La Vie Sexuelle Mystérieuse Des Abeilles À Face Jaune En Voie De Disparition À Hawaii

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Tout ce que les scientifiques savent sur les comportements d'accouplement de ces abeilles est basé sur des observations anecdotiques.

À la fin du mois de septembre 2016, le US Fish and Wildlife Service (USFWS) a ajouté sept des espèces d’abeilles à face jaune d’Hawaï à la liste des espèces en voie de disparition - la première fois qu’une abeille est déclarée en voie de disparition. Que savons-nous de leur vie sexuelle et cette information pourrait-elle être la clé pour sauver ces abeilles rares?

À Hawaii, il existe plus de 60 espèces d’abeilles à face jaune (genre Hylaeus), un type d’abeille solitaire qui vit dans une grande variété d’habitats, des zones côtières aux forêts de haute altitude. Ces abeilles sont les principaux pollinisateurs d'un arbuste commun à Hawaii appelé naupaka, qui fleurit à demi-fleurs et est au centre d'une histoire hawaïenne sur les amants maudits qui sont censés être séparés à jamais.

Bien que les scientifiques connaissent depuis longtemps les abeilles et leur importance, "on ne sait pratiquement rien sur le comportement sexuel des abeilles à face jaune", a déclaré Sheldon Plentovich, coordinateur du programme côtier des îles du Pacifique pour l'USFWS.

C'est-à-dire qu'il n'y a pas eu d'études scientifiques rigoureuses sur les comportements de reproduction des abeilles, donc tout ce que les scientifiques comprennent actuellement sur ce sujet est basé sur des observations anecdotiques.

Jeu d'accouplement ambigu

Les abeilles à face jaune sont actives toute l'année, bien qu'elles semblent avoir des pics et des pauses d'une saison à l'autre. "Il y a quelques mois en hiver où leur activité décline", a déclaré Jason Graham, entomologiste à l'Université d'Hawaï, dont les recherches portent sur l'espèce. H. anthracinus. "Vous pouvez toujours trouver des adultes, mais pas autant."

Contrairement aux abeilles mellifères, qui forment de grandes colonies gouvernées par une seule reine reproductive, tous les abeilles adultes à face jaune sont actives sur le plan de la reproduction. De plus, tandis que les abeilles domestiques s'accouplent dans l'air, les abeilles à face jaune se reproduisent sur un substrat (la surface de quelque chose), tel qu'une feuille ou une fleur de plante.

Le jeu d'accouplement commence avec une abeille femelle assise sur une plante, généralement un naupaka ou un héliotrope, où elle peut chercher du nectar ou du pollen. Jusqu'à 10 abeilles mâles - qui ont des marques éponymes jaunes sur leur visage, par opposition au pur visage noir des femelles - commenceront à planer dans une sorte de nuage et à voler en mouvements irréguliers et circulaires à une centaine de centimètres au-dessus de la femelle.

Un homme du groupe en vol stationnaire posera ensuite la femme moins d'une seconde avant de remonter dans le groupe; les autres hommes feront de même. Le but de ce comportement n’est pas clair, mais les hommes tentent peut-être de voir si la femelle est réceptive à l’accouplement, a déclaré Graham, ajoutant que la femme "ne leur paye pas vraiment la moindre idée".

Finalement, un homme va atterrir sur le dos de la femme et rester pendant un moment, tapotant ses antennes contre ses attennes et le côté de sa tête. Encore une fois, la fonction de ce comportement n’est pas claire.

Au bout d'une minute environ, et si la femelle ne s'envole pas, le mâle se repositionnera, reculant un peu pour replier son abdomen sous celui de la femelle, lui permettant d'insérer son aedeagus (organe reproducteur) dans son vagin pour l'insémination. Graham a vu les accouplements durer entre 5 secondes et 6 minutes, tandis que Plentovich a observé l'acte pendant jusqu'à 20 minutes.

Dans certains cas, un deuxième mâle peut atterrir sur la paire en train de s'accoupler avant d'être secoué. "Dans certaines situations, cela ressemble presque à une frénésie", a déclaré Plentovich. Les hommes dans le «nuage» peuvent également essayer de se monter dans les airs - Graham soupçonne que ce fait est une forme de compétition homme-homme - ou de "se faire chier" les uns contre les autres sur une plante, selon Plentovich.

Nids artificiels

Après l'accouplement, le mâle s'envolera, tandis que la femelle se consacrera à ses affaires.

Les femelles préfèrent construire leurs nids dans des trous dans des roches de corail lavées à terre ou dans les tiges creuses de naupaka ou d'autres plantes côtières. Les cellules du nid sont constituées de pollen tassé et d'une sorte de matériau de cellophane imperméable produit par la femelle - chaque cellule de nid ne contient qu'un seul œuf.

"C'est l'une des raisons pour lesquelles les abeilles solitaires ont tendance à être plus menacées que les abeilles sociales, qui pondent des tonnes d'œufs", a déclaré Graham.

Pour aider à protéger les nids d'abeilles à face jaune contre les fourmis envahissantes, qui jouent un rôle majeur dans la diminution du nombre d'abeilles, Graham a développé des nids artificiels. Chaque nid est une boîte en bois avec des trous pré-percés, qui est suspendue à une branche par un cordon recouvert d'un matériau collant afin d'empêcher les fourmis d'atteindre les œufs.

Les abeilles utilisent avec succès les nids artificiels dans leur habitat naturel et les chercheurs espèrent pouvoir les utiliser un jour pour rétablir des populations d’abeilles à face jaune dans des zones qu’ils vivaient jadis.

Article original sur WordsSideKick.com.


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