Oarfish Peut-Il Prédire Les Séismes?

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Il est rare de trouver un poisson géant sur la plage, car il s'agit d'une espèce d'eau profonde que l'on voit rarement. Certains prétendent que la pêche à la carpe ramène à terre est un signe qu'un tremblement de terre va bientôt suivre. Les animaux peuvent-ils prédire les séismes?

Il est rare de trouver un poisson géant échoué sur la plage, car il s'agit d'une espèce d'eau profonde que l'on ne voit presque jamais. Alors quand un seconde poisson a été trouvé à peine cinq jours plus tard, le moulin à rumeurs est passé à la vitesse supérieure.

Une carcasse de poisson-épée de 5,5 mètres de long découverte le 13 octobre a été considérée comme un événement unique dans la vie des amateurs de plage sur l'île de Catalina, au large de la côte sud de la Californie. Mais cet événement a été suivi, cinq jours plus tard, par un deuxième poisson de 4,3 m, découvert sur une plage du comté de San Diego.

Certains prétendent maintenant que la pêche à la carpe est un signe qu'un tremblement de terre va bientôt se produire. Peu de temps avant le séisme et le tsunami de Tohoku en 2011, environ 20 poissons-poissons se sont échoués sur les plages de la région, a déclaré Mark Benfield, chercheur à la Louisiana State University, dans une interview accordée à WordsSideKick.com. [Vidéo - Un ROV capture un poisson bizarre en haute mer]

Le poisson est connu au Japon comme ryugu no tsukai ou "messager du palais du dieu de la mer", selon le Japan Times. Des pêcheurs japonais ont découvert des dizaines d'habitants des profondeurs de la mer à peu près au moment où un puissant séisme de magnitude 8,8 a frappé le Chili en mars 2010.

Kiyoshi Wadatsumi, spécialiste en sismologie écologique, a déclaré au Japan Times: "Les poissons d'eaux profondes vivant près du fond de la mer sont plus sensibles aux mouvements des failles actives que ceux situés près de la surface de la mer."

Animaux détectant des tremblements de terre

Ce ne sont pas les premières fois que les chercheurs ont suggéré des liens entre le comportement des animaux et les tremblements de terre. En effet, il y a une longue histoire de rapports anecdotiques sur des animaux de compagnie, des animaux de zoo et des animaux sauvages agissant très étrangement dans les jours ou les minutes qui précèdent le moment où un tremblement est ressenti par les humains.

Un exemple célèbre est enregistré dans l'histoire de Helike, une ville grecque antique. Au cours de l'hiver 373 av. J.-C., "toutes les souris, les martres, les serpents, les centipèdes, les scarabées et toutes les autres créatures de ce genre dans la ville", écrit l'auteur romain Aelianus. "Après le départ de ces créatures, un tremblement de terre s'est produit dans la nuit; la ville s'est affaissée; une immense vague a inondé et Helike a disparu."

En février 1975, un séisme de magnitude 7,3 a frappé Haicheng, une ville d'un million d'habitants située dans la province chinoise du Liaoning. Mais un jour plus tôt, les autorités municipales avaient ordonné une évacuation basée en partie sur des cas de comportement étrange d’animaux: des serpents en hibernation dans la région, par exemple, ont abandonné leur cachette hivernale plusieurs mois avant la normale. L'évacuation précoce de Haicheng a permis de sauver des milliers de vies humaines. [Les 10 plus grands séismes de l'histoire]

Les responsables du zoo du parc zoologique national du Smithsonian à Washington ont signalé que bon nombre de leurs animaux s'étaient réfugiés ou avaient fait des appels de détresse peu de temps avant qu'un séisme de magnitude 5,8 ne se produise dans la région l'après-midi du 23 août 2010. Des serpents nocturnes aiment Copperheads sont sortis de leur cachette, les singes se sont déplacés dans la cime des arbres et les flamants roses se sont blottis très serrés quelques instants avant que les gardiens du zoo ne ressentent le tremblement de terre.

Crapauds en montée

Parmi les premières études scientifiques visant à documenter le comportement des animaux avant un tremblement de terre, on peut citer l'Italie, où une équipe de scientifiques a passé un mois à étudier le comportement de reproduction des crapauds communs (Bufo bufo) en avril 2009. Les crapauds se reproduisent généralement dans un bassin peu profond au fond d'un lac.

Mais à un moment donné, la plupart des crapauds du site ont soudainement disparu - et cinq jours plus tard, un puissant tremblement de terre a frappé la région. Les crapauds sont retournés à la piscine une fois que les dernières répliques du séisme ont eu lieu. Les chercheurs ont publié leurs résultats dans le Journal of Zoology.

«C’est la première fois qu’une étude a réellement documenté un comportement inhabituel avant un tremblement de terre d’une manière scientifique et méthodique», a déclaré l’auteur de l’étude Rachel Grant, zoologiste de l’Open University au Royaume-Uni, à WordsSideKick.com. "Nous l'avons fait correctement et scientifiquement et nous avons systématiquement examiné le comportement."

Que pourraient détecter les animaux?

Si les animaux peuvent sentir les tremblements de terre avant qu'ils ne se produisent, que pourraient-ils vivre? Il n’ya pas d’accord sur ce que les animaux peuvent ressentir comme des tremblements de terre, mais il existe des hypothèses fascinantes.

Dans l’étude sur les crapauds, les chercheurs ont constaté que "l’activité du crapaud coïncide avec les perturbations pré-sismiques de l’ionosphère, détectées par le sondage radio à très basse fréquence (VLF)", écrivent-ils. Néanmoins, les scientifiques n'ont pas été en mesure de tirer des conclusions de leurs recherches sur ce qui aurait pu déclencher le comportement inhabituel du crapaud.

Dans une recherche publiée dans la Revue internationale de la recherche environnementale et de la santé publique en 2011, Grant et une équipe de chercheurs ont découvert que les stress tectoniques dans la croûte terrestre envoyaient "des quantités énormes d'ions atmosphériques, principalement positifs, dans la basse atmosphère".

Lorsque ces ions atteignent une masse d’eau, ils oxydent "l’eau pour [créer] du peroxyde d’hydrogène. Les autres réactions à l’interface rock-eau comprennent l’oxydation ou l’oxydation partielle de composés organiques dissous", ont écrit les auteurs. Les composés résultants "peuvent être des irritants ou des toxines pour certaines espèces d'animaux", ce qui peut entraîner la migration des crapauds depuis un étang par ailleurs accueillant.

Pas de système d'alerte précoce

Un groupe de physiciens de l'Université de Virginie enquêtant sur le comportement des animaux avant les tremblements de terre a découvert que les roches, lorsqu'elles étaient broyées à haute pression et imitaient la force d'un séisme, émettaient de fortes concentrations d'ozone.

"Même la plus petite fracture de roche a produit de l'ozone", a déclaré la chercheuse Catherine Dukes à WordsSideKick.com lors d'un entretien précédent. "La question est, pouvons-nous le détecter dans l'environnement?" Et les animaux peuvent-ils détecter une augmentation soudaine de l'ozone atmosphérique?

Aucune de ces hypothèses, cependant, n'est prête à être développée en un système d'alerte précoce basé sur les animaux pour les tremblements de terre.

"Ce n'est pas une façon de prédire les tremblements de terre", a déclaré Dukes. "C'est juste un moyen d'avertir que la Terre est en mouvement et que quelque chose - un tremblement de terre, un glissement de terrain ou autre chose - pourrait suivre."

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