La Diversité De La Vie A Fait Boule De Neige Quand La Terre Antique Était Gelée

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L'explosion de la diversité animale a peut-être commencé quand la terre était une boule de neige géante, il y a plus de 800 millions d'années, bien avant l'explosion cambrienne, selon des scientifiques.

De nouvelles recherches suggèrent que les animaux anciens ont peut-être commencé à rechercher une diversité explosive à l'époque où la Terre était une boule de neige géante.

Une expansion surprenante de la diversité des formes de vie a commencé il y a environ 540 millions d'années, au début de la période cambrienne. Au cours de cette explosion apparemment soudaine, connue sous le nom d'explosion cambrienne, tous les principaux groupes d'animaux semblèrent se matérialiser rapidement. Les scientifiques ont débattu des causes de cette grande floraison de la vie pendant des siècles.

Les chercheurs ont maintenant de nouvelles preuves que de grands groupes d’animaux existaient peut-être plusieurs dizaines de millions d’années avant cette apparente vague de diversité. Cette activité précoce a permis d'allumer le feu de la dernière explosion cambrienne.

Les scientifiques ont analysé les archives fossiles et les génomes d'organismes existants liés aux espèces du Cambrien. Le but était de comprendre quand différentes lignées d'animaux divergeaient.

Les résultats suggèrent que bon nombre des premiers organismes de la Terre ont développé les programmes génétiques pour leurs plans corporels pendant la période cryogénienne, qui a duré de 635 millions à 850 millions d'années, le dernier ancêtre commun de tous les animaux vivants ayant été créé il y a près de 800 millions d'années. Ces premières créatures pourraient alors s'être épanouies plus tard dans des environnements plus favorables - par exemple, lorsqu'il y avait plus d'oxygène - en laissant assez de fossiles pour survivre jusqu'à présent.

"Nous constatons un long décalage entre l'évolution des trousses de développement de leurs corps et l'explosion de la diversité des archives fossiles", a déclaré le chercheur Douglas Erwin, conservateur des invertébrés paléozoïques au Smithsonian National Museum of Natural History.

Au cours de la période cryogénienne, des études récentes suggèrent que la planète a parfois été une "Terre de boule de neige", complètement recouverte de glace pour des séjours de plusieurs millions d'années. Les chercheurs ont suggéré que le gel pourrait avoir stimulé l’évolution des animaux en pompant une vague de nutriments dans les océans.

"De nombreuses lignées d'animaux semblent avoir commencé dans le Cryogenian", a déclaré Erwin à WordsSideKick.com.

L’explosion de diversité observée plus tard dans le cambrien pourrait alors être due à la façon dont les traits des animaux ont évolué et ont interagi les uns avec les autres alors que la Terre était une orbe gelée. Cette interaction a favorisé le développement de plus de fonctionnalités, et donc une plus grande diversité. Par exemple, l’avènement de prédateurs multicellulaires a peut-être déclenché une course aux armements entre chasseurs et proies, et les éponges et les vers fouisseurs à l’époque auraient peut-être modifié le paysage de manière à aider une autre vie à s’épanouir, tout comme le fait le ver de terre en remuant le sol.

"L'explication de ce qui s'est passé dans le cambrien réside dans la manière dont les organismes ont modifié leur environnement", a déclaré Erwin.

Les scientifiques ont détaillé leurs conclusions dans le numéro du 25 novembre de la revue Science.

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