Science Of Summer: D'Où Vient Le Sable De Plage?

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Voici un aperçu de l’histoire géologique du sable des plages et des raisons pour lesquelles certaines plages sont recouvertes de sable de couleur rose et d’autres de couleur verte ou noire.

L'été ne serait pas complet sans un voyage sur les rivages sablonneux d'un océan, d'une baie, d'un lac ou d'une rivière. Au fur et à mesure que la matière dure entre vos orteils, vous vous demandez peut-être pourquoi les plages sont des étendues de sable distinctives et pourquoi le sable a l'air et se sent comme il le fait.

Et encore une fois, vous ne pouvez pas - vous n'êtes pas venu à la plage pour pense, as tu? Mais pour ceux qui ont envie de s’interroger, une plage sablonneuse est essentiellement constituée de roches pulvérisées et érodées, de fragments de créatures décortiquées et d’autres biotes ont été ramassés, emportés par les vagues et les sédiments des régions intérieures.

"Le sable est essentiellement le matériau que vous obtenez lorsque vous obtenez une décomposition dans les roches, lorsque les roches se décomposent sur des centaines de milliers et des millions d'années", a déclaré Jeff Williams, scientifique émérite principal du centre scientifique américain Geological Survey Woods Hole. [Superbe galerie des sables: un arc-en-ciel de plages]

Le sable le serre

Tous les minéraux rocheux ne sont pas également construits pour durer. Ainsi, avec le temps, le processus de vieillissement donne certaines compositions communes pour le sable, car les matériaux les plus résistants persistent.

"Certains des minéraux sont très instables et se décomposent, tandis que d'autres tels que le feldspath, le quartz et le hornblende sont plus stables", a déclaré Williams. "Ce sont des minéraux plus durs, plus résistants et ils ont donc tendance à rester en arrière."

Ces minéraux - abondants dans la croûte terrestre - en poudre constituent une grande partie des particules sableuses constituant les plages. "La composition la plus courante serait probablement du sable de quartz avec du feldspath", a déclaré Williams.

Cette formule minérale donne aux plages ce type de teint typiquement «beachy» d’un brun pâle que l’on trouve dans de nombreux endroits du continent américain et ailleurs. "Les taches de fer sur le quartz et l'oxyde de fer sur le feldspath donnent au sable une couleur brune ou brunâtre, mais cela varie énormément", a déclaré Williams à WordsSideKick.com.

En effet, chaque plage est essentiellement un produit de son environnement régional et local et est donc unique en son genre. [En Photos: Le Top 10 des plages de 2013]

"Le sable sur chaque plage est comme une empreinte digitale - il est unique à la plage où vous le trouvez", a déclaré Williams. "La composition unique du sable, sa couleur et sa taille de grain sont le résultat de la source de ses roches, mais également des processus côtiers qui modifient le sable sur de longues périodes."

Des exemples de ces processus incluent les types de vagues et de courants dans une zone, ainsi que l'historique du niveau de la mer pour cette côte.

Un arc-en-ciel de sable

Toutes ces variables se mélangent pour créer des plages au look très différent, en fonction de l'emplacement. Par exemple, dans le panhandle de la Floride, a noté Williams, le sable est souvent très blanc en raison de sa forte teneur en quartz sur le feldspath et le hornblende.

Cette belle photo de la plage de Pfeiffer à Big Sur, en Californie, a été prise le 12 juin 2010. Le sable tire sa couleur prune des particules de grenat de manganèse qui s’effondrent de la colline qui surplombe la plage.

Cette belle photo de la plage de Pfeiffer à Big Sur, en Californie, a été prise le 12 juin 2010. Le sable tire sa couleur prune des particules de grenat de manganèse qui s’effondrent de la colline qui surplombe la plage.

Crédit: Mariusz Jurgielewicz Dreamstime

Plus au sud, autour de Miami, le sable présente également une couleur assez blanche, mais pour une raison tout à fait différente: une grande partie des particules de sable sont constituées de carbonate de calcium ou de minuscules fragments de coquilles provenant de la vie marine.

Ce sable dérivé de coquillages est plus répandu dans les régions tropicales que dans les régions tempérées, où le sable est principalement à base de silice sous forme de quartz.

Williams a souligné quelques autres exemples intéressants. "La plupart des plages des Bermudes ont non seulement du sable blanc, mais aussi des particules de sable rose ou rougeâtre", a-t-il déclaré. L’origine de cette célèbre coloration est constituée des restes de minuscules créatures unicellulaires appelées Foraminifères, à coquilles roses ou rougeâtres.

Hawaï, quant à elle, est réputée pour ses plages de sable noir, le résultat de roches volcaniques sombres et incrustées. Certaines plages de Big Island à Hawaii ont même une teinte verdâtre, grâce à la présence de l’olivine minérale.

Ancienne plage, nouvelle plage

Pour finir, considérez le fait que le sable sur la plupart de nos plages, en particulier sur les côtes est et du golfe, est plutôt vieux: environ 5 000 ans, a déclaré Williams. De nos jours, très peu de sable neuf atteint la côte depuis l’intérieur du continent comme il le faisait jadis.

L’érosion des plages menace certaines des propriétés les plus exclusives de Malibu en bord de mer.

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Crédit: Cedric Weber / Shutterstock.com

La construction de routes, de barrages, etc., en est une des raisons. "Le développement le long de la côte entrave en quelque sorte le transport de sable de l'intérieur vers la côte", a déclaré M. Williams.

L’autre raison majeure est la hausse générale du niveau de la mer au cours des 12 000 dernières années, qui a inondé les vallées fluviales et créé de grands estuaires tels que Charleston Harbour, la baie de Chesapeake, la baie de Delaware et la rivière Hudson. Ces estuaires piègent le sable avant qu'il n'atteigne la côte, a expliqué Williams.

En conséquence, l'érosion des plages, en particulier après les tempêtes majeures, nécessite souvent des projets d'alimentation ou de réapprovisionnement des plages. Le sable est dragué au large des côtes et déposé sur le rivage pour reconstruire les biens immobiliers perdus.

Williams a noté que ces projets, bien que souvent couronnés de succès, doivent faire face aux différentes caractéristiques du sable que l’on peut obtenir même dans les environs les plus proches. "Vous devez faire très attention à l'esthétique", a déclaré Williams. "Les gens aiment avoir le même genre de matériel sur la plage que la plage natale."

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