Les Plumes Fossiles Peignent Une Nouvelle Image De L'Ibis Hawaïen

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Des plumes âgées de 700 à 1 100 ans appartenant à une longue espèce d'ibis hawaïen, aujourd'hui disparue, aident à déterminer la place de l'oiseau dans l'arbre généalogique de la famille ibis. Les plumes sont le seul plumage connu de tous les oiseaux préhistoriquement éteints qui vivaient autrefois au hawaiian i

Il y a environ 1 000 ans, un petit Ibis égaré s'est retrouvé coincé dans une grotte de l'île hawaïenne de Lanai. Lorsque les chercheurs ont découvert son squelette en 1995, ses plumes ont été le premier exemple de la manière dont ces ibis hawaïens éteints ont été ornés.

Le squelette presque complet du petit oiseau a été découvert dans un tube de lave (un type de grotte créé par une coulée de lave). En raison de l'environnement extrêmement sec de la grotte, les plumes fossilisées ont été suffisamment bien préservées pour permettre la formation de structures microscopiques.

Les os des ailes et de la poitrine ont révélé que l’oiseau était incapable de voler comme les ibis modernes. Cependant, ces os étaient si différents de ceux d'autres ibis que les chercheurs avaient besoin d'analyses de plumes et d'ADN pour confirmer la place de l'espèce dans l'arbre généalogique de la famille ibis.

"Nous savions que c'était un ibis. C'était un ibis incapable de voler. Le squelette trouvé avec les plumes différait tellement de l'ibis du continent, que sa relation avec les autres ibis était indéterminable", a indiqué la chercheuse Carla Dove, du Smithsonian's National Musée d'histoire naturelle, a déclaré WordsSideKick.com.

Plumes fossiles

Cette microphotographie électronique à balayage montre les pointes des barbules duveteuses d'un  <i>Apteribis sp i>. plume.

Cette microphotographie électronique à balayage montre les griffes des barbules duveteuses d'un Apteribis sp. plume.

Crédit: Carla Dove

Les chercheurs ont comparé les plumes fossilisées avec celles de 11 ibis modernes. Ils se sont concentrés sur les barbules des plumes, structures microscopiques dans la partie duveteuse d'une plume près de la base. Ces barbules sont distinctives de certaines espèces d’ibis.

Leurs analyses suggèrent que l’oiseau fait partie du genre Apteribis, groupe d'ibis incapables de voler des îles hawaïennes découverts en 1976 et dont les membres sont liés à l'ibis blanc américain et à l'ibis écarlate. C'est l'une des dizaines d'espèces d'oiseaux dont l'extinction est connue après l'arrivée des humains sur les îles.

Bien que les oiseaux semblaient avoir été incapables de voler, les chercheurs ont découvert qu'ils étaient équipés de petites structures appelées jarretelles, qui maintiennent ensemble les brins vaporeux d'une plume, ce qui leur donne une structure face au stress du vent ou de l'eau. Ces crochets sont des adaptations spéciales pour le vol.

Coloration des ibis

Ceci est un détail du sommet du crâne montrant des plumes adhérant au crâne de  <i>Apteribis sp i>.

C’est un détail du sommet du crâne montrant des plumes adhérant au crâne de Apteribis sp.

Crédit: Carla Dove

Les plumes étant si bien conservées, les chercheurs ont même pu observer certaines des couleurs de plumes. Un ensemble de plumes était de couleur sombre, peut-être brun foncé ou noir, tandis qu'un autre ensemble était plus clair, peut-être beige ou ivoire. Les chercheurs suggèrent que l'espèce éteinte aurait pu ressembler à un jeune ibis blanc américain.

"La pigmentation des plumes fossiles a montré que le plumage était probablement très semblable à celui des ibis blancs juvéniles, qui sont bruns avec un ventre blanchâtre, plutôt que des adultes, qui sont tous blancs", a étudié le chercheur Storrs Olson, également au Musée national. d'histoire naturelle, a déclaré WordsSideKick.com dans un email.

"Les oiseaux hawaïens (également connus à Molokai et à Maui mais pas dans les autres îles d'Hawaï) avaient des pattes plus courtes et avaient de petites ailes par rapport aux ibis blancs. Ils étaient probablement presque entièrement des habitants de la forêt qui se nourrissaient d'escargots et d'autres invertébrés dans la litière."

L'étude a été publiée dans le numéro de septembre 2011 du Journal of Paleontology.

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