Zombie Neuroscience: Dans Les Cerveaux Des Morts-Vivants

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Plusieurs scientifiques se demandent quelles conditions du cerveau pourraient expliquer le comportement étrange de cette créature.

La chair en décomposition, la marche traînante, les gémissements incompréhensibles - il n'est pas difficile de repérer un zombie d'un seul coup d'œil, même parmi les plus horribles des monstres d'Halloween. Mais que se passe-t-il dans leur cerveau?

Basé sur des récits fictifs du comportement bizarre des créatures morts-vivants, plusieurs scientifiques de renom ont découvert le mystère. Les neuroscientifiques Bradley Voytek, de l'Université de Californie à San Diego, et Tim Verstynen, de l'Université Carnegie Mellon, sont tous deux de fervents fans de zombies. À leur retour aux études supérieures, ils regardaient des films de zombies et réfléchissaient à ce qui faisait que les zombies se comportent comme ils le font.

"Nous nous sommes moqués de ce à quoi un cerveau de zombie pourrait ressembler", a déclaré Voytek, et "cela a en quelque sorte décollé". Voytek appelle cela un moyen d'inciter les gens à apprendre accidentellement quelque chose sur le cerveau. [Zombie Facts: Real and Imagined (Infographic)]

Diagnostiquer un zombie

D'une manière générale, les zombies peuvent être soit des zombies lents (pensez à l'original "Dawn of the Dead"), soit des zombies rapides (à la manière du remake du film de 2004). Les zombies lents se mélangent sans coordination et ne peuvent pas ouvrir les portes, ce qui suggère un problème de cervelet, a déclaré Voytek. Cette région située à l'arrière de la tête, appelée "petit cerveau", joue un rôle important dans les mouvements coordonnés. Des tâches telles que ramasser un quart sur le terrain sont en réalité très difficiles, a déclaré Voytek. "Nous ne pouvons toujours pas obtenir de robots pour faire cela."

Tous les zombies - y compris les rapides - semblent avoir une mémoire insuffisante et n'ont pas la capacité de planifier en groupe.

"Ils n'ont pas vraiment de compétences sociales", a déclaré Voytek.

Ils manquent également de contrôle cognitif: rien ne retarde la satisfaction de la chair humaine chaude. Ces symptômes suggèrent que leurs lobes frontaux ne fonctionnent probablement pas correctement, a déclaré Voytek. Dans les études sur les animaux, couper les connexions aux lobes frontaux pose beaucoup de problèmes, a-t-il ajouté.

Il y a ensuite la question de la communication avec les zombies, ou l'absence de communication. Voytek et Verstynen ont réalisé une vidéo éducative dans laquelle ils "diagnostiquent" les zombies d'une maladie appelée l'aphasie de Wernicke, résultant de la détérioration d'un ensemble de connexions entre les lobes temporaux et pariétaux du cerveau. Bien sûr, les lésions cérébrales ne plaisent pas, a dit Voytek, mais il trouve intéressant de réfléchir. [Les 9 conditions médicales les plus bizarres]

Les zombies peuvent avoir des dysfonctionnements du cerveau de nombreuses manières, mais ils ont un sens de l'odorat très développé, du moins lorsqu'il s'agit de renifler de la chair humaine vivante. Dans une scène du film et de la bande dessinée "Walking Dead", les protagonistes se barbouillent avec les organes de zombies morts pour empêcher les zombies "vivants" de les sentir.

En comparaison, on pense que les humains en bonne santé ont un mauvais odorat. Mais des études ont montré que les gens peuvent très bien suivre les odeurs s’ils se concentrent sur la tâche, a déclaré Voytek. Dans une étude, des étudiants de l’Université de Californie à Berkeley, qui avaient les yeux bandés, ont été en mesure de détecter une traînée de chocolat dans l’herbe sans odeur, et ils l’ont étonnamment bien fait. Ainsi, la capacité du zombie à distinguer les corps sains de ceux en décomposition (c’est-à-dire d’autres zombies) est "certainement plausible", a déclaré Voytek.

Des zombies dans la vie réelle?

Toutes ces théories sur la neuroscience des zombies sont de vaines spéculations. Mais les zombies peuvent-ils exister dans la vie réelle? Le concept de zombies a ses racines dans la tradition haïtienne, dans laquelle des prêtres vaudous (ou vaudous) créent une substance poudreuse qui transformerait les gens en zombies. Un composant de cette poudre est une toxine nerveuse de poisson-globe capable de maintenir les gens dans un état d'animation suspendue. Haïti a en fait interdit la fabrication de ces zombies humains.

Le monde animal a sa propre part d'histoires de zombies. Un champignon qui infecte les fourmis charpentières fait grimper l'insecte sous les feuilles des arbres et y meurt. Le champignon pousse une tige de la tête de la fourmi zombie, envoyant une pluie de spores infecter d'autres fourmis.

On sait que les guêpes injectent leur venin dans les blattes, les paralysant mais ne les tuant pas. La guêpe entraîne le cafard impuissant dans son nid et pond ses œufs dans l'abdomen de la punaise. Lorsque les bébés guêpes éclosent, ils mangent la blatte vivante de l'intérieur.

Et bien sûr, il y a le Toxoplasma gondii parasite, qui peut infecter les humains. Chez les rats, le parasite fait que les rongeurs cessent d'avoir peur de l'odeur d'urine de chat, qui s'avère généralement fatale pour les rats. Chez la femme enceinte, l’infection à toxoplasme peut causer des problèmes congénitaux tels que surdité ou retard mental chez le bébé.

Mais quand il s’agit de mélanger des monstres mangeurs de chair, le phénomène des zombies reste fermement ancré dans la fiction.

"Aucune sorte de lésion cérébrale ne pourrait faire rien de tel qu'un zombie", a déclaré Voytek.

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