Une Famille De Tortues Ramifiée, Grâce Aux Mayas Affamés

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Les gènes d'une tortue fluviale d'amérique centrale en voie de disparition ont révélé un large éventail de lignages, ce qui suggère que les civilisations anciennes, y compris les mayas, ont introduit diverses populations de tortues entre elles par le biais d'échanges commerciaux.

Les chercheurs ont conclu que les Mayas, qui considéraient les tortues de rivière comme une friandise, rassemblaient des populations isolées de reptiles, leur permettant de se croiser.

Les scientifiques ont étudié les structures génétiques de 238 tortues fluviales sauvages d'Amérique centrale (Dermatemys mawii) de trois bassins fluviaux situés au sud du Mexique, au Belize et au Guatemala. Les bassins sont géographiquement isolés par la distance et les hautes chaînes de montagnes.

Les scientifiques du Smithsonian Conservation Biology Institute ont constaté un manque surprenant de différences de lignage. Bien que les différents groupes de tortues semblaient être isolés les uns des autres, leurs données génétiques ont montré que les différentes populations de tortues étaient en contact étroit depuis des années.

"Nous nous attendions à trouver une lignée génétique différente dans chaque bassin hydrographique", a indiqué dans un communiqué Gracia González-Porter, chercheuse au Centre pour la conservation et la génétique évolutive de l'institut. "Au lieu de cela, nous avons trouvé le mélange de lignées. C'était partout."

Les scientifiques partent du principe que les tortues ont pu interagir avec celles de contrées lointaines grâce aux anciennes civilisations qui les ont rapprochées grâce au commerce.

"Depuis des siècles, cette espèce fait partie du régime alimentaire des Mayas et des autres peuples autochtones qui vivaient dans son aire de répartition historique", ont écrit les chercheurs dans une étude récemment publiée dans la revue Conservation Genetics.

Les tortues ont constitué une source importante de protéines animales pour les anciens Mayas du Peten entre 800 av. et 400 av. J.-C., et pourrait également avoir été dans le régime de la culture olmèque il y a plus de 3000 ans, selon les chercheurs.

Parce que les civilisations anciennes n’avaient pas la commodité de réfrigérer, les tortues auraient été maintenues en vie dans des étangs de confinement jusqu’à ce qu’elles soient prêtes à être mangées ou vendues. Pendant la saison des pluies sous les tropiques, les rivières et les étangs seraient inondés et débordés, laissant les tortues captives se mélanger avec les tortues locales, ont indiqué les chercheurs.

Les anciens Mayas n'étaient pas la dernière civilisation à traiter la tortue de rivière comme un mets délicat. La demande commerciale actuelle en viande de tortue a poussé les espèces résilientes au bord de l'extinction. En tant que dernière espèce de tortue géante survivante de la famille des Dermatemydidae, le D. mawiiest la tortue la plus menacée d’Amérique centrale, selon les chercheurs.

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