Trippy! Chameleons Intimidate Rivals Avec Changement De Couleur Rapide

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Les caméléons utilisent leurs capacités de changement de couleur pour communiquer pendant les batailles.

Selon une nouvelle étude, le morphing des couleurs peut sembler moins intimidant que, par exemple, montrer les dents ou traîner les sabots, mais les caméléons masculins comptent sur une telle intimidation psychédélique pour écarter leurs rivaux masculins.

On pense généralement que les caméléons utilisent leurs capacités de changement de couleur pour se fondre dans leur environnement, mais ces dernières années, les chercheurs ont découvert que ce changement de couleur pouvait jouer un rôle plus important dans les interactions sociales que dans le camouflage.

Les scientifiques ont notamment constaté que de nombreux caméléons se font plus remarquable pour les autres en changeant de couleur sur les côtés de leur corps et le dessus de leur tête avant et pendant les compétitions. Les chercheurs ont supposé que ces changements transmettaient certains messages mais, jusqu'à présent, ils n'avaient pas encore évalué en quoi la vitesse ou l'ampleur de ces changements pouvaient influer sur les résultats d'une compétition. [Voir les photos des caméléons changeant de couleur]

Des chercheurs de l'Arizona State University ont montré que plus un caméléon change de couleur, plus il est rapide et lumineux, plus il a de chances de gagner un combat pour son territoire. L’équipe publie ses conclusions aujourd’hui (10 décembre) dans la revue Biology Letters.

Le groupe a analysé les compétitions en face à face entre 10 caméléons voilés - une espèce originaire de certaines régions montagneuses du Moyen-Orient - en les associant dans un total de 45 combinaisons différentes et en enfermant les paires dans des zones d'étude isolées de 30 minutes chacune. Un appareil photo numérique automatique prenait des photos des animaux toutes les 4 secondes. L'équipe a ensuite utilisé les images pour étudier les modifications de 28 zones de couleur différentes sur chaque caméléon.

Certains couples n'ont jamais dégénéré en combats physiques à part entière sur le territoire, tandis que d'autres ont eu recours à des coups de tête, des morsures et des fers, a déclaré le co-auteur de l'étude, Russell Ligon, à WordsSideKick.com. Dans les cas qui ne dégénèrent pas en bagarres, les individus avec des rayures plus ternes sur les côtés du corps ont tendance à s'éloigner de ceux dont les rayures sont plus claires, ce qui suggère que les rayures plus claires transmettent la domination. Dans les cas qui ont dégénéré en bagarres, les chercheurs ont découvert que les individus qui transformaient les couleurs plus rapidement et présentaient des taches plus claires sur le dessus de leur tête avaient tendance à apparaître en tête.

Sur la base d’études antérieures sur les photorécepteurs dans les yeux de caméléon, l’équipe a manipulé les données de couleur et de luminosité de leurs photographies pour faire correspondre la vision de caméléon et a confirmé que la dominance était en corrélation avec les zones plus lumineuses perçues par les reptiles.

"C’est la première fois que quiconque utilise le système visuel d’un animal pour analyser le changement de couleur dans les contextes comportementaux dans lesquels de tels changements de couleur sont utilisés", a déclaré Ligon.

Les chercheurs estiment que la coloration reflète la santé et la force physiologique d'un individu et envoie des messages aux concurrents potentiels en conséquence. Comment une personne apprendra-t-elle à reconnaître son rang par rapport aux autres reste toutefois incertaine, a déclaré Ligon.

"Il est possible qu'il existe un modèle général que les caméléons puissent reconnaître et placer d'autres personnes sur cette échelle, éventuellement pour leur faire comprendre à quel point il peut être intéressant de poursuivre une interaction ou de l'interrompre", a déclaré Ligon.

Devi Meian Stuart-Fox, chercheuse à l'université de Melbourne en Australie, qui étudie les caméléons mais qui n'a pas participé à l'étude, a déclaré qu'elle n'était pas surprise par les résultats; Les scientifiques, a-t-elle dit, reconnaissent depuis longtemps le changement de couleur dans les concours de caméléons. Malgré tout, Stuart-Fox est toujours impressionné par les résultats.

"Cela montre pour la première fois que la vitesse du changement de couleur peut influer sur la dynamique du concours - une découverte uniquement possible en raison de la manière sophistiquée dont il a quantifié le changement de couleur", a déclaré Stuart-Fox à WordsSideKick.com.

Bien que l’étude ne porte que sur une seule espèce de caméléon, les résultats s’appliquent probablement aussi à beaucoup d’autres, a déclaré Stuart-Fox, étant donné que d’autres espèces changent également de couleur pendant les compétitions.

Les résultats ajoutent au corpus croissant de connaissances que les biologistes de l'évolution construisent pour comprendre la grande diversité de signaux existant dans le règne animal, a déclaré Ligon.

Ensuite, l’équipe espère mener des études expérimentales dans lesquelles elle manipule les couleurs de chaque caméléon et tente de reproduire les résultats de cette étude. Ils espèrent également étudier le changement de couleur chez d'autres espèces de caméléons afin de comparer les différences entre les messages de ce groupe d'animaux.

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