Les Esprits Criminels Sont Différents Des Vôtres, Révèle Une Analyse Cérébrale

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Les scanners du cerveau révèlent des différences fascinantes entre l'esprit des criminels et le reste de la population, ce qui pourrait présenter des dilemmes éthiques et des méthodes possibles de lutte contre la violence et le crime.

Les dernières recherches en neurosciences présentent des preuves fascinantes du fait que les cerveaux de certains types de criminels diffèrent de ceux du reste de la population.

Bien que ces conclusions puissent améliorer notre compréhension du comportement criminel, elles soulèvent également des dilemmes moraux quant à savoir si et comment la société devrait utiliser ces connaissances pour lutter contre le crime.

L'esprit criminel

Dans une étude récente, des scientifiques ont examiné 21 personnes atteintes d'un trouble de la personnalité antisocial, une affection qui caractérise de nombreux criminels condamnés. Les personnes atteintes du trouble "n'ont généralement aucun égard pour le bien et le mal. Elles violent souvent la loi et les droits d'autrui", selon la clinique Mayo.

Les scanners cérébraux des personnes antisociales, comparés à un groupe témoin d'individus ne présentant aucun trouble mental, ont montré en moyenne une réduction de 18% du volume du gyrus frontal moyen du cerveau et de 9% du volume du gyrus frontal orbital. - deux sections dans le lobe frontal du cerveau.

Une autre étude sur le cerveau, publiée dans les Archives de psychiatrie générale de septembre 2009, a comparé 27 psychopathes - des personnes présentant un trouble de la personnalité antisocial grave - à 32 non-psychopathes. Dans les psychopathes, les chercheurs ont observé des déformations dans une autre partie du cerveau appelée amygdale, les psychopathes montrant un amincissement de la couche externe de cette région appelée le cortex et, en moyenne, une réduction de volume de 18% dans cette partie du cerveau..

"L'amygdale est le siège de l'émotion. Les psychopathes manquent d'émotion. Ils manquent d'empathie, de remords et de culpabilité", a déclaré Adrian Raine, membre de l'équipe de recherche, président du département de criminologie de l'Université de Pennsylvanie, lors de la réunion annuelle de l'American Association for l'avancement de la science à Washington, DC, le mois dernier.

Adrian Raine, criminologue à l'Université de Pennsylvanie

Adrian Raine, criminologue à l'Université de Pennsylvanie

Crédit: U Penn

En plus des différences cérébrales, les personnes qui finissent par être condamnées pour des crimes présentent souvent des différences de comportement par rapport au reste de la population. Une étude à long terme à laquelle Raine a participé a suivi 1 795 enfants nés dans deux villes âgées de 3 à 23 ans. Elle a mesuré de nombreux aspects de la croissance et du développement de ces personnes et a révélé que 137 étaient devenus des criminels.

Un test sur les participants à l'âge de 3 ans a mesuré leur réponse à la peur - appelée conditionnement de peur - en associant un stimulus, tel qu'un ton, à une punition comme un choc électrique, puis en mesurant les réponses physiques involontaires à travers la peau au son du ton..

Dans ce cas, les chercheurs ont constaté un manque évident de conditionnement de la peur chez les enfants de 3 ans qui deviendraient plus tard des criminels. Ces résultats ont été publiés dans le numéro de janvier 2010 de l'American Journal of Psychiatry.

Base neurologique du crime

Dans l’ensemble, ces études et bien d’autres comme celles-ci décrivent les différences biologiques importantes qui existent entre les personnes qui commettent des crimes graves et les autres. Bien que toutes les personnes atteintes d'un trouble de la personnalité antisociale - ou même tous les psychopathes - ne finissent pas par enfreindre la loi et que tous les criminels ne répondent pas aux critères de ces troubles, il existe une corrélation marquée.

"Il y a une base de neuroscience en partie à la cause du crime", a déclaré Raine.

De plus, comme l'ont montré l'étude sur les enfants de 3 ans et d'autres recherches, beaucoup de ces différences cérébrales peuvent être mesurées très tôt dans la vie, bien avant qu'une personne puisse se développer en tendances psychopathiques réelles ou commettre un crime.

La criminologue Nathalie Fontaine de l’Université d’Indiana étudie la tendance à être insensible et sans émotion (UC) chez les enfants de 7 à 12 ans. Il a été démontré que les enfants présentant ces caractéristiques présentent un risque plus élevé de devenir psychopathes à l’âge adulte.

"Nous ne suggérons pas que certains enfants soient des psychopathes, mais les traits d'union peuvent être utilisés pour identifier un sous-groupe d'enfants à risque", a déclaré Fontaine.

Pourtant, ses recherches ont montré que ces traits ne sont pas fixes et peuvent changer chez les enfants à mesure qu'ils grandissent. Donc, si les psychologues identifient très tôt les enfants présentant ces facteurs de risque, il se peut que ce ne soit pas trop tard.

"Nous pouvons toujours les aider", a déclaré Fontaine. "Nous pouvons mettre en œuvre une intervention pour soutenir et aider les enfants et leurs familles, et nous devrions le faire."

Les scanners cérébraux des psychopathes montrent une déformation de l'amygdale par rapport aux non-psychopathes, d'après une étude d'Adrian Raine et de ses collègues.

Les scanners cérébraux des psychopathes montrent une déformation de l'amygdale par rapport aux non-psychopathes, d'après une étude d'Adrian Raine et de ses collègues.

