Des Vers D'Enfer? La Vie Multicellulaire La Plus Profonde Trouvée

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Les scientifiques ont découvert la vie multicellulaire la plus profonde, une espèce de ver, à un kilomètre sous terre dans une mine en afrique du sud, ouvrant la porte à la recherche d'une vie complexe dans des endroits difficiles, y compris souterrains et spatiaux.

Jusqu'où peuvent aller les vers? Selon une nouvelle étude, à au moins 1,3 kilomètre sous la surface de la Terre.

C'est la profondeur à laquelle les scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de ver, surnommée Halicephalobus mephisto en l'honneur du démon Méphistophélès de Faust. Le ver, rapporté cette semaine dans la revue Nature, est l’organisme multicellulaire vivant le plus profond jamais découvert.

"Nous avons essayé d'obtenir le titre du document" Worms from Hell ", a déclaré l'auteur de l'étude, Tullis Onstott, de l'Université de Princeton. "Mais la nature ne l'a pas fait."

Le ver Moby Dick

Onstott et ses collègues recherchent la vie souterraine depuis 15 ans, en se concentrant sur les mines ultra-profondes d’Afrique du Sud, qui pénètrent à plus de 3 km de la Terre. Avec d'autres équipes de scientifiques, ils ont découvert que la vie avait des racines très profondes, avec des organismes unicellulaires trouvés à des kilomètres sous terre. Certains de ces organismes sont assez extrêmes: une étude de 2008 a révélé que la vie prospérait sous le fond marin, survivant à des températures comprises entre 60 et 110 degrés Celsius (140 et 212 degrés Fahrenheit). [Lire des extrémistes: la vie la plus étrange du monde]

Mais trouver le multicellulaire, 0,02 pouce de long (0,5 millimètres) H. mephisto est une histoire différente. Le ver, ou nématode, vit dans des fractures remplies de fluide, où il se nourrit de bactéries, a déclaré Onstott à WordsSideKick.com.

"C'est un peu comme retrouver Moby Dick dans le lac Ontario", a-t-il déclaré. "Il est tellement volumineux. Il a 10 milliards de fois la taille de la bactérie sur laquelle il se nourrit."

Pour détecter le ver, Onstott et son équipe ont prélevé l’eau des puits de mine à une profondeur pouvant atteindre 3,6 km. Ils ont également échantillonné le sol autour des trous de mine et filtré environ 40 000 gallons d'eau de surface pour s'assurer que les nématodes ne venaient pas dans la mine par le haut.

Dans la mine d’or Beatrix, ils ont trouvé leur carrière: ce minuscule nématode, vivant et capable de se reproduire asexué. Les chercheurs ont pu obtenir H. mephisto pour se reproduire, et l'espèce est toujours "se tortiller dans le laboratoire", a déclaré Onstott. [Voir une photo du nématode]

Les chercheurs n'ont trouvé aucune trace de nématode dans les eaux de surface ou les sols, ce qui indiquerait qu'il est originaire des fractures profondes. L'analyse chimique a révélé que l'eau dans laquelle H. mephisto Rick Colwell, un microbiologiste qui étudie les organismes souterrains à l’Université de l’Oregon, a déclaré Rick Colwell.

"Ils ont fait très attention à la mesure de l'environnement dont proviennent ces organismes", a déclaré à WordsSideKick.com Colwell, qui n'a pas participé à l'étude.

En laboratoire, l’équipe de recherche a découvert que H. mephisto préfère grignoter les bactéries présentes dans les fractures profondes de la roche, en tournant le nez vers les options de buffet en surface telles que E. coli.

Des vers dans l'espace?

La découverte pourrait encourager les chercheurs à élargir la recherche de la vie sous nos propres pieds, a déclaré Colwell, qui collabore avec d’autres à un projet appelé Census of Deep Life, dédié au catalogage de ce qui se trouve sous la surface de la Terre.

"Alors que nous entamons ce recensement de la vie profonde", a déclaré M. Colwell, "je peux le voir prendre de l'ampleur dans le sens de formes de vie plus complexes, telles que ces nématodes."

Plus loin de chez lui, la découverte de vers multicellulaires très profonds ouvre des possibilités dans la recherche de la vie extraterrestre, a déclaré Michael Meyer, scientifique principal pour l'exploration de Mars à la NASA, qui n'était pas impliqué dans l'étude. Les chercheurs ont supposé que toute vie souterraine sur une planète comme Mars serait unicellulaire, a déclaré Meyer à WordsSideKick.com.

"Ce genre de choses ouvre la porte à une vie multicellulaire, même possible", a déclaré Meyer.

Vous pouvez suivre WordsSideKick.com écrivain principal Stephanie Pappas sur Twitter @sipappas. Suivez WordsSideKick.com pour connaître les dernières nouvelles et découvertes scientifiques sur Twitter. @wordssidekick et sur Facebook.


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