Un Chat À Dents De Sabre Avait Un Crâne Énorme, Mais Une Morsure Effrayante

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Le plus grand crâne de chat à dents de sabre jamais découvert aide les scientifiques à comprendre la gamme des techniques de mise à mort utilisées par ces prédateurs éteints et redoutables.

Un crâne fossile nouvellement décrit de l’un des plus grands chats à dents de sabre, Machairodus horribilis, est le plus grand crâne à dents de sabre jamais découvert. Il aide les scientifiques à comprendre la diversité des techniques de mise à mort utilisées par ces prédateurs éteints et redoutables.

Le crâne a été creusé dans le bassin de Longjiagou dans la province du Gansu en Chine, mais a longtemps été entreposé pendant des décennies avant que les chercheurs le retrouvent dans une salle de collecte et l'identifie dans une nouvelle étude.

Et tandis que M. horribilis peut-être eu le plus gros crâne des chats à dents de sabre, il n’avait pas forcément la plus grosse bouchée. Lorsque les scientifiques ont analysé le crâne à côté de ses cousins ​​à dents de sabre, ils ont estimé qu'il ne pouvait pas étendre sa mâchoire aussi largement que certains des autres chats éteints, ce qui affectait probablement le type de proie qu'il chassait et la façon dont il les abattait. [Mon, quelles dents pointues! 12 Animaux à dents de sabre vivants et éteints]

M. horribilis vivait dans les steppes et les forêts du nord-ouest de la Chine à la fin du Miocène (il y a 11,6 à 5,3 millions d'années). La surface supérieure du crâne mesure 415 millimètres de long et représente probablement un homme adulte. Les auteurs de l’étude ont écrit que ses incisives étaient disposées dans une "arche douce" et que ses canines supérieures caractéristiques étaient en dents de scie.

Reconstruction d'une ancienne morsure

Ils ont noté que certaines des caractéristiques du fossile ressemblaient à celles observées chez les chats primitifs à dents de sabre. Mais certains aspects de la forme du crâne ressemblaient davantage aux crânes des lions et des léopards modernes, ce qui suggère que M. horribilis peut avoir eu une amplitude de mouvement dans la mâchoire semblable à celle de gros chats vivants aujourd'hui.

Selon le co-auteur de l'étude, Z. Jack Tseng, professeur de pathologie et de sciences anatomiques à l'Université d'État de New York, les scientifiques ont découvert des indices à la fois sur la forme et la surface du fossile, ce qui a permis aux scientifiques de déterminer comment la mâchoire aurait pu bouger dans la vie. à Buffalo.

Le crâne de M. horribilis présente des traits communs avec les dents de sabre primitives et les grands félins modernes.

Le crâne de M. horribilis partage des traits avec des dents de sabre primitives et des grands félins modernes.

Crédit: Gracieuseté de T. Deng / IVPP, oeuvre de Y. Chen

"La surface des os préserve les crêtes et les bosses qui indiquent l'endroit où les muscles sont une fois attachés, afin que les paléontologues et les anatomistes puissent reconstruire les lignes d'action des principaux groupes musculaires", a déclaré Tseng à WordsSideKick.com dans un courrier électronique.

"Les articulations de la mâchoire - une de chaque côté entre les mâchoires supérieure et inférieure, et une au milieu entre les deux moitiés de la mâchoire inférieure - fournissent des indices sur la mobilité et l'amplitude de mouvement possibles dans la morsure de l'animal."

Mais quand il a fallu utiliser ses dents en forme de couteau pour tuer, M. horribilis était "un poids léger" par rapport à d'autres dents de sabre, a ajouté Tseng. Il manquait les articulations de la mâchoire moins profondes qui permettaient aux mâchoires des autres chats de s'ouvrir plus largement - pour enfermer et déchirer la gorge de proies de grande taille. La gueule de M. horribilis simplement pas assez large pour faire ça, dit-il.

Un prédateur costaud

cependant, M. horribilis probablement compensé cet inconvénient par son volume, a déclaré Tseng. Les chercheurs ont estimé qu'il pesait près de 400 kilogrammes, ce qui lui aurait conféré un avantage en taille et en force sur les proies même de grande taille, qu'il aurait probablement tué en déchirant la gorge "et en causant une perte de sang massive", ont écrit les auteurs de l'étude..

M. horribilis a peut-être chassé des chevaux à pattes courtes dans les steppes du nord-ouest de la Chine, il y a des millions d'années.

M. horribilis a peut-être chassé des chevaux à pattes courtes dans les steppes du nord-ouest de la Chine, il y a des millions d'années.

Crédit: Gracieuseté de T. Deng / IVPP, oeuvre de Y. Chen

"Nous avons trouvé des preuves de chevaux à pattes courtes, probablement plus lents dans le même assemblage de fossiles", a déclaré Tseng. "Ces chevaux sont de bons candidats en tant que principale proie de ce chat."

Leurs résultats soulignent que même des adaptations hautement spécialisées - comme des canines extra-longues - peuvent être utilisées par différentes espèces de différentes manières, même dans des groupes étroitement liés tels que les chats à dents de sabre.

"Les chats continuent de nous surprendre", a ajouté Tseng. "Nous pensons maintenant que le gigantisme est l'un de ces mécanismes permettant aux dents de sabre intermédiaires de s'en sortir en tant que prédateurs."

Les résultats ont été publiés en ligne le 25 octobre dans la revue Vertebrata PalAsiatica.

Article original sur Science en direct.


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