La Découverte D'Un Fossile De 8 Ans Explique Pourquoi Les Tortues Ont Des Coquillages

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Les premières tortues ne développaient pas d'obus pour se protéger, mais pour creuser sous terre afin d'échapper au climat aride de l'ancienne afrique du sud.

La carapace de la tortue peut servir de bouclier protecteur de nos jours, mais les tortues anciennes ont en fait développé des carapaces pour une raison totalement différente, révèle une nouvelle étude.

Les chercheurs ont examiné les restes de 47 proto-tortues antiques (Eunotosaurus africanus), anciens reptiles qui arboraient des coquilles partielles. Les chercheurs ont précisé que ces animaux avaient des côtes élargies qui les ont probablement aidés à se terrer sous terre plutôt que de servir d'armure protectrice.

"Pourquoi la carapace de tortue a évolué est une question très similaire à celle du Dr. Seuss, et la réponse semble assez évidente - c'était pour la protection", a déclaré l'auteur de l'étude, Tyler Lyson, conservateur de la paléontologie des vertébrés au Musée de la nature et des sciences de Denver, dans un rapport. Cependant, pour les premières tortues, "la carapace de la tortue ne servait pas à protéger, mais à creuser sous terre pour échapper au dur environnement sud-africain où vivaient ces premiers proto-tortues". [Galerie d'images: 25 étonnantes bêtes anciennes]

L'histoire évolutive de la carapace de tortue a longtemps mystifié les scientifiques, en grande partie à cause de "la rareté des fossiles critiques", ont écrit les chercheurs.

"Nous avons appris à la fois par les archives fossiles et par l'observation de l'évolution de la carapace de tortue chez les tortues modernes que l'un des premiers changements majeurs vers une carapace a été l'élargissement des côtes", a déclaré Lyson.

La carapace de tortue moderne et protectrice (à droite) des tortues africaines à cou étroit ( <i>Pelusios i>) est comparée à la carapace fossile de <i> Eunotosaurus i> (à gauche).

La carapace de tortue moderne et protectrice (à droite) des tortues africaines à cou étroit (Pelusios), comparée à la coquille fossile de Eunotosaure (la gauche).

Crédit: Luke Norton

Cependant, les côtes élargies ne sont pas vraiment utiles pour la protection. En fait, ils ralentissent leur propriétaire et empêchent l'animal de bouger et de respirer, ont déclaré les chercheurs. Par exemple, les côtes sont utilisées pour soutenir le corps lors des mouvements et pour permettre aux poumons de se dilater. Mais les côtes élargies rigidifient le torse - ce qui rend la respiration difficile et les pas de l'animal plus courts et plus lents.

De plus, les côtes de la plupart des animaux ont le même aspect, probablement parce qu’elles jouent le même rôle d’une espèce à l’autre.

"Les côtes sont généralement des os assez ennuyeux", a déclaré Lyson. "Les côtes des baleines, des serpents, des dinosaures, des humains et à peu près tous les autres animaux se ressemblent. Les tortues sont la seule exception, où elles sont hautement modifiées pour former la majorité de la coquille."

La découverte d'un garçon

Une analyse des fossiles dans la nouvelle étude, y compris un fossile clé datant de 260 millions d'années découvert par un garçon de 8 ans en Afrique du Sud, a aidé les chercheurs à se concentrer sur les débuts de la carapace de tortue.

Le garçon, Kobus Snyman, a découvert le fossile proto-tortue de 15 cm de long sur la ferme de son père, dans la région ouest du Cap, en Afrique du Sud. Ce spécimen renversant comprend la majeure partie du squelette, ainsi que les mains et les pieds de l’ancien reptile.

Un garçon de 8 ans a découvert le fossile de la plus ancienne proto-tortue connue,  <i>Eunotosaurus i>.

Un garçon de 8 ans a découvert le fossile de la plus ancienne proto-tortue connue, Eunotosaure.

Crédit: Tyler R. Lyson

"Je tiens à remercier Kobus Snyman et à lui serrer la main car, sans Kobus, à la fois à la recherche du spécimen et à son transfert au musée Fransie Pienaar de Prince Albert, cette étude n'aurait pas été possible", a déclaré le co-auteur de l'étude. Bruce Rubidge, professeur à l'Institut d'études sur l'évolution de l'Université de Witwatersrand, à Johannesburg.

Il est probable que la capacité de la proto-tortue à s'enfouir sous terre l'a aidée à survivre à l'extinction Permien-Triasique il y a environ 252 millions d'années, ont déclaré les chercheurs. Ils ont ajouté qu'il fallait environ 50 millions d'années pour que les côtes élargies des proto-tortues se développent en une coquille entièrement formée.

L'étude a été publiée en ligne le jeudi 14 juillet dans la revue Current Biology.

Article original sur WordsSideKick.com.


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