La Grenouille Nouvellement Découverte Est Le Plus Petit Vertébré Connu

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Une grenouille miniature, découverte dans la litière de feuilles de la forêt en nouvelle-guinée, mesure seulement 7,7 millimètres (0,3 po) du nez au bout, ce qui en fait le plus petit vertébré connu - ou animal à colonne vertébrale.

La forêt tropicale de Papouasie-Nouvelle-Guinée est un endroit bruyant la nuit, rempli d'appels de toutes sortes d'êtres vivants: grenouilles, oiseaux et insectes, y compris les cigales particulièrement bruyantes. Un appel particulier - un "tink-tink-tink" ressemblant à un cricket - a attiré l'attention de l'herpétologiste Christopher Austin et de son étudiant diplômé Eric Rittmeyer.

Ensemble, ils ont essayé de localiser le générateur de bruit, qu'ils ont supposé être un insecte. À quatre reprises, ils ont tenté de préciser la source des appels, mais à chaque fois, ils n'ont pas réussi à trouver la créature dans une litière de feuilles sur le sol de la forêt. À la cinquième tentative, ils ont saisi les feuilles mortes et les ont déposées dans un sac en plastique transparent. Puis, de retour au camp, ils ont traversé et ont commencé à vérifier chacune des centaines de feuilles qu’ils avaient ramassées.

Un animal minuscule a sauté d'une des feuilles. Cette grenouille miniature, maintenant doublée Paedophryne amanuensis, a pris le titre de plus petit vertébré, un animal avec une colonne vertébrale. Bien qu'ils aient découvert la grenouille en 2009, ce n'est que maintenant qu'ils ont décrit leur découverte dans un journal scientifique. [40 Photos Freaky Frog]

Le détenteur du record précédent était un poisson acide indonésien vivant dans les marais, appelé Paedocypris progenetica. Mais avec une longueur moyenne de 0,3 pouce (7,7 millimètres) du nez au bout, la minuscule grenouille détient désormais le titre. Il est si petit, que, bout à bout, plus de deux pourraient tenir sur un sou.

"Nous ne savons pas vraiment ce qu'ils mangent, nous en savons très peu sur leur écologie", a déclaré Austin, conservateur associé en herpétologie au Museum of Natural Science de la Louisiana State University. "Ils mangent probablement de très très petits invertébrés qui occupent la litière de feuilles, comme des acariens."

La minuscule grenouille fait partie d’un groupe de grenouilles apparentées, techniquement connues sous le nom de genre, contenant d’autres miniatures, y compris une autre espèce récemment identifiée (Paedophryne swiftorum), qui est également décrit en ligne aujourd'hui (11 janvier) dans la revue PLoS ONE.

P. swiftorum est un peu plus gros que le nouveau détenteur du record et a été découvert un an plus tôt en Papouasie Nouvelle Guinée.

En examinant les données génétiques de ces grenouilles miniatures et d’autres groupes, l’équipe a conclu que la miniaturisation avait évolué de manière indépendante au moins 11 fois.

"Ce n'est pas cette bizarrerie unique", a déclaré Austin. "C'est en fait un phénomène plus généralisé que nous voyons à travers toutes les grenouilles."

Presque toutes les autres petites grenouilles du monde entier mesurant moins de 13 millimètres (0,5 pouce) occupent un habitat similaire, cachées dans les feuilles toujours humides des forêts tropicales.

Cet habitat humide résout un problème potentiellement fatal pour les grenouilles. Les petites dimensions ont un rapport surface / volume élevé, ce qui augmente le risque de dessèchement, ce qui tuerait les grenouilles.

Les autres espèces de mini grenouilles mangent probablement aussi de petits invertébrés vivant également dans la litière de feuilles, selon Austin.

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