The Fiercer Sex: Pourquoi Les Scorpions Femelles Piquent Plus Rapidement

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De nouvelles recherches révèlent que les scorpions femelles compensent leurs corps enceintes et lents en piquant de façon plus agressive.

De nouvelles études montrent que les scorpions femelles piquent plus rapidement pour compenser leur vitesse de fonctionnement plus lente.

Et cette course lente, et la férocité supplémentaire des femmes, peuvent être le résultat du poids supplémentaire qu'elles portent de la grossesse, ont déclaré les chercheurs.

"Les femelles sont plus lourdes et elles ne peuvent pas courir aussi vite", a déclaré Bradley Carlson, co-auteur de l'étude, écologiste à la Pennsylvania State University. "Les plus lourds doivent compenser cela en piquant davantage." [En Photos: Top 10 des animaux les plus meurtriers]

Le sexe plus féroce

Des études antérieures avaient suggéré que les scorpions femelles avaient tendance à être plus agressives, brandissant plus rapidement leurs aiguilles remplies de venin par rapport aux hommes.

Carlson et ses collègues soupçonnaient que cette agression résultait de différences dans leurs queues, les mâles plus longs et plus maigres étant peut-être plus difficiles à manier. (Une "queue" de scorpion n'est en fait qu'une extension de l'abdomen, avec un aiguillon à la fin.)

Les chercheurs se sont donc aventurés dans le désert du Nouveau Mexique pour piéger des scorpions d'écorce. Cette espèce de scorpion, Centruroides vittatus, peut être trouvé de l’Arkansas au Nouveau-Mexique et atteint une longueur d’environ 3 pouces (7,6 centimètres).

Contrairement aux scorpions d'écorce les plus meurtriers trouvés plus à l'ouest, C. vittatus a une piqûre qui n’est pas bien pire qu’une mauvaise piqûre d’abeille, a déclaré Carlson.

Parce que les créatures nocturnes contiennent un produit chimique qui brille sous les rayons ultraviolets, les chercheurs se sont mis en route en pleine nuit, projetant des lampes de poche à la lumière noire sur le paysage désertique.

"Si la lumière frappe une personne, vous verrez tout à coup cette forme d'un vert brillant dans l'herbe ou les rochers", a déclaré Carlson à WordsSideKick.com.

Ils ont finalement ramassé 30 femelles et 31 mâles par la queue à l’aide de longues pinces et les ont déposés dans un sac en plastique.

Les chercheurs ont pesé les scorpions, puis ont placé sur leur dos une cible en carton de 1 pouce de long (2,5 cm) et ont suivi la fréquence à laquelle ils piquaient. Dans un autre essai, ils ont mesuré la vitesse à laquelle les insectes ont sprinté sur une piste.

Rapide et plus doux

Peu importe le sexe, les animaux plus lourds étaient plus agressifs.

Mais en moyenne, les femelles étaient plus lourdes, probablement parce qu’elles sont enceintes huit mois par an et qu’elles doivent trimballer un ventre rempli de bébés scorpions en plus de leur propre poids.

Les femelles piquaient la cible environ quatre fois par seconde, contre environ trois fois par seconde pour les hommes.

Les hommes étaient les sprinters les plus rapides, environ 30% plus rapides que les femmes. Les femelles semblaient opposées au sprint, a déclaré Carlson.

"Les femmes couraient parfois juste un peu et puis abandonnaient", a ajouté Carlson.

Ainsi, les femmes sont peut-être trop lourdes pour fuir rapidement et préfèrent utiliser leurs aiguilles pour se défendre, soupçonne Carlson.

En guise de suivi, l’équipe souhaite comprendre exactement pourquoi les scorpions mâles ont une queue plus longue et plus fine que les femelles.

Les résultats ont été détaillés aujourd'hui (28 mai) dans la revue PLOS ONE.

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