Les Girafes Vieillissantes Deviennent Noires Et Non Grises

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Une étude sur les girafes mâles en zambie révèle que, lorsqu'ils vieillissent, comme les humains et même les gorilles à dos argenté, leurs cheveux changent de couleur. Pour les girafes, les taches de leur pelage deviennent noir comme le charbon.

Les girafes mâles deviennent plus illustres avec l'âge, mais plutôt que les mèches argentées qui distinguent les goûts de Sean Connery et de George Clooney, les taches velues de ces mammifères au long cou s'assombrissent avec l'âge.

De nouvelles recherches suggèrent que le changement d’apparence prend environ 1,8 ans, les girafes mâles étant complètement recouverts de taches noir charbonneuses à l’âge moyen de 9,4 ans.

"Ce qui est fascinant dans le changement de couleur, c'est qu'il va du clair au sombre", a confié à WordsSideKick.com le chercheur Fred Bercovitch, du Primate Research Institute et du Centre de recherche sur la faune sauvage de l'Université de Kyoto. "Chez les gorilles à dos argenté et chez les hommes, la couleur devient plus claire, pas plus sombre avec l'âge." [Pourquoi les cheveux deviennent gris?]

Les jeunes girafes montrent leurs taches de couleur sienne.

Les jeunes girafes montrent leurs taches de couleur sienne.

Crédit: Fred Bercovitch

Bercovitch et son collègue, le naturaliste local Phil Berry, ont analysé 33 années de données provenant d'observations de la girafe de Thornicroft (Giraffa camelopardalis thornicroftii), une sous-espèce distincte endémique de la vallée de Luangwa, en Zambie. Les données incluaient une moyenne de plus de 10 ans pour chaque girafe. Dans l'ensemble, ils ont étudié 10 mâles d'âge connu et 26 ans dont l'âge a été estimé sur la base de l'ampleur de l'assombrissement de la tache au moment de la première observation.

Les chercheurs ont porté une attention particulière à la couleur des taches, qui sont connues pour changer progressivement de couleur brun sienne à noir charbon, en commençant par un assombrissement au centre de la tache qui s'étend lentement vers l'extérieur jusqu'aux bords. (Cependant, personne n’avait étudié les girafes assez longtemps pour préciser le moment choisi pour le changement.)

Bercovitch pense que la testostérone est en quelque sorte le moteur de ce changement de couleur, mais une fois que les taureaux ont atteint la maturité et un ensemble complet de points noirs comme du jais, la testostérone se stabilise probablement.

Avec leurs données sur les changements de couleur de la robe, ainsi que des informations sur les disparitions et les décès chez les hommes, les chercheurs ont établi un profil du cycle vital de la sous-espèce: les hommes qui survivent la première année de leur vie deviennent indépendants de maman à l'âge de 2 ans et laissent leur région natale âgée de 4 à 8 ans. La couleur de la couche commence à changer entre 7 et 8 ans, environ un à deux ans se sont écoulés avant la fin du changement.

Les mâles deviennent des taureaux matures vers 10 ans et ont une espérance de vie moyenne de 14 à 16 ans. La longévité maximale est d'environ 21 à 22 ans, ont-ils trouvé.

Leur mort, explique Bercovitch, n'a vraisemblablement rien à voir avec le "grisonnement".

"D'après ce que nous savons sur la mortalité chez les taureaux, les lions constituent la principale menace et je suppose qu'ils ne vérifient pas la noirceur relative des taches avant de décider quel mâle cibler", a-t-il déclaré.

L'étude a été publiée en ligne le 8 mars dans le Journal of Zoology.

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