L'Empereur Perdu: Une Colonie De Pingouins Disparaît

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Les scientifiques ont documenté la première perte d'une colonie de manchots empereurs sur une île de l'antarctique et accusent le changement climatique.

Une petite colonie de manchots empereurs sur une île au large de la péninsule Antarctique-Ouest a disparu et le coupable le plus probable est la perte de glace de mer provoquée par le réchauffement. Bien qu'il ait été prédit que les manchots pourraient beaucoup souffrir du réchauffement planétaire, c'est la première fois que la disparition d'une colonie est documentée.

Les chercheurs soulignent toutefois que leur étude est entravée par le manque d'informations à long terme sur les manchots empereurs, sur ce site et en général, ainsi que sur leur environnement.

Les manchots empereurs sont majestueux, mais volumineux. Ils peuvent mesurer jusqu'à 1,2 mètre (4 pieds) et peser jusqu'à 38 kilogrammes (84 livres). Cette colonie, aperçue pour la première fois en 1948 sur une île surnommée Emperor Island, était une petite qui comptait environ 150 couples nicheurs.

Les observations sont inégales, mais les populations semblent avoir été relativement stables jusque dans les années 1970. Un rapport publié en 1978 montrait une forte diminution de la population, une tendance qui se poursuivit jusqu'à ce qu'un avion ait découvert que l'île soit vide en 2009. [Album: La vie au pôle Sud]

Cela soulève la question suivante: les pingouins sont-ils morts ou ont-ils tout simplement déménagé? "C'est l'une des grandes inconnues", a déclaré Philip Trathan, chercheur principal et responsable de la biologie de la conservation au British Antarctic Survey.

Habitudes de pingouin

Les manchots empereurs semblent rentrer chez eux chaque année sur le site où ils ont éclos. Mais les colonies doivent parfois déménager à cause des changements de la glace, cependant, les détails de la façon dont cela se produit ne sont pas compris. Trathan et ses collègues supposent que les manchots de l'île Emperor nés à la fin des années 1970 - ils vivent jusqu'à l'âge de 20 ans - ont peut-être continué à revenir en petit nombre chaque année jusqu'à la disparition de la colonie.

La glace est cruciale pour ces oiseaux. La plupart des manchots empereurs se reproduisent sur la banquise - appelée banquise côtière - qui se fixe aux glaces et aux côtes, et ne se déplace pas dans le vent ou les courants. À mesure que la glace se développe en automne, les oiseaux se rassemblent dans leurs colonies. Ils restent là, accouplant, pondant et élevant des poussins jusqu'au milieu de l'été, lorsque les poussins s'envolent et que la banquise se désagrège. Ils se nourrissent également dans la banquise, qui flotte à la surface de l'eau.

La colonie sur l’île de l’empereur a souvent niché sur la terre ferme, bien que des rapports montrent également que ces oiseaux s’installent sur la glace. Ainsi, la disparition de cette colonie indique que la reproduction sur terre pourrait ne pas être une bonne alternative, a déclaré Trathan.

Causé par le changement climatique?

La cause de la disparition n'est pas claire, mais les preuves indiquent un lien avec le changement climatique.

"Le seul site en Antarctique où nous avons assisté à de très grands changements est la Péninsule Antarctique occidentale", a déclaré Trathan. Pendant une grande partie du XXe siècle, cette région s'est réchauffée à un rythme sans précédent, en particulier au cours des dernières décennies, ont écrit les chercheurs dans une étude publiée le 28 février dans la revue PLoS ONE.

Les données recueillies à partir d'une station située à environ 40 km montrent une augmentation sensible de la température de l'air. pendant ce temps, la glace de mer locale dans la région s'est formée plus tard et a fondu plus tôt. Une étude publiée en 2007 dans le Journal of Geophysical Research a révélé qu'entre 1979 et 2004, dans la région, la glace de mer avait commencé à progresser environ 54 jours plus tard et à se retirer 31 jours plus tôt. (Cette tendance ne se vérifie pas pour toutes les eaux antarctiques, mais au final, la banquise antarctique devrait se contracter de manière significative.)

En plus de détruire l'habitat des colonies, le réchauffement et la perte de glace de mer pourraient affecter indirectement les manchots en réduisant la disponibilité des poissons, du krill et des calmars qu'ils mangent ou en augmentant la présence de prédateurs, tels que des pétrels géants, écrivent les auteurs.

Le changement climatique n'est pas un nouveau coupable. Une précédente étude de modélisation prévoyait que le réchauffement climatique serait très néfaste pour les manchots empereurs. Publiée dans la revue The Proceedings de la National Academy of Sciences en 2009, l'étude a révélé 36% de chances que la diminution de la banquise antarctique provoque une chute d'au moins 95% des populations de manchots empereurs d'ici 2100.

Il est possible que des facteurs tels que des maladies ou des conditions météorologiques extrêmes aient provoqué la disparition de cette colonie particulière, mais il n’existe aucune donnée disponible pour vérifier ces hypothèses, a déclaré Trathan.

"Nous devons examiner plus de colonies afin de réduire l'incertitude", a-t-il déclaré. "Avec le premier rapport, l'incertitude est grande."

Tu peux suivre WordsSideKick.com l'écrivain Wynne Parry sur Twitter @Wynne_Parry.


Supplément Vidéo: Chant typique d’un manchot empereur mâle.




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