Race En Voie De Disparition? Zoo Toils Pour Sauver L'Étrange 'Grenouille Scrotum'

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Vingt grenouilles du lac titicaca, gravement menacées d'extinction, vivent désormais au zoo de denver, le seul endroit de l'hémisphère nord où ces amphibiens uniques sont exposés.

DENVER - Dans l'arrière-salle de l'exposition Tropical Discovery du zoo de Denver, l'heure de nourrir 17 grenouilles parmi les plus menacées d'extinction au monde.

Les étranges amphibiens à la peau bouffante qui cherchent un ver wiggler rouge sont les grenouilles du lac Titicaca (Telmatobius coleus), qui peut atteindre plus de 1 kilogramme et ne se trouve que dans le lac bordant les frontières péruvienne et bolivienne qui leur donne son nom. Cette salle sans ornements - et l'exposition publique qui se trouve au bout du couloir, qui abrite trois autres grenouilles - est le seul endroit pour les voir dans l'hémisphère nord.

Pour une espèce qui parvient à survivre dans un lac Fahrenheit (10 à 17 degrés Celsius) à une altitude de 12 500 pieds (3 811 mètres), la grenouille du lac Titicaca n’a pas reçu beaucoup de respect par le passé. On lui a donné le surnom de "grenouille scrotum" pour ses plis de peau qui lui permettent d'absorber l'oxygène de son environnement aquatique. En 2013, il était le finaliste du concours "des animaux les plus laids du monde" organisé par la Ugly Animal Preservation Society du Royaume-Uni. Et pire encore, la survie de la grenouille du lac Titicaca est menacée car c’est l’ingrédient principal de Jugo de Rana, ou jus de grenouille - un mélange de grenouille, de racine de maca et d'autres ingrédients - qui est censé améliorer la vie sexuelle.

La réputation d'aphrodisiaque n'est pas acquise, a déclaré James Garcia, spécialiste des programmes de proximité pour le zoo. Les grenouilles n'affectent pas la fonction sexuelle ni la fertilité, a-t-il déclaré, bien que la racine de maca puisse l'être.

Autant que je sache, les grenouilles ne gagnent pas non plus leur réputation de laideur. Les mineurs de la collection du zoo de Denver sont encore assez petits pour tenir dans la paume de la main. Ils ont des sourires permanents et des yeux sombres orientés vers l'avant qui les aident probablement à chasser, mais leur donnent également un look doux et caricatural. Ma première rencontre avec ces grenouilles a eu lieu lors d'un week-end neigeux fin mars. Avec la famille venue de l’extérieur de la ville, nous avons embarqué pour une visite au zoo, avec moi faisant la fête avec ces grenouilles étranges et en danger de disparition dont j'avais lu beaucoup. Personne n’a été particulièrement enthousiaste, jusqu’à ce qu’ils aient vu l’exposition et aient dû admettre que les petits gars étaient plutôt cool. [Regarder: Vidéo de l'heure du repas maladroit des grenouilles du lac Titicaca]

C’est la réaction que le zoo de Denver espère voir engendrer sa rare exposition de ces grenouilles, tant au Colorado qu’au Pérou.

"Nous essayons d'apprendre aux gens à être fiers de cet animal, à comprendre cet animal", m'a dit Garcia. "Sans eux, le sauver et en apprendre plus et en être fier, cela ne sera pas sauvé."

Sauvez les grenouilles

La participation du zoo de Denver à la croisade visant à sauver la grenouille du lac Titicaca a débuté il y a neuf ans. Tom Weaver, conservateur adjoint des reptiles et des poissons, travaillait sur un projet visant à sauver la grenouille dorée du Panama, mais cette espèce avait suscité un intérêt extérieur considérable. C'est pourquoi ses collègues et lui ont commencé à chercher des espèces moins connues sur lesquelles se concentrer. Par le biais de l’Arche d’amphibie de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), Weaver a contacté le vétérinaire Roberto Elias, professeur à l’Université Cayetano Heredia de Lima.

