La Plus Jeune Reptile Enceinte Repousse L'Enregistrement D'Une Naissance Vivante Fossile

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De nouveaux fossiles révèlent deux embryons, l'un dans une mésosaure en gestation, les premiers reptiles aquatiques, d'après les scientifiques.

Des fossiles nouvellement découverts d'embryons des premiers reptiles aquatiques appelés mésosaures - avec une femme enceinte - pourraient constituer le plus ancien exemple connu de naissance donnée à de jeunes vivants plutôt qu'à des œufs, ont rapporté des scientifiques.

Les mammifères et les reptiles enveloppent leurs embryons en développement dans des couches protectrices, ce qui a aidé les plus petits à survivre et a finalement aidé leurs ancêtres à conquérir la terre. Les mammifères gardent souvent cette progéniture emmaillotée dans la membrane et donnent naissance à des jeunes vivants, tandis que les reptiles pondent généralement leur progéniture en faisceaux de membranes dans des œufs.

Cependant, il y a quelques petites choses bizarres: certains mammifères, comme l'ornithorynque, pondent des œufs, tandis que certains reptiles, comme la plupart des vipères, sont vivipares et donnent naissance à de jeunes animaux vivants.

Le fait que les mammifères et les reptiles entourent leurs embryons de ces couches protectrices les appelle amniotes. Les archives fossiles d'œufs et d'embryons amniotiques sont très rares et, de ce fait, les scientifiques disposent de peu d'informations sur le moment, la manière et les raisons de leur évolution.

Les chercheurs ont découvert deux fossiles exceptionnellement bien conservés datant de 280 millions d'années. Ce sont les plus anciens embryons amniotiques découverts à ce jour. Ceux-ci appartenaient à des mésosaures, les premiers reptiles aquatiques et peut-être les reptiles les plus primitifs connus. [T. Rex des mers: une galerie mésosaure]

L'embryon de mésosaure (représenté ici sur une photo, à gauche et sur le dessin d'interprétation, à droite) mesurait environ un quart de pouce à un demi-pouce (0,75 à 1,5 cm).

L'embryon de mésosaure (représenté ici sur une photo, à gauche et sur le dessin d'interprétation, à droite) mesurait environ un quart de pouce à un demi-pouce (0,75 à 1,5 cm).

Crédit: Graciela Piñeiro (à droite), Inés Castiglioni (à droite)

Les deux embryons fossiles, découverts en Uruguay et au Brésil, mesurent environ un quart de pouce à un demi-pouce (0,75 à 1,5 cm). Les cristaux de gypse dans les roches dans lesquelles ils ont été trouvés suggèrent que les reptiles vivaient dans une eau salée et pauvre en oxygène, ce qui a permis de préserver ces embryons jusqu'à leur découverte. Les mésosaures ont apparemment habité jadis à côté de vers fouisseurs et de crustacés aujourd'hui disparus.

"Malgré leur âge et leur nature délicate, ils sont restés dans les rochers presque toujours parfaitement conservés", a déclaré la chercheuse Graciela Piñeiro, paléontologue à l'Université de la République en Uruguay.

Curieusement, les embryons manquaient de coquilles d'œufs reconnaissables. De plus, un embryon bien développé a été trouvé chez un adulte présumé être une femme enceinte, ce qui suggère que les mésosaures étaient vivipares.

Image reconstructive d'un mésosaure et d'un embryon pour montrer la relation de taille.

Image reconstructive d'un mésosaure et d'un embryon pour montrer la relation de taille.

Crédit: Graciela Pineiro

L'un des embryons bien développés du mésosaure a été découvert seul, pas chez un adulte. Cela pourrait suggérer que les mésosaures pondent après que les embryons aient atteint des stades avancés de développement. D'autre part, ce spécimen pourrait représenter un embryon évincé.

Un dessin de reconstruction de l'un des fossiles d'embryons de mésosaures découverts en Uruguay et au Brésil, remontant à 280 millions d'années.

Un dessin de reconstruction de l'un des fossiles d'embryons de mésosaures découverts en Uruguay et au Brésil, remontant à 280 millions d'années.

Crédit: Gustavo Lecuona

"Avec la découverte des embryons de mésosaure, nous pouvons maintenant avoir des preuves directes que la rétention d'embryons ou la viviparité sont des stratégies développées par les premiers amniotes", a déclaré Piñeiro à WordsSideKick.com.

On sait que d'autres reptiles aquatiques éteints ont donné naissance à des jeunes vivants, y compris le plésiosaure; en 2011, des scientifiques ont signalé la présence d'une plésiosaure enceinte, un reptile marin, qui vivait il y a quelque 78 millions d'années.

Ces nouvelles découvertes repoussent de 60 millions et 90 millions d’années, respectivement, les enregistrements connus d’embryons de naissance vivants et d’embryons amniotiques.

Les scientifiques ont détaillé leurs résultats en ligne le 7 mars dans la revue Historical Biology.

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