Île Des Rats: Les Écosystèmes Perdus Peuvent-Ils Être Restaurés?

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Un nouveau livre détaille les campagnes ambitieuses et parfois controversées visant à éradiquer les espèces envahissantes sur des îles autrefois préservées, en sauvant des espèces indigènes telles que les oiseaux de mer.

À la fin des années 1700, un navire japonais s'est échoué sur un morceau de terre désolée de la chaîne des îles Aléoutiennes, dans l'actuelle Alaska. Parmi les marchandises déversées à bord du navire ce jour-là, il y avait des passagers clandestins: des rats.

À partir de là, l’histoire fait écho à celle d’innombrables îles où l’introduction de rats, de chats, de belettes et d’autres prédateurs bouleverse l’écosystème. Les oiseaux de mer qui nichent sur l'île ne disposent d'aucun moyen de défense contre les rats prédateurs, qui mangent leurs œufs et leurs petits. La population d'oiseaux de l'île a été rapidement dévastée et le carré de terre de 10 milles (16 kilomètres) est devenu connu sous le nom de «l'île aux rats».

Dans un nouveau livre, "L'île aux rats: prédateurs au paradis et le plus grand sauvetage d'espèces sauvages au monde" (Bloomsbury USA, 2011), le journaliste William Stolzenburg raconte ce qui s'est passé lorsque les défenseurs de l'environnement ont décidé de reprendre l'île. En 2008, les groupes de conservation The Nature Conservancy et Island Conservation se sont associés au FWS (US Fish and Wildlife Service) pour amorcer l’île avec suffisamment de poison pour rat pour éliminer toute la population de rongeurs envahissants.

En août 2010, les biologistes ont déclaré que Rat Island était sans rats. Mais le stratagème n’a pas coûté cher, notamment la mort de 320 goélands à ailes grises et de 46 pygargues à tête blanche qui ont ingéré le poison, directement ou indirectement. Néanmoins, les autorités du FWS ont déclaré que les efforts d'éradication permettraient à des dizaines de milliers d'autres oiseaux de se développer.

WordsSideKick.com a discuté avec Stolzenburg de la controverse entourant la reconquête des îles et de l’importance de la protection de ces écosystèmes isolés.

WordsSideKick.com: Qu'est-ce qui vous a poussé à écrire sur Rat Island?

Je couvre le domaine de la conservation de la faune depuis environ 20 ans. Au bout d'un moment, c'est un battement déprimant. La plupart des histoires parlent de perte. C’est une histoire qui m’a frappé comme une incroyable histoire de succès, d’espoir. L'idée qu'avec un seul coup, vous puissiez essentiellement sauver un million d'oiseaux de mer - vous pouvez prendre une île et en éliminant les rats, vous pouvez ressusciter l'île, vous pouvez revenir en arrière, vous pouvez réparer tous ces torts. C'était une incroyable histoire d'espoir.

C'était aussi une incroyable histoire de controverse. Je parle des envahisseurs qui doivent être tués, y compris les rats, les chats, les belettes et les renards. C'est un fait triste que nous devions les tuer. C'est le seul inconvénient, le côté controversé. [Galerie d'images: Espèces envahissantes]

WordsSideKick.com: Pourquoi ces types de projets de restauration d’île sont-ils souvent controversés?

Il y a un autre côté à cette question: les gens qui croient que nous ne devrions pas tuer les rats, nous devrions les laisser faire, qu'ils ont réussi, que nous devrions laisser la nature suivre son cours. Un autre argument admet que les rats réduisent la population d'oiseaux de mer, mais nous devrions trouver un moyen humain de nous en débarrasser, de les stériliser ou de les éliminer par un piège vivant.

La plupart de ces idées sont assez intenables, et cela laisse les écologistes dans un dilemme. Ils n'ont pas le temps d'attendre les nouvelles technologies [humaines]. Il y a ceux qui, bien qu'ils veuillent mieux faire pour les rats, ne proposent pas vraiment de solution plus pratique et plus pratique.

WordsSideKick.com: Ces efforts de conservation mettent-ils en danger d'autres animaux en plus de ceux qui ont été enlevés?

