Extrait De Livre: 'Venomous' (Us 2016)

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Lisez un extrait du livre "venomous" de christie wilcox, sur les animaux divers et fascinants qui emballent une masse toxique.

Un scorpion, une méduse et une vipère ne ressemblent pas beaucoup à une ressemblance physique, mais ils ont un point commun très important: ils sont venimeux et produisent un composé chimique contenant des neurotoxines qui peuvent provoquer une incapacité, voire même la mort, et ils l'injectent. brassage dangereux utilisant des aiguillons ou des crocs hautement spécialisés. Presque tous les groupes d'animaux comprennent des espèces venimeuses et produisent une grande variété de toxines pouvant causer une douleur atroce, un délire, une paralysie partielle ou complète et une défaillance d'organe. La biologiste et écrivaine Christie Wilcox a rencontré de nombreux animaux venimeux, dont certains vivent dans des coins reculés de la planète et d'autres que l'on peut trouver dans les arrière-cours de banlieue. Dans son nouveau livre, Wilcox présente aux lecteurs beaucoup de ces créatures mortelles, et étudie comment l'évolution a façonné divers types d'attaques chimiques - ou de défenses - et quelle est la spécificité de chaque arme pour l'espèce qui la manipule. Ci-dessous un extrait de "Venomous: Comment la biochimie maîtrisée par les créatures les plus mortelles de la Terre" (Scientific American / Farrar, Straus and Giroux, 2016).

Si vous décidez de créer une liste des animaux les plus improbables de la planète, l’ornithorynque constitue un premier choix facile. L’ornithorynque est si particulier que même le grand naturaliste George Shaw, qui a fourni la première description scientifique de l’animal en 1799, ne pouvait pas croire qu’il était réel. "Un certain scepticisme est non seulement pardonnable, mais louable", écrit-il dans le dixième volume de son Divers naturaliste"et je devrais peut-être reconnaître que je doute presque du témoignage de mes propres yeux." C'est un sentiment que je comprends. Alors que je regardais un grand ornithorynque mâle au sanctuaire de Lone Pine Koala à Melbourne, en Australie, je pouvais à peine croire que la créature devant moi était réelle. Même de près, cela ressemblait à une sorte de marionnette magistrale, le plus grand exploit de Jim Henson.

Rebecca Bain, surnommée Beck, la gardienne de mammifères en chef et l'une des personnes responsables des deux ornithorynques mâles de Lone Pine, a eu la gentillesse de me laisser entrer dans les coulisses afin de satisfaire mon intérêt pour l'animal. Alors que Beck sortait le nichoir de son nid, le plus âgé des garçons m'a surpris par sa queue de castor, son bec ressemblant à un canard et ses pieds d'otterie. Mais bien que ces traits soient tous incroyablement impensables, il y a une caractéristique de l'ornithorynque qui se démarque parmi ces bizarreries. C'est la particularité qui m'a amené en Australie, la raison pour laquelle je suis venu voir ces créatures bizarres en personne. Méfiez-vous des ornithorynques mâles: des 5 416 espèces de mammifères actuellement reconnues, il est le seul à posséder une piqûre venimeuse, utilisant des éperons de cheville toxiques pour se battre contre les femelles.

Nous connaissons douze mammifères venimeux; tous sauf l'ornithorynque délivrent une morsure venimeuse. Il existe quatre espèces de musaraignes, trois chauves-souris vampires, deux solénodons (mammifères fouisseurs à long museau ressemblant à des rongeurs), une taupe, le loris lent et l'ornithorynque. Il semblerait que le loris lent soit en réalité quatre espèces de loris lents, ce qui ferait passer le total à quinze, mais malgré tout, cela ne représente que trois poignées de mammifères venimeux.

Parmi les lignées animales, il existe des représentants venimeux dans les phyla Cnidaria, Echinodermata, Annelida, Arthropoda, Mollusca et Chordata - le phylum qui inclut les humains. Comparés à d'autres groupes d'animaux, les mammifères comptent très peu de membres venimeux. les Cnidaria, y compris les méduses, les anémones et les coraux, sont un phylum entier - plus de neuf mille espèces - d'animaux venimeux, bien que, si nous voulons parler un grand nombre, les arthropodes venimeux, y compris les araignées, les abeilles et les guêpes, les centipèdes et les scorpions, règne sans aucun doute suprême. Il existe des escargots venimeux, des vers venimeux et des oursins venimeux. Et cela ne comprend même pas le reste des vertébrés venimeux de la Chordata. Il y a des poissons venimeux, des grenouilles, des serpents et des lézards.

Le terme venimeux comporte un ensemble d’exigences explicites. De nombreuses espèces sont toxique: ils possèdent des substances qui causent des dommages importants à petites doses (une toxine). Nous avions l'habitude de penser aux termes toxique, toxique, et venimeux comme interchangeable; maintenant les scientifiques modernes les distinguent. Les espèces toxiques et venimeuses sont en effet toxiques car elles produisent ou stockent des toxines dans leurs tissus. Vous avez peut-être entendu dire que tout est une toxine à la bonne dose, mais ce n'est pas tout à fait vrai. Une dose suffisante peut faire quelque chose toxique, mais s'il faut beaucoup pour te tuer, alors une substance n'est pas un toxine. Bien sûr, vous pouvez boire suffisamment de cannettes de Coca-Cola pour que ce soit mortel, mais les sodas ne sont pas considérés comme des toxines, car la quantité nécessaire pour les rendre toxiques est énorme (vous devez en prendre des litres à la fois). La sécrétion de la bactérie anthrax, par contre, est une toxine, car même une petite dose peut être mortelle.

