Comment Une Météorite Martienne A Secoué Le Monde

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Une boule de feu dans le ciel au-dessus du lointain désert marocain a annoncé l'arrivée du tissint. Des mois plus tard, les météorites ont été découvertes et se sont répandues autour de la terre. Voici comment cela s'est passé.

Le 18 juillet 2011, à 2 heures du matin, heure locale, des nomades vivant dans une vallée déserte du sud du Maroc près de la frontière algérienne ont déclaré avoir vu une boule de feu illuminer le ciel suivie de deux bangs soniques.

Ce fut un événement vraiment rare, pas seulement l'arrivée d'une météorite martienne, mais une chute de météorite qui a eu des témoins.

Depuis que cette météorite, plus tard surnommée Tissint, a atterri, même les plus infimes fragments ont été ramassés et distribués aux collectionneurs, musées et instituts de recherche du monde entier. Les chercheurs ont commencé à les examiner pour trouver des indices sur leur planète d'origine. Et les ventes des roches de Mars se poursuivent, avec deux pièces de Tissint mises en vente dimanche 14 octobre lors d'une vente aux enchères publique basée à Manhattan.

Mais après la pose de Tissint, il ne s'est rien passé pendant un moment. La chaleur estivale dans le désert est intense et le Ramadan, mois sacré au cours duquel les musulmans pratiquants jeûnent pendant la journée a duré jusqu'en août. [Space Rocks! Photos de météorites à vendre]

Une récolte du désert

La frontière entre le Maroc et l'Algérie est fermée et l'armée marocaine n'autorise que les nomades qui font paître leurs troupeaux dans la région. Ce sont ces mêmes personnes qui animent le commerce de météorites au Maroc, qui a pris son envol à la fin des années 1990, en scrutant le sol désertique qui les entoure.

"Ils ont le temps de le faire", a déclaré Adam Aaronson, un revendeur de météorites basé à Rabat, la capitale du Maroc. "Si je devais le faire moi-même, avec mon temps, je ne pourrais jamais les vendre, les prix seraient si élevés que personne ne pourrait payer pour cela."

Le Tissint découvert

Quelques mois après la chute, Aaronson a reçu un appel de l'un de ses fournisseurs, qui souhaitait envoyer un échantillon.

"Je l'ai regardé et immédiatement, ma mâchoire s'est affaissée", a déclaré Aaronson. Il n'était pas certain que cela vienne de Mars, mais il soupçonnait que cela venait de quelque chose de précieux. Le 9 novembre 2011, il a envoyé un échantillon de mystère à Tony Irving, météorologue à l'Université de Washington, afin de découvrir ce que c'était.

C’est là que l’industrie des météorites commerciales rencontre le monde universitaire. Pour qu'une découverte trouve sa valeur, les revendeurs de météorites doivent classer la pierre en tant que type de météorite particulier et lui attribuer un nom (en fonction de l'emplacement) ou, si l'emplacement exact de la découverte est inconnue, une désignation et un numéro régionaux. La Société météorologique, organisation scientifique internationale, doit les accepter formellement.

"Personne ne vous l'achètera s'il n'a pas de nom", a déclaré Aaronson. "Je ne peux pas demander 800 dollars par gramme pour une météorite martienne et dire: 'Hé, crois-moi, c'est Martien.'"

À Washington, Irving se souvient d'avoir reçu une collection de sacs Ziploc, y compris l'éventuelle roche de Mars et d'autres météorites, de FedEx.

"L'un d'entre eux n'avait qu'un petit morceau de cette sorte de rocher scintillant", a déclaré Irving. Il a reconnu que le verre étincelant de l'échantillon était masqué par la collision qui avait projeté la roche, qui devenait la météorite, dans l'espace.

"Après l'avoir vu, il n'y a rien d'autre qui ressemble à ça", a déclaré Irving. "Au soleil, c'est comme des diamants."

C'était un signe fort que cet échantillon appartenait à une météorite martienne, ce que des tests ultérieurs ont confirmé.

Devenir officiel

Irving et Aaronson ont essayé de garder un secret sur les nouvelles de la découverte.

"Les gens ont commencé à soupçonner que quelque chose se passait à cause des prix que nous payions", a déclaré Aaronson. Finalement, lui et un fournisseur avec lequel il travaillait ont pris les nouvelles en public. "Si vous le dites à une personne, environ 100 personnes le savent", a-t-il déclaré.

Début janvier, la Société météoritique a contacté Hasnaa Chennaoui Aoudjehane, météorologue marocaine à l'université Hassan II de Casablanca, pour enquêter sur la chute. [Galerie: Des endroits uniques sur Terre]

Lorsqu'elle est arrivée dans la partie reculée du Maroc, où la météorite était tombée, le site avait été presque nettoyé et Aoudjehane n'a trouvé que de petits fragments pesant ensemble moins de 0,04 once (1 gramme). Cependant, elle a vu des pierres trouvées par d'autres chasseurs de météorites et les endroits où elles avaient été découvertes.

"Je n'ai jamais rien vu d'aussi beau dans ma vie, la croûte de fusion" - qui se forme autour de la météorite lorsqu'elle traverse l'atmosphère - "est tellement brillante et très noire."

Elle a confirmé la chute et le 17 janvier 2012, la Meteoritical Society a officiellement reconnu la chute témoin d'une météorite martienne appelée Tissint, après un village situé à 48 kilomètres du site de chute.

La masse principale

Aaronson a eu l'occasion d'acheter ce qui était, à l'époque, la plus grande pièce de la Tissint. Le 12 janvier, après un mois de négociations, il a rencontré les concessionnaires au Maroc, où il est parvenu à un accord avec l'un d'entre eux. Cependant, un des vendeurs avait cassé la pierre plus tôt parce qu'il était devenu impatient quand les deux ne pouvaient pas se mettre d'accord sur le prix de vente. Mais, ont-ils dit, il pourrait toujours acheter les pièces.

Aaronson a refusé. "À ce moment-là, je bouillonnais de colère et leur ai dit que je ne le prendrais pas gratuitement maintenant!" il a dit WordsSideKick.com dans un email.

Le Natural History Museum de Londres a acheté plus tard la plus grande des deux pièces, et le plus petit fragment sera mis aux enchères dimanche à Manhattan. Mais maintenant séparés, ces fragments ont perdu la distinction de "masse principale" - la plus grande pièce connue de météorite. La masse principale est maintenant un échantillon plus petit de 2,8 livres (1 282 grammes).

Des échantillons de la Tissint sont maintenant répartis dans le monde entier, conservés dans des collections de musées et dans des universités d'Europe, d'Amérique du Nord et du Japon. Trois petites pièces font partie de la collection privée à Marrakech.

La recherche sur Tissint est en cours. Le premier article d’analyse a été publié dans le numéro du 12 octobre de la revue Science, dans lequel des chercheurs rapportent des preuves suggérant que le fluide, probablement l’eau, sur Mars aurait pu avoir traversé la roche qui est devenue le Tissint.

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