"Il a commencé à m'envoyer des photos de grenouilles confisquées qui se retrouvaient sur les marchés de Lima et de Cusco et dans certaines des plus grandes villes", a déclaré Weaver.

Les grenouilles du lac Titicaca sont les plus grandes grenouilles totalement aquatiques du monde.

Les grenouilles du lac Titicaca sont les plus grandes grenouilles totalement aquatiques du monde.

Crédit: James Garcia, Zoo de Denver

Avec Elias et d'autres défenseurs de l'environnement, Weaver et son équipe ont construit un laboratoire à l'université pour accueillir les grenouilles confisquées. Ils ont sauvé deux personnes sur environ 4000 - "Quand ils les confisquent sur les marchés, ils sont généralement en train de sortir de toute façon", a déclaré Weaver - et ont également aidé le zoo Huachipa à Lima à mettre en place un habitat pour les amphibiens. Ce zoo a été le premier à élever en captivité la grenouille du lac Titicaca, en 2010, a déclaré Weaver.

Sur le lac même, les chercheurs ont trois équipes de scientifiques effectuant des relevés de la population de grenouilles du lac Titicaca. Ils travaillent également sur l'éducation locale et la sensibilisation. Les membres de l'équipe se rendent dans les écoles autour du lac pour enseigner aux élèves la faune et la flore, a déclaré Garcia. Une campagne de santé publique avertit les Péruviens que les grenouilles capturées dans le lac peuvent contracter le choléra et d'autres maladies qui les rendent peu attrayantes pour la consommation. Et il y a des efforts pour ouvrir des moyens de subsistance alternatifs pour ceux qui vivent autour du lac et qui pourraient autrement se tourner vers le braconnage, a déclaré Garcia. Dans la boutique de cadeaux du zoo de Denver, les visiteurs peuvent acheter des objets d’art sur le thème de la grenouille fabriqués par des artisans péruviens.

Grenouilles Titicaca en captivité

Les grenouilles elles-mêmes ont atterri à Denver en novembre 2015, transportées dans une glacière et conservées au froid avec de la glace. Trois d'entre elles sont maintenant exposées dans un réservoir bordé de roches de rivière. Ceux-ci ont été choisis parce qu'ils étaient considérés comme les plus gros du groupe, a déclaré Weaver.

Mais leur taille était une illusion.

"Nous avons nourri tout le monde, nous sommes revenus et nous avons dit:" Ce ne sont pas les plus gros ", a déclaré Weaver. Les grenouilles avaient tellement mangé qu'elles avaient grossi temporairement. [40 Photos Freaky Frog]

Weaver ne sait pas quelle taille prendront les grenouilles en captivité, mais certaines grenouilles du lac Titicaca à l'état sauvage atteignent la taille d'une assiette. Ils sont connus pour vivre jusqu'à 20 ans en captivité. Leurs modes de vie sont entièrement aquatiques et leur geste caractéristique est un drôle de petit saut en hauteur qui déplace l'eau le long des plis de la peau pour qu'ils puissent absorber plus d'oxygène.

Avoir des grenouilles du lac Titicaca en captivité a été une illumination, a déclaré Weaver. Les amphibiens mangent avec appétit, dit-il, et semblent avoir un métabolisme rapide. Dans leur environnement natal, ils passent probablement toute la journée à cueillir les escargots et les vers sur les rochers des rivières, a-t-il déclaré. En captivité, ce sont des mangeurs difficiles qui échargent un peu de nourriture un instant et le recrachent le lendemain. Jusqu'à présent, ils prospèrent grâce à des onduleurs rouges ressemblant à des ficelles, a déclaré Weaver. Lors de ma visite, il a testé deux ou trois plus gros vers de terre dans les réservoirs. Quelques grenouilles ont fait un effort, mais ont finalement craché les vers, tirant les onduleurs de leurs bouches avec leurs pieds avant.

