Les Ours Polaires Ont Évolué Il Y A Seulement 150 000 Ans

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L'adn d'une mâchoire d'ours polaire récemment découverte a révélé que l'espèce arctique avait été créée pour la première fois il y a environ 150 000 ans.

L'ADN d'une mâchoire d'ours polaire a révélé que cette espèce arctique avait été créée pour la première fois il y a environ 150 000 ans, ont annoncé aujourd'hui des scientifiques.

On sait que les ours polaires ont évolué à partir d'ours bruns, mais jusqu'à présent, ce n'était pas clair quand cela s'est passé.

La découverte a été rendue possible grâce à la rare découverte de mâchoire sur l’île norvégienne de Svalbard en 2004. Très peu de fossiles d’ours polaires ont été découverts à ce jour, de sorte que leur évolution n’a pas été bien comprise.

"Cela nous a vraiment donné une occasion unique d'essayer d'estimer la date d'origine de l'espèce", a déclaré Charlotte Lindqvist, responsable de l'étude, de l'université de Buffalo. "En tant qu'espèce, les ours polaires sont assez jeunes et ont probablement évolué comme des fées récemment."

L'os de la mâchoire, âgé de 110 000 à 130 000 ans, a fourni la clé du passé des ours polaires, car il offrait un échantillon de matériel génétique. Les chercheurs ont foré une dent sur l'os pour extraire l'ADN mitochondrial, qui est l'ADN de la partie de la cellule produisant de l'énergie, appelée mitochondrie. Les scientifiques ont ensuite séquencé cet ADN et l'ont comparé à l'ADN d'ours polaires modernes et d'ours bruns modernes provenant des îles de l'Amirauté, de Baranof et de Chichagof, en Alaska, qui sont les plus proches parents de l'ours polaire.

"Nous avons dû comparer les ours polaires modernes avec cet ancien ours polaire et également les plus proches parents d'ours polaires afin de reconstituer les arbres généalogiques afin de comprendre leur évolution", a déclaré Lindqvist à WordsSideKick.com. "Les ours polaires sont originaires d'ours bruns. Nous avons découvert que cet ancien ours polaire est placé presque directement au point de scission entre l'ours polaire et l'ours brun - très proche de l'ancêtre commun."

En fait, le génome de l'ours polaire dont sont issus les chercheurs est le plus ancien génome mitochondrial de mammifère à avoir été séquencé. Le travail a été rendu possible par les technologies de séquençage du génome les plus récentes, a déclaré Lindqvist.

Les ours polaires sont une espèce extrêmement spécialisée. Alors que les ours bruns sont plus généralisés et peuvent survivre dans divers habitats, les ours polaires ont évolué pour tirer parti d'une niche écologique très spécifique.

"Les ours polaires sont très spécialisés dans l'habitat dans lequel ils vivent au bord de la banquise arctique", a déclaré Lindqvist. "Ils se nourrissent de quelques espèces de phoques et sont très adaptés à cet habitat."

Cette spécialisation pourrait rendre plus difficile leur adaptation au changement climatique. L'espèce a évolué pour vivre sur la banquise et chaque année dernièrement, il y en a de moins en moins.

"Avec la réduction de la banquise arctique, les ours polaires risquent de perdre beaucoup d’habitat", a déclaré Lindqvist. "Si cette tendance se poursuit, nous ne pouvons qu'imaginer que cela doit avoir un effet considérable sur leur survie. Les ours polaires pourront à l'avenir s'adapter aux climats plus chauds, c'est difficile à dire."

La recherche a été détaillée dans le numéro du 1 er mars de la revue Actes de la National Academy of Sciences.


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