Une Logique Étonnamment Simple Explique Les Capacités Étonnantes De L'Abeille

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Les abeilles peuvent apprendre à associer deux choses qu’elles n’ont jamais vues auparavant en utilisant de simples étapes logiques et de nouvelles découvertes.

Les bourdons et les chiens de Pavlov ont quelque chose en commun: ils peuvent apprendre à associer deux choses qu'ils n'avaient jamais vues ensemble auparavant.

Une nouvelle étude montre que les abeilles utilisent des étapes logiques simples pour apprendre d’autres abeilles aux fleurs qui contiennent le nectar le plus doux.

"Cela nous donne vraiment une idée de la manière dont des comportements complexes d'apprentissage social peuvent survenir chez les animaux", a déclaré Erika Dawson, chercheuse en étude, doctorante à l'université Queen Mary de Londres.

Les scientifiques ont longtemps observé que les abeilles copiaient d'autres abeilles lors de l'apprentissage des meilleurs endroits pour se nourrir. En regardant une autre abeille fouiller à travers un écran, un bourdon pourrait cueillir seul les fleurs les plus sucrées, a déclaré Dawson.

"C'était un comportement tellement complexe pour une petite abeille à jouer, et c'est pourquoi nous pensions qu'il y avait peut-être quelque chose de beaucoup plus simple derrière ce que nous observions", a-t-elle déclaré.

Apprendre à abeille

Le physiologiste russe Ivan Pavlov est devenu célèbre au début des années 1900 pour avoir découvert que les chiens pouvaient être conditionnés pour saliver au son d'une cloche qu'ils associaient à la nourriture. Il a également découvert qu'il pouvait faire en sorte que les chiens baissent à un stimulus sans rapport avec la nourriture qu'ils n'avaient jamais vu auparavant. Tout ce qu'il avait à faire était de lier un stimulus (par exemple un métronome à retardement) à des friandises. Ensuite, il présenterait le son du métronome à côté d'un second stimulus (par exemple, un carré noir). Très vite, les chiens commençaient à saliver à la vue du carré noir, qu'ils associaient au métronome, qu'ils associaient à leur tour à la nourriture. [10 découvertes d'animaux vraiment étranges]

Dawson et ses collègues pensaient que les abeilles pourraient prendre une série similaire d'étapes logiques. Pour tester l'idée, ils ont d'abord montré aux abeilles une scène: six plates-formes d'alimentation, dont trois étaient occupées par des abeilles modèles qui semblaient chercher de la nourriture. Les plates-formes étaient incolores et ne pouvaient être distinguées que par le fait qu'une abeille traînait ou non.

Ensuite, les abeilles ont pu visiter ces plateformes elles-mêmes. Dans certains cas, les modèles d'abeilles marquaient des plates-formes remplies d'eau sucrée. Dans d'autres cas, les abeilles modèles étaient perchées sur des plates-formes remplies de quinine, l'ingrédient qui rend l'eau tonique amère. Cela a appris aux abeilles à associer à leurs camarades une douce récompense ou un goût amer.

Sauts logiques

Ensuite, les mêmes abeilles ont observé une autre zone d'alimentation à travers un écran. Cette fois, ils ont vu six "fleurs" colorées, soit trois oranges et trois vertes ou trois bleues et trois jaunes. Toutes les fleurs d'une couleur étaient occupées par des abeilles modèles.

Une abeille se nourrit sur une plateforme d'alimentation aux couleurs vives.

Une abeille se nourrit sur une plateforme d'alimentation aux couleurs vives.

Crédit: Erika Dawson

Après 10 minutes, les chercheurs ont retiré les modèles d'abeilles et ont permuté le placement de chaque couleur. Ils ont ensuite laissé les abeilles entraînées entrer dans la zone d'alimentation et regardé ce qu'ils faisaient.

Les abeilles qui avaient déjà appris que d’autres abeilles étaient associées à des bonbons étaient alignées sur la couleur où elles avaient été. Sans surprise, les abeilles qui avaient appris que d'autres abeilles passaient du temps autour de la quinine amère évitaient les couleurs précédemment occupées par les abeilles modèles. Les abeilles qui n’avaient pas suivi la formation initiale ont essayé chaque couleur de la même manière.

L'étude "indique qu'un comportement complexe que nous avons observé chez les abeilles n'est en fait qu'un simple résultat d'associations", a déclaré Dawson. De nombreux animaux, des limaces de mer aux primates, apprennent en copiant, a-t-elle déclaré, et les chercheurs espèrent savoir si les mêmes sauts logiques simples sont à l'origine de cette capacité.

L'étude est détaillée aujourd'hui (4 avril) dans la revue Current Biology.

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