Nous pouvons en outre classer les espèces toxiques en fonction de la manière dont ces toxines parviennent à la victime. Toute toxine causant des dommages par ingestion, inhalation ou absorption est considérée comme un poison. Les espèces toxiques, telles que les grenouilles cendrées ou les pufferfishes, doivent attendre que d'autres espèces se trompent avant d'infliger leurs toxines. Certains scientifiques soutiendraient qu’il existe une troisième sous-catégorie de toxique, en plus de toxique et venimeuse - la toxungenous animaux - qui sont essentiellement toxiques avec un but: les animaux toxiques sont équipés de poisons, mais ils sont plus impatients. Des animaux comme les crapauds à la canne à sucer ou les cobras cracheurs dirigent activement leurs poisons vers les agresseurs lorsqu'ils sont agacés, refusant d'attendre d'être touchés ou mordus, comme d'autres animaux toxiques, pour transmettre leurs toxines.

Pour obtenir le prestigieux descripteur de "venimeux", un organisme doit être plus que toxique; il doit aussi avoir un moyen spécifique de livrer ses marchandises dangereuses dans un autre animal. Il doit être proactif quant à sa toxicité. Les serpents ont des crocs. Lionfish ont des épines. Les méduses ont des cellules qui piquent. Les ornithorynques mâles ont des éperons.

Les éperons venimeux sur l'ornithorynque ne sont pas difficiles à repérer. Alors que Beck décrivait les animaux et leurs soins à Lone Pine, je fixai les points jaunes semblables à des dents qui dépassaient des pattes postérieures. À environ un pouce de long, ils sont beaucoup plus gros que ce à quoi je m'attendais. Il ne fait aucun doute que toute blessure créée par un éperon aussi impressionnant serait terriblement douloureuse, même sans venin. Alors que je plaçais mes mains à quelques centimètres de l'éperon pour prendre une photo en gros plan, je frémis à l'idée que cela ferait mal de se faire piquer par l'animal devant moi.

Les ornithorynques sont vraiment terriblement, terriblement venimeux. D'après ce que j'ai entendu, se faire piquer par un ornithorynque est une expérience qui change la vie, car tout événement profondément traumatisant façonne votre identité. Leur venin provoque une douleur atroce pendant plusieurs heures, voire plusieurs jours. Dans un cas enregistré, un ancien combattant de cinquante-sept ans était piqué à la main droite quand il est tombé sur ce qui semblait être un ornithorynque blessé ou malade alors qu'il partait à la chasse et, inquiet pour le petit gars, l'a ramassé. Pour sa gentillesse, il a été hospitalisé pendant six jours dans une souffrance atroce. Au cours de la première demi-heure de traitement, les médecins lui ont administré 30 mg de morphine au total (la norme pour les patients en douleur est généralement de 1 mg par heure), mais cela n’a presque aucun effet. Le vétéran a déclaré que la douleur était bien pire que celle provoquée par les éclats d'obus qu'il avait reçus en tant que soldat. Ce n’est que lorsque les médecins lui ont insulté tout en se sentant dans la main avec un agent bloquant les nerfs qu’il a finalement ressenti un soulagement.

Encore plus bizarre, le venin que procure l'ornithorynque est très différent des venins de ses parents mammifères. Semblable à l'apparence extérieure de l'animal, avec sa collection de parties du corps qui semble provenir d'autres espèces, c'est comme si le venin de l'ornithorynque était composé d'une éclaboussure aléatoire de protéines volées à d'autres animaux. Il existe quatre-vingt-trois gènes de toxines différents exprimés dans la glande à venin d'ornithorynque, dont certains produits ressemblent beaucoup aux protéines des araignées, des étoiles de mer, des anémones, des serpents, des poissons et des lézards, comme si quelqu'un coupait et collait des gènes de toute la diversité des produits venimeux. la vie dans le génome de l'ornithorynque. À l’intérieur comme à l’extérieur, l’ornithorynque témoigne du pouvoir de l’évolution convergente, le phénomène selon lequel des pressions sélectives similaires peuvent conduire à des résultats étonnamment similaires dans des lignées très différentes. Pourtant, ce sont aussi des animaux merveilleusement uniques, les seuls que nous connaissons qui utilisent le venin principalement pour le combat masculin plutôt que pour se nourrir ou se défendre.

Avant qu'elle ne le replace dans son nichoir, Beck laissa l'ornithorynque relâcher sa colère. Elle sortit une serviette et la laissa pendre derrière lui. L'animal rapidement et heureusement attrapa la serviette avec ses pattes arrières et commença à se tordre vigoureusement. La ferveur avec laquelle il envenimait le drap était adorable et terrifiante. J'ai silencieusement remercié l'animal maladroit pour accueillir ma présence, même à contrecœur. Je suis sûr qu'il a imaginé que c'était mon bras et non la serviette à laquelle il s'accrochait.

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Droit d'auteur 2016, Christie Wilcox. Réimprimé avec la permission de Farrar, Straus et Giroux.


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