Crédit: Yang et al./Archives of General Psychiatry

La compréhension par les neuroscientifiques de la plasticité ou de la flexibilité du cerveau, appelée neurogenèse, conforte l’idée que nombre de ces différences cérébrales ne sont pas fixes. [10 choses que vous ignoriez sur le cerveau]

"La recherche sur le cerveau nous montre que la neurogenèse peut survenir même à l'âge adulte", a déclaré la psychologue Patricia Brennan de l'Université Emory à Atlanta. "La biologie n'est pas le destin. Il existe de très nombreux endroits où vous pouvez intervenir le long de cette voie du développement pour changer ce qui se passe chez ces enfants."

De plus, le comportement criminel n’est certainement pas un comportement figé.

Le psychologue Dustin Pardini du Centre médical de l'Université de Pittsburgh a constaté qu'environ quatre enfants délinquants sur cinq ne sont pas agressés à l'âge adulte.

Pardini a étudié les différences cérébrales potentielles entre les personnes ayant un casier judiciaire passé qui ont cessé de commettre des crimes et celles qui continuent à se comporter de manière criminelle. Les deux groupes ont montré des différences cérébrales par rapport aux non-criminels dans l’étude, mais Pardini et ses collègues ont mis au jour peu de différences cérébrales entre les délinquants chroniques et les délinquants dits «remettants».

"Les deux groupes ont montré des résultats similaires", a déclaré Pardini. "Aucune de ces régions du cerveau ne distingue les délinquants chroniques et les délinquants en rémission."

Dilemmes éthiques

Pourtant, même l'idée d'intervenir pour aider les enfants risquant de devenir des criminels est éthiquement lourde.

"Allons-nous obliger les enfants à suivre un traitement après avoir découvert les facteurs de risque?" demanda Raine. "Eh bien, qui décide cela? L'État imposera-t-il le traitement obligatoire en établissement?"

Et si les méthodes de traitement chirurgical sont avancées et qu'il existe une option pour opérer sur des enfants ou des adultes présentant ces facteurs de risque cérébraux? De nombreux experts sont extrêmement réticents à plaider pour une intervention cérébrale aussi envahissante et risquée, en particulier chez les enfants et les personnes n'ayant encore commis aucun crime.

Pourtant, les psychologues disent que de telles solutions ne sont pas le seul moyen d’intervenir.

"Vous n'avez pas à faire de chirurgie cérébrale directe pour changer le fonctionnement du cerveau", a déclaré Brennan. "Vous pouvez faire des interventions sociales pour changer cela."

Les études de Fontaine, par exemple, suggèrent que les enfants qui affichent des traits durs et sans émotion ne répondent pas aussi bien aux méthodes traditionnelles de parentalité et de punition telles que les temps morts. Au lieu de punir les mauvais comportements, les programmes qui insistent sur le fait de récompenser les bons comportements avec un renforcement positif semblent mieux fonctionner.

Raine et ses collègues vérifient également si les enfants qui prennent des pilules supplémentaires d'acides gras oméga-3 - également appelés huile de poisson - peuvent montrer une amélioration. Les neuroscientifiques soupçonnent qu'il peut aider les cellules du cerveau à grossir, à augmenter la taille des axones (la partie des neurones qui conduisent les impulsions électriques) et à réguler le fonctionnement des cellules du cerveau.

"Nous analysons le cerveau des enfants avant et après le traitement par oméga-3", a déclaré Raine. "Nous étudions les enfants pour voir si cela peut réduire les comportements agressifs et améliorer les zones du cerveau touchées. C'est un traitement biologique, mais c'est un traitement relativement bénin que la plupart des gens accepteraient."

«Piste glissante vers Armageddon»

Le domaine de la neurocriminologie soulève également d'autres problèmes philosophiques, tels que la question de savoir si la révélation du rôle des anomalies cérébrales dans le crime réduit la responsabilité d'une personne pour ses propres actions.

"Les psychopathes connaissent le bien et le mal cognitivement, mais n'ont aucune idée de ce qui est juste ou faux", a déclaré Raine. "Ont-ils demandé à avoir une amygdale qui ne fonctionnait pas aussi bien que celle d'autres personnes? Devrions-nous punir les psychopathes aussi sévèrement que nous le faisons?"

Parce que le cerveau d'un psychopathe est compromis, a dit Raine, on pourrait affirmer qu'ils ne sont pas pleinement responsables de leurs actes. En fait, ce n'est pas leur faute.

En fait, ce raisonnement a été avancé devant un tribunal. Raine a raconté le cas sur lequel il avait consulté un homme du nom de Herbert Weinstein qui avait tué sa femme. Les analyses cérébrales révélèrent par la suite un gros kyste dans le cortex frontal du cerveau de Weinstein, montrant que ses capacités cognitives étaient considérablement compromises.

Les scans ont été utilisés pour négocier un plaidoyer dans lequel la peine de Weinstein a été réduite à seulement 11 ans de prison.

"L'imagerie a été utilisée pour réduire sa culpabilité, ses responsabilités", a déclaré Raine. "Pourtant, n'est-ce pas une pente glissante vers Armageddon où il n'y a pas de responsabilité dans la société?"

Vous pouvez suivre Clara Moskowitz, écrivaine principale de SPACE.com, sur Twitter @ClaraMoskowitz.


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