Tiny Eagle A Évolué En Une Énorme Bête Qui A À Peine Volé

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Un aigle diminutif s'est rapidement transformé en un énorme prédateur qui mangeait des animaux deux fois plus gros que l'homme.

En un rien de temps, le poids d'un écureuil s'est transformé en un prédateur géant qui se nourrissait d'animaux deux fois plus gros que l'homme. Il est devenu si grand qu’il a approché les limites physiques du vol, selon une nouvelle étude.

Avant l'arrivée de l'homme en Nouvelle-Zélande, il y a 700 ans, le pays était dominé par les oiseaux. En l'absence de mammifères terrestres, plus de 250 espèces d'oiseaux ont créé une écologie isolée et unique.

Au milieu de ce laboratoire éloigné, l'aigle de Haast était 40% plus grand que le détenteur du record d'aujourd'hui, l'aigle Harpy, et se situait au sommet de la chaîne alimentaire locale. L'aigle se nourrissait principalement du moa, un oiseau éteint incapable de voler, un peu comme une autruche. Des os de moa pesant jusqu'à 200 kg portent les marques des serres de Haast.

Les chercheurs disent que l'aigle tenait sa victime par le bassin et l'assassinait d'un coup frappé à la gorge ou à la tête.

Évolution rapide

Dans cette nouvelle étude, les scientifiques ont examiné l'ADN des os fossilisés de l'aigle de Haast, vieux de 2 000 ans, et l'ont comparé à des spécimens plus anciens qui, à première vue, ne semblent absolument pas liés.

Il se trouve que les ancêtres des Haast étaient le petit aigle et l'aigle botté. Ils ne pesaient qu'environ 2,2 livres (1 kilogramme) lorsqu'ils ont traversé les eaux allant de l'Australie à la Nouvelle-Zélande. En un million d'années environ, les prédateurs ont atteint jusqu'à 15 kilogrammes et une envergure de près de 3 mètres.

À titre de comparaison, les grands pygargues à tête blanche mesurent aujourd'hui près de 6,4 kilogrammes et ont une envergure de 1,8 m environ.

"Nous estimons que leur ancêtre commun a vécu il y a moins d'un million d'années. Cela signifie qu'un aigle est arrivé en Nouvelle-Zélande et qu'il a grossi 10 à 15 fois au cours de cette période", a déclaré lundi Michael Bunce, de l'Université McMaster au Canada. "Un changement de taille aussi rapide est sans précédent chez les vertébrés terrestres."

Les résultats sont détaillés dans le numéro de janvier de la revue. Bibliothèque publique de biologie des sciences.

Tester les limites

Richard N. Holdaway, biologiste de l'extinction et membre de l'équipe de recherche, a expliqué que lorsque le premier ancêtre de l'aigle de Haast est arrivé en Nouvelle-Zélande, il n'y avait pas de concurrence pour les gros repas comme le moa. Plus l'aigle est grand, plus sa progéniture peut supporter car la nourriture est abondante si vous êtes assez gros pour le tuer. Cela devint un moyen de survie que le petit aigle, jadis petit, employa pour devenir rapidement considérable.

"Les individus les plus gros pouvant tuer la plus grosse proie réussissant à produire de jeunes, qui seraient eux-mêmes de gros oiseaux hérités de leurs parents, le changement de taille de l'espèce a probablement été rapide dans le temps géologique", a déclaré Holdaway. WordsSideKick.com.

Les aigles sont devenus si volumineux qu'ils se sont heurtés à la limite de poids qu'un oiseau peut transporter dans les airs.

"Il existe une masse corporelle au-dessus de laquelle le vol normal devient physiquement impossible", a déclaré Holdaway, "diverses études ont suggéré que cela se produit avec une masse corporelle d'environ 15 kg", ce qui correspond au poids estimé de l'aigle de Haast.

Leçons à apprendre

Le prédateur géant, qui faisait l'objet de peintures rupestres et de contes mythologiques des premiers habitants de la Nouvelle-Zélande, les Maoris, s'est éteint peu de temps après l'arrivée de l'homme, à l'instar de nombreuses autres espèces présentes sur les îles.

"La Nouvelle-Zélande a subi un événement d'extinction majeur au cours des 2 000 dernières années et environ 40% des oiseaux qui nichent ici avant le contact humain sont maintenant éteints", a déclaré Holdaway.

Pourquoi est-ce arrivé est une question qui continue de perplexe Holdaway.

"L'aigle de Haast vivait dans un monde révolu et il est très difficile de rassembler autant de structures et de processus de cette communauté perdue et de voir comment et pourquoi il s'est effondré si rapidement lorsque des personnes sont arrivées en Nouvelle-Zélande, "Holdaway a dit. "Cela a de profondes leçons à tirer pour nous aujourd'hui, alors qu'une grande partie du monde naturel est menacée par les activités humaines."

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