Jaw-Dropping Find: Os De L'Oreille D'Un Mammifère Ancien

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Les os d'oreille d'un ancien mammifère disparu de chine tiennent la clé de la façon dont les humains (et les autres mammifères) ont développé leurs os distincts de l'oreille et de la mâchoire. Les os de la mâchoire en plusieurs parties des reptiles ont en quelque sorte évolué pour devenir les os de l'oreille des mammifères.

Qu'est-ce qui définit un mammifère? Eh bien, pour certains chercheurs, il s'agit de quelques os d'oreille minuscules.

Le fossile, appelé Liaoconodon hui, fait partie d’un premier groupe de mammifères préhistoriques appelés triconodontes, définis par leurs structures dentaires. Il vivait il y a environ 120 millions d'années, durant la période du crétacé. La découverte a été publiée aujourd'hui (13 avril) dans la revue Nature.

"Ce fossile a été magnifiquement préservé. Et il a heureusement conservé la morphologie délicate des osselets", a indiqué le chercheur Jin Meng, du Muséum américain d'histoire naturelle. "Cela s'inscrit dans une phase de transition. Certaines personnes le considèrent comme un mammifère, d'autres comme un reptile ressemblant à un mammifère."

Les chercheurs, dirigés par Meng, ont qualifié la structure de l'oreille du fossile d '"oreille moyenne de mammifère en transition", car elle présente de nombreuses différences par rapport à l'oreille de mammifère. L'oreille définitive de mammifère est complètement séparée de la mâchoire, alors que cette structure est toujours supportée par un os associé à la mâchoire.

Entendre comme un mammifère

Lorsque les ondes sonores frappent le tympan, elles sont transférées à travers trois os minuscules, ou osselets. Chacun de ces os sert à amplifier l'onde sonore, qui est ensuite envoyée sous forme d'impulsions au cerveau. Les changements apportés à ces os au fil du temps ont amélioré l'audition des mammifères (surtout dans l'air), rendu notre oreille plus efficace et nous ont permis d'entendre une gamme de sons plus large que celle de nos ancêtres reptiliens.

Le crâne d'une ancienne créature ressemblant à un mammifère montre un développement intermédiaire de la mâchoire et de l'oreille.

Le crâne d'une ancienne créature ressemblant à un mammifère montre un développement intermédiaire de la mâchoire et de l'oreille.

Crédit: Jin Meng, AMNH

Trois os qui constituaient à l'origine la charnière de la mâchoire chez des créatures pré-mammifères ont changé de taille et de forme et se sont transformés en os minuscules d'oreille de mammifères. Chez ce mammifère transitoire, les trois os de l'oreille "se sont complètement détachés de la mâchoire inférieure et ont une taille réduite, mais ils sont toujours attachés au cartilage de Meckel ossifié", a déclaré Meng. Le cartilage sert de structure de soutien aux os de l'oreille détachée.

"Il est en contact avec les os de l'oreille, mais pas fusionné avec elle. Il peut vibrer sans être affecté par la mastication", a déclaré Meng. "Au cours de l'évolution, ces os de l'oreille avaient une double fonction, mais dans ce cas, la fonction de mastication a été séparée de la fonction auditive."

Cartilage controversé de Meckel

Ce morceau de cartilage est présent chez les mammifères au cours du développement, mais est réabsorbé dans le corps dès la naissance. Chez d'autres animaux, le cartilage s'ossifie dans l'os et devient une partie intégrante de la mâchoire. Un fossile précédent, surnommé Yanoconondon allini par son découvreur Zhe-Xi Luo au Musée d’histoire naturelle Carnegie à Pittsburgh, contient également une oreille moyenne de transition. Chez cet animal, les os de l'oreille moyenne étaient encore attachés à la mâchoire par le cartilage de Meckel.

Meng pense que ce fossile montre que l'oreille moyenne des mammifères a évolué séparément pour différents groupes de mammifères. Luo pense que tous les mammifères ont une oreille moyenne séparée et que cette structure d'oreille attachée provient d'un retour à des structures antérieures encore présentes au cours du développement.

"Tous les chemins menant à Rome, ces deux chemins mènent au même grand modèle d'homoplasies évolutives: dans certaines lignées de mammifères, l'oreille moyenne est détachée de la mâchoire, dans d'autres mammifères, l'oreille moyenne est toujours attachée à la mâchoire," Luo, conservateur et directeur associé pour la recherche et les collections au Carnegie Museum, qui n'a pas participé à l'étude, a déclaré dans un courrier électronique à WordsSideKick.com.

"Honnêtement, je pense que les preuves sont bonnes pour l'un ou l'autre argument", a déclaré Anne Weil, qui a écrit un article dans News and Views dans le même numéro. "Nous continuerons à trouver des fossiles plus informatifs. Il y aura plus de papiers et plus de fossiles. Dans dix ans, nos points de vue pourraient changer radicalement."

Vous pouvez suivre Jennifer Welsh, rédactrice de WordsSideKick.com, sur Twitter @microbelover.


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