Une Queue De Mosasaure: Comment Les Reptiles Anciens Ont Régné Sur Les Océans

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Après l'arrivée de leurs ancêtres dans la mer, d'anciens reptiles appelés mosasaures se sont adaptés à la natation et ont dominé la chaîne alimentaire de l'océan.

À une époque où les dinosaures dominaient la terre, les mosasaures, un type de reptile nageur associé aux dragons de Komodo modernes, ont fini par dominer les mers. En l'espace d'environ 27 millions d'années, ces prédateurs sont passés d'un animal à la capacité de nager limitée et dont les membres étaient toujours destinés à marcher dans une forme élancée, semblable à celle d'un poisson.

Maintenant, une nouvelle étude révèle les détails de l'évolution derrière cette transformation, qui a transformé les mosasaures en machines de natation et en prédateurs redoutables, l'équivalent marin de Tyrannosaurus rex, cela peut même avoir décimé les grands requins ginsu de l’époque. [T.-Rex des mers: une galerie mosasaure]

Depuis la découverte du premier mosasaure à la fin du XVIIIe siècle, ils sont généralement décrits comme des animaux serpentins minces avec des queues étroites et droites, comme celle du serpent de mer moderne, a déclaré Johan Lindgren, chercheur principal et paléontologue à l'Université de Lund.. Bien que les mosasaures semblent avoir commencé de cette façon après l'arrivée de leurs ancêtres dans les eaux côtières, ils n'ont pas conservé cette forme.

Un conte de mosasaure

Lindgren et ses collègues ont décrit les changements anatomiques dans les fossiles de la queue de quatre types de mosasaures à différents stades d’adaptation à la vie dans les océans, du petit Dallasaurus, encore largement construit pour la vie sur terre, à Plotosaure, qui avait des crêtes sur ses petites échelles pour canaliser l’eau et un corps en forme de dauphin, selon Lindgren.

Ce squelette de mosasaure, appartenant au père originel de Tylosaurus, mesure environ 10 mètres de long et est exposé au musée d’histoire naturelle de Sternberg au Kansas. Les tylosaures vivaient il y a environ 88 à 78 millions d'années et pouvaient atteindre une longueur de 15 mètres (49 pieds) ou plus. Leurs fossiles ont été découverts dans le monde entier, y compris en Antarctique, selon Mike Everhart, conservateur adjoint de la paléontologie au musée d'histoire naturelle Sternberg de Hays, au Kansas.

Ce squelette de mosasaure, appartenant au père originel de Tylosaurus, mesure environ 10 mètres de long et est exposé au musée d’histoire naturelle de Sternberg au Kansas. Les tylosaures vivaient il y a environ 88 à 78 millions d'années et pouvaient atteindre une longueur de 15 mètres (49 pieds) ou plus. Leurs fossiles ont été découverts dans le monde entier, y compris en Antarctique, selon Mike Everhart, conservateur adjoint de la paléontologie au musée d'histoire naturelle Sternberg de Hays, au Kansas.

Crédit: Crédit: Mike Everhart, Paléontologie Oceans of Kansas

Ils ont également examiné les animaux modernes - les lézards, les serpents de mer et les requins. Bien que des fossiles de mosasaures aient été découverts dans le monde entier, la préservation des tissus mous de leur queue est pratiquement inconnue. Les animaux modernes ont donc aidé les chercheurs à combler les lacunes.

Chez les requins et les ichthyosaures, l'épine dorsale se prolonge dans l'un des lobes de la queue et, d'après ce qu'il a vu dans les fossiles et les animaux vivants, Lindgren pense que la même structure - une queue à deux lobes et en croissant - a évolué au fil du temps chez les mosasaures.

Ses recherches ont également mis en évidence d'autres changements: la queue est devenue régionalisée, avec des sections de vertèbre adaptées à un objectif particulier, devenant plus robustes à la base de la queue pour l'ancrer, par exemple. D'autres changements, notamment le raccourcissement des corps des vertèbres, ont rendu la queue plus puissante et moins flexible. De plus, leurs extrémités ressemblaient moins à des pieds qu'à des pagaies.

La queue aurait ressemblé à celle des baleines, des requins et de certains ichthyosaures - un autre reptile marin semblable à un poisson qui a disparu des mers du Crétacé lorsque les mosasaures sont arrivés, selon Lindgren et ses collègues.

Mike Everhart, conservateur adjoint de la paléontologie au Muséum d'histoire naturelle Sternberg de Hays, au Kansas, a déclaré que l'étude ajoutait des détails à ce que l'on savait déjà sur l'adaptation des mosasaures, mais il n'était pas entièrement d'accord avec la conclusion de Lindgren.

"Il n'y a aucune preuve que j'ai vue pour un lobe caudal supérieur qui les rendrait plus semblables à des ichtyosaures que ce que nous pensons actuellement", a déclaré Everhart. "Nous savons qu'ils étaient bien adaptés pour vivre dans l'océan.… Ils ont essentiellement pris le contrôle de l'océan."

La montée au sommet

Les changements dans les corps des mosasaures ont joué un rôle crucial dans leur ascension au sommet de la chaîne alimentaire marine du Crétacé supérieur, selon Lindgren.

Dallasaurus était petit, mesurait environ 1,5 mètre de long et nageait comme une anguille ou un serpent de mer, son épine dorsale étant courbée comme une onde sinusoïdale de chaque côté. Ce type de nage est efficace pour les prédateurs embusqués, car cela leur permet une grande vitesse, mais ce n’est pas utile sur des périodes prolongées.

Les changements anatomiques des Mosasaures ont ajouté une nouvelle efficacité à leur natation en leur permettant d'utiliser une partie seulement de leur corps, la queue, pour les propulser dans l'eau. Cela leur a permis de chasser leur proie.

Les ancêtres des mosasaures étaient très probablement similaires aux iguanes marins des îles Galapagos modernes, des animaux terrestres qui se nourrissaient dans l'océan, selon Everhart. Ils ont donné naissance à des mosasaures il y a environ 90 millions d'années dans des eaux déjà dominées par des requins, capables de se nourrir de tout ce qu'ils voulaient, y compris des mosasaures.

En quelques millions d’années, les mosasaures sont devenus plus grands et l’environ 22 pieds (6,5 à 7 mètres) requin ginsu, Cretoxyrhina mantelli, disparu. Everhart écrit sur son site Internet, Oceans of Kansas Paleontology, qu'il n'y a pas de pistolet à fumer, mais compte tenu de la vulnérabilité des requins modernes à la pêche, il est possible que des mosasaures, dont la taille atteigne 17 mètres, aient mangé du jeune ginsu requins, et la population n'a pas pu se rétablir.

Leur règne n'a pas duré, cependant. Les mosasaures se sont éteints avec les dinosaures lors de l'extinction Crétacé-Tertiaire il y a 65,5 millions d'années.

L'étude paraît dans le numéro d'été 2011 de la revue Paleobiology.

Tu peux suivre WordsSideKick.com l'écrivain Wynne Parry sur Twitter @Wynne_Parry.


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