Le Germe Des Excréments Humains Fait Un Bond Mortel En Corail

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Ce n'est pas le bon moment pour être un corail. La liste des menaces comprend le réchauffement des températures, la pollution, l’acidification des océans et, à présent, une bactérie qui infecte également les humains.

Une nouvelle et étrange menace fait désormais partie de la longue liste de menaces pesant sur les coraux, ces minuscules animaux bâtisseurs de récifs qui créent un habitat important dans nos océans.

Une bactérie qui attaque les humains tue également une espèce de corail dans les Caraïbes, le corail elkhorn, selon des chercheurs qui ont prouvé le lien en infectant des fragments de corail avec des bactéries provenant des eaux usées de l'homme.

"Il s'agit d'une découverte assez inhabituelle. C'est la première fois qu'une maladie humaine tue un invertébré", a déclaré le professeur James Porter de l'Université de Géorgie, l'un des chercheurs de l'étude. "C'est inhabituel parce que nous, les humains, attrapons généralement des maladies d'animaux sauvages, et c'est l'inverse."

Chez l'homme, l'agent pathogène Serratia marcescens est opportuniste, provoquant des infections des voies respiratoires, des plaies et des voies urinaires. Dans le corail, il cause une maladie que Porter et ses collègues ont surnommée la "vérole blanche" pour les cicatrices blanches qui apparaissent sur le corail d'Elkhorn infecté. Ces cicatrices apparaissent là où le tissu vivant du corail a disparu, ne laissant que son squelette.

Le corail mondial fait face à une litanie de menaces. Les ouragans, dont la gravité et le nombre augmentent en raison du changement climatique, brisent le corail en morceaux; le réchauffement de la température de l'eau provoque l'éjection des algues photosynthétiques et la décoloration; l'acidification des océans peut nuire à la capacité des animaux de former leur squelette; et ils souffrent de la mauvaise qualité de l’eau et de nombreuses maladies, dont la plupart ont des causes inconnues.

La couverture corallienne dans les Caraïbes a diminué de 50% au cours des 15 dernières années et le corail d'elkhorn a diminué de près de 90% au cours de la même période, selon Porter.

Porter, professeur d'écologie Meigs à l'Université de Géorgie, a comparé la perte de corail d'Elkhorn à la perte d'arbres dans une forêt tropicale humide, car ces coraux se développent de manière ramifiée, à la manière d'un arbre. Cette structure tridimensionnelle offre un abri aux poissons et autres créatures et aide à absorber le pouvoir des ondes de tempête, protégeant ainsi les zones côtières.

"Ils sont les maîtres d'œuvre de la nature", a déclaré Porter.

Les travaux antérieurs de Porter et de sa collègue Kathryn Patterson Sutherland, du Rollins College en Floride, ont Serratia marcescens comme la cause de la vérole blanche et pointé vers les eaux usées, pas la faune, comme la source de la souche qui a infecté les coraux. Le dernier article, publié aujourd'hui (17 août) dans la revue PLoS ONE, fournit des preuves concluantes de la présence de la variole blanche dans la souche et indique que d'autres organismes peuvent contribuer à sa propagation.

Les expérimentateurs ont recueilli des fragments sains de corail d'elkhorn dans le récif ouest de Sambo, près de la Floride. Dans un laboratoire, ils ont infecté les fragments avec une bactérie isolée de coraux d'Elkhorn malades et d'eaux usées.

"Nous avons ce dernier morceau de puzzle qui montre que les humains sont la source", a déclaré Sutherland.

Ils ont également isolé la bactérie d'un escargot mangeur de corail et d'une autre espèce de corail, qu'ils utilisaient pour infecter le corail d'elkhorn, ce qui montre que ces autres organismes peuvent également jouer un rôle dans la propagation de la maladie.

En 2004, Sutherland et Porter figuraient parmi les scientifiques qui ont documenté 18 maladies menaçant les coraux dans les océans Caraïbes et Indo-Pacifique. Depuis lors, le nombre de maladies connues pour tuer le corail dans le monde a augmenté, ont-ils déclaré. Parmi ceux-ci, seuls cinq, y compris la vérole blanche, ont eu leur cause identifiée.

Les perspectives d'atténuation de nombreuses menaces liées au changement climatique sont faibles. Cependant, dans les Florida Keys, une solution visant à améliorer la qualité de l’eau et à empêcher la prolifération des bactéries responsables de la destruction des coraux est déjà en préparation.

Dans les Keys, la plupart des eaux usées ne sont pas traitées, mais éliminées dans des fosses septiques situées à terre. Idéalement, de tels systèmes utilisent le sol pour filtrer les contaminants, mais le substrat rocheux poreux en calcaire des Keys permet aux contaminants de s'infiltrer dans l'océan. Sutherland a déclaré que le traitement des eaux usées est également un problème dans les Caraïbes, au sud des Keys.

Key West a installé un système avancé de traitement des eaux usées, capable de réduire la bactérie à des niveaux indétectables, et les autres clés se modernisent également, a-t-elle déclaré.

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