Un Fragment De Fossile Révèle Un Ptérosaure À Dents Pleines

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Un petit fossile, conservé dans un musée pendant plus d'un siècle, a révélé à quel point de gros pétrosaures pouvaient avoir. Les scientifiques ont calculé que son propriétaire avait une envergure d'environ 7 mètres.

L'examen d'un petit fossile - la pointe du museau d'un ptérosaure à dents et un brin de sa dent - a révélé qu'un groupe de reptiles disparus et volants pouvait atteindre des tailles plus grandes qu'on ne le pensait auparavant.

"Ce que cette recherche montre, c'est que certains ptérosaures à dents ont atteint des tailles vraiment spectaculaires et, pour le moment, cela nous permet de fixer une limite supérieure probable à cette taille - environ 7 mètres (23 pieds) d'envergure", a déclaré David Unwin de l'Université de Leicester, l'un des chercheurs qui ont examiné le fossile, fait partie de la collection du musée d'histoire naturelle de Londres depuis 1884. [Galerie d'images: Fossiles de dinosaures]

Les ptérosaures sont des reptiles volants qui vivaient à la même époque que les dinosaures, il y a entre 210 et 65 millions d'années. On pense que ce fossile appartient à une espèce d'ornithocheirid, un type de reptile se nourrissant de poisson qui était le plus grand des ptérosaures à dents. Il a utilisé les dents au bout de ses mâchoires pour attraper sa proie tout en survolant la surface de l'eau. D'autres types de ptérosaures, tels que ceux sans dents, peuvent atteindre des tailles beaucoup plus grandes, avec une envergure pouvant atteindre 10 mètres.

Les chercheurs ont pu calculer la taille de l'animal à partir du minuscule fossile (qui comprenait la pointe du museau et un petit bout de dent).

"C'est un spécimen d'apparence moche, mais avec un peu d'habileté, vous pouvez comprendre exactement ce que c'était. Tout ce que nous avons, c'est la pointe de la mâchoire supérieure - des os appelés les prémaxillées, et une dent cassée conservée dans une seule alvéole, "a déclaré David Martill, de l’Université de Portsmouth, qui a collaboré avec Unwin. "Bien que la couronne de la dent soit cassée, son diamètre est de 13 millimètres (0,5 pouce). C'est énorme pour un ptérosaure. Une fois que vous avez effectué les calculs, vous réalisez que la ferraille dans votre main est une découverte très excitante."

Sur la base de la forme du fragment fossile, ils l'ont identifié comme appartenant à une espèce connue sous le nom de Coloborhynchus capito, un rare ornithocheirid. Le fossile a été recueilli au milieu du 19e siècle dans un gisement appelé Cambridge Greensand, dans le Cambridgeshire, en Angleterre.

Il n’est pas clair pourquoi les ptérosaures sans dents pourraient atteindre des tailles beaucoup plus grandes que les ptérosaures à dents, mais c’est peut-être parce que les dents sont lourdes, selon les chercheurs.

L'étude est publiée en ligne dans la revue Cretaceous Research.

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