Il y a des rongeurs indigènes sur certaines des îles qui sont maintenant défendues. Le livre contient un chapitre sur une île appelée Anacapa, au large de la côte sud de la Californie. Cette île a une souris native appelée souris Anacapa, une petite chose mignonne. Quand ils sont allés éradiquer les rats noirs qui y avaient été introduits, ils ont dû faire face à ce rongeur indigène et à quelques autres oiseaux qui allaient être des victimes collatérales. En fait, ils ont pris des centaines de souris et les ont gardées en captivité pendant le meurtre, puis les ont relâchées. Si je comprends bien, ce projet a été un succès.

WordsSideKick.com: Avez-vous voyagé à Rat Island ou à l'autre îles en voie de disparition dans ton livre?

J'ai eu beaucoup de chance et j'ai visité la Nouvelle-Zélande. La Nouvelle-Zélande est l'archétype des îles en voie de disparition, car il s'agit du dernier grand continent insulaire à s'établir. C'était un royaume d'oiseaux, dont beaucoup étaient incapables de voler, la moitié d'entre eux s'étant éteints depuis l'arrivée des gens et des prédateurs du continent. [Note de la rédaction: les seuls mammifères terrestres originaires de Nouvelle-Zélande sont les chauves-souris.]

Je me suis rendu sur place pour voir à quoi ressemblait une île dépourvue de mammifères indigènes et voir ce qui se passait quand une île de ces oiseaux marcheurs innocents était envahie par des mammifères. C'est une histoire désolée.

J'ai également eu la chance de sortir et de visiter l'île de Rat et une île voisine, Kiska. Kiska n'a pas été envahi par les rats avant la Seconde Guerre mondiale. Il a fallu quelques années à ces rats pour se frayer un chemin dans cette toundra très dure, mais c'est ce qu'ils ont fait et ils se sont rendus dans cette incroyable colonie d'oiseaux de mer. Il y a tellement d'oiseaux dans cette colonie que même les scientifiques ont levé la main. Ils ne peuvent pas les estimer. Certains disent qu'il y en a un million, d'autres ont dit en avoir au moins 10 millions. C'est l'un des spectacles les plus étonnants de la faune. [Galerie: La beauté de l'île aux rats]

Eh bien, ce spectacle des 20 dernières années a finalement été envahi par ces rats de la Seconde Guerre mondiale. Les scientifiques l’étudient depuis, et ils ont vu des années durant lesquelles les rats massacraient ces oiseaux de mer sans défense. Ce sont les inquiétudes pour l'avenir de cette colonie de classe mondiale qui ont motivé les efforts visant à éliminer les rats sur les îles Aléoutiennes. Kiska était trop vaste et complexe pour commencer, mais Rat Island était un bon terrain d’entraînement.

WordsSideKick.com: Qu'est-ce qui est important pour comprendre ce qui s'est passé sur ces îles perdues?

D'une part, c'est un très bon fil d'aventure. C'est un type de campagne de conservation différent. Il combine vos professeurs chevronnés avec des chasseurs professionnels et même des braconniers semi-retraités.

Mais pour ce qui est de savoir pourquoi nous devrions nous en soucier, Rat Island est une bonne métaphore de ce qui se passe dans le monde plus vaste. Si vous êtes déjà allé sur une île folle d'oiseaux de mer, vous connaissez la cacophonie, le spectacle de la vie. Vous allez à Rat Island et vous sentez le silence et la stérilité. C'est une bonne métaphore de ce qui se passe sur les grandes terres du monde entier au cours de cette sixième extinction de masse à laquelle nous, les humains, assistons.

Il y a probablement un million et une raisons pratiques pour lesquelles nous ne devrions pas gaspiller la biodiversité si allègrement. Je pense qu'il y a également de bonnes raisons de s'émerveiller devant tout cela. Ces espèces sont des œuvres d'art aussi précieuses que le meilleur van Gogh ou le morceau de musique de Mozart. Si nous ne faisons pas quelque chose maintenant, dans 20, 30 ou 40 ans, nous n’aurons pas le luxe de dire: "Oups, nous avons gaffé." L'extinction est éternelle et nous devons nous en rappeler.

Tu peux suivre WordsSideKick.com écrivain principal Stephanie Pappas sur Twitter @sipappas. Suivez WordsSideKick.com pour connaître les dernières nouvelles et découvertes scientifiques sur Twitter. @wordssidekick et sur Facebook.


Supplément Vidéo: From the top of the food chain down: Rewilding our world - George Monbiot.




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