Un Mammifère Blindé De Taille Volkswagen Est Un Ancêtre Du Tatou

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Le glyptodont - une créature qui ressemblait à un tatou surdimensionné - est éteint, mais les chercheurs continuent de révéler des secrets sur son génome.

Une nouvelle analyse génétique du glyptodonte, une ancienne créature blindée de la taille d'une coccinelle Volkswagen, révèle qu'elle est étroitement liée au tatou moderne.

Les glyptodontes ont parcouru la Terre pendant des millions d'années jusqu'à leur extinction au cours de la dernière période glaciaire, il y a environ 10 000 ans. La queue blindée de l'animal, sa taille énorme et sa coquille osseuse remarquable en ont captivé beaucoup depuis que Charles Darwin a recueilli les premiers spécimens connus au début des années 1830. Bien que le glyptodonte ressemble à un tatou géant, les scientifiques n’étaient pas certains de sa place dans l’arbre généalogique du tatou jusqu’à présent, ont-ils déclaré.

"Les données mettent en lumière les relations familiales d'une créature énigmatique qui a fasciné beaucoup de gens mais qui a toujours été enveloppée de mystère", a déclaré le chercheur Hendrik Poinar, généticien de l'évolution et anthropologue physique, dans un communiqué. "Est-ce que le glyptodont était un tatou gigantesque ou un rejeton étrange avec un exosquelette osseux fusionné?" [10 géants disparus ayant autrefois parcouru l'Amérique du Nord]

Melanie Kuch, assistante de recherche en anthropologie à l'Université McMaster en Ontario, au Canada, examine des spécimens de glyptodontes antiques.

Melanie Kuch, assistante de recherche en anthropologie à l'Université McMaster en Ontario, au Canada, examine des spécimens de glyptodontes antiques.

Crédit: Université McMaster

Les glyptodontes font partie du groupe de mammifères Xenarthra, qui comprend des fourmiliers, des paresseux, des paresseux au sol éteints, des pampatheres éteints (une petite créature ressemblant à un tatou) et des tatous, mais ses relations avec ces animaux avaient échappé aux scientifiques.

À présent, une analyse génétique montre que le glyptodonte est profondément niché au sein de la famille des tatous et devrait être traité comme un parent proche, ont déclaré les chercheurs.

"Les glyptodontes, en fait, représentent une lignée éteinte qui a probablement pris naissance il y a environ 35 millions d'années chez les tatous [diversification]", a déclaré Poinar, directeur du McMaster Ancient DNA Centre de l'Université McMaster au Canada.

Poinar a travaillé avec une équipe internationale de scientifiques pour collecter des spécimens de glyptodontes; ils utilisaient d'anciennes techniques d'extraction d'ADN sur un seul spécimen - une coquille osseuse vieille d'environ 12 000 ans Doedicurus, l’un des plus grands glyptodontes jamais enregistrés.

Une analyse du spécimen, trouvé en Argentine, leur a permis d'extraire et de séquencer l'ADN mitochondrial (données génétiques transmises par la lignée maternelle). Ensuite, ils l'ont comparé à l'ADN mitochondrial d'autres mammifères vivants du groupe Xenarthra.

Le glyptodont avait une armure étendue.

Le glyptodont avait une armure étendue.

Crédit: Carl Buell

"L'ADN ancien a le potentiel de résoudre un certain nombre de questions telles que la position phylogénétique - ou la relation évolutive - de mammifères disparus, mais il est souvent extrêmement difficile d'obtenir de l'ADN utilisable à partir de spécimens fossiles", a déclaré Poinar. "Dans ce cas particulier, nous avons utilisé une astuce technique pour récupérer des fragments d'ADN et reconstruire le génome mitochondrial."

Une analyse supplémentaire a suggéré que le dernier ancêtre commun partagé par le glyptodonte et le tatou moderne ne pesait que 13 lb. (6 kilogrammes), montrant que le glyptodont a grandi à pas de géant par rapport à son ancêtre. Les archives fossiles soutiennent cette idée, car les glyptodontes semblent avoir pesé une fois environ 176 livres. (80 kg) avant d’évoluer en créatures pesant environ 4 400 lb. (2 000 kg) au Pléistocène, la période avant le dernier âge glaciaire.

L'étude a été publiée en ligne le 22 février dans la revue Current Biology.

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