Trois grenouilles du lac Titicaca sont exposées dans ce char au zoo de Denver.

Trois grenouilles du lac Titicaca sont exposées dans ce char au zoo de Denver.

Crédit: Stephanie Pappas

Garder les grenouilles en vie en captivité n'est pas difficile, a déclaré Weaver, tant que l'environnement est juste. L'eau dans les réservoirs est refroidie à 15° C (60° F). Comme l'eau du lac Titicaca, elle a un pH basique (non acide) et est riche en minéraux dissous. Weaver espère éventuellement élever les grenouilles, mais n'est pas pressé.

"Si nous commençons à voir des pontes ou des amplexes [dans lesquels un mâle saisit une femelle pour la fécondation externe de ses oeufs], ou si nous commençons à voir des masses d'oeufs, nous allons faire beaucoup de travail sur les poids", a déclaré Weaver m'a dit. "Nous allons prendre des données sur tout." [Voir les photos des seules grenouilles du lac Titicaca aux États-Unis]

Amphibiens en crise

Certaines de ces données vont probablement alimenter les efforts de conservation du zoo. Les grenouilles du lac Titicaca ne sont pas simplement exposées au braconnage. Mme Weaver a déclaré que chaque année, le ruissellement de la pollution entraînait une forte mortalité dans le lac et que les femelles pondeuses semblaient particulièrement touchées. Les espèces de poissons introduites comme la truite menacent également les grenouilles. Et il y a le spectre toujours présent du champignon chytride. Ce champignon hautement infectieux envahit la peau des grenouilles et les déshydrate essentiellement jusqu'à la mort. Il a dévasté les populations de grenouilles du monde entier et menace de faire de même avec les salamandres. L'impact est dramatique.

"Quand j'étais au Panama et que je travaillais avec la grenouille dorée panaméenne, nous faisions des enquêtes jusqu'en 2005, où l'on pouvait voir des grenouilles partout, puis en 2005, tout était mort", a déclaré Weaver. "Vous auriez des grenouilles tomber des arbres."

Les grenouilles du zoo de Denver, descendants d’amphibiens sauvés des marchés péruviens, ont été nettoyés et ont été déclarés exempts du champignon. Mais des grenouilles sauvages du lac Titicaca ont été retrouvées vivant avec un chytride sur la peau, a déclaré Weaver. Ils peuvent être en mesure de coexister avec l'infection jusqu'à ce que des facteurs environnementaux, tels que la pollution ou les fluctuations de température, les affaiblissent. Cela signifie que le champignon peut être un facteur déterminant dans le dépérissement annuel des grenouilles. [Coups de tête: 10 grenouilles perdues]

Les grenouilles sont importantes car elles sont l'équivalent environnemental des canaris dans les mines de charbon. "Ce sont à peu près des éponges", a déclaré Weaver, absorbant tout dans l'eau. Cela en fait des indicateurs cruciaux pour la qualité de l'eau et de l'habitat. Cela les rend également vulnérables aux changements majeurs que les humains apportent à l'écosystème.

"Nous voyons des populations d'amphibiens changer", a déclaré Weaver. "C'est la première fois dans l'existence humaine que nous voyons toute une classe d'animaux qui le font."

Personne ne sait combien de grenouilles du lac Titicaca sont laissées dans la nature. Avec les lycéens locaux, le zoo de Denver est en train de construire un petit submersible télécommandé qui pourra plonger à 100 mètres de profondeur dans le lac. À l’heure actuelle, les chercheurs peuvent plonger à une profondeur d’environ 33 pieds (10 m). Dans les années 1970, le célèbre océanographe Jacques Cousteau a plongé jusqu'à 100 mètres et a estimé que des milliards de grenouilles du lac Titicaca vivaient dans le lac.

"Il n'y a aucune chance qu'il y ait des milliards maintenant", a déclaré Garcia.

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