Pufferfish Love Explique Les Mystérieux Cercles Sous-Marins

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Pendant environ 16 ans, personne ne savait ce qui faisait le mystère des cercles sous-marins sur le fond marin d'une île japonaise. Les scientifiques savent maintenant que le poisson-globe fait les formations pour attirer les compagnons.

En 1995, des plongeurs ont remarqué un étrange motif circulaire étrange sur le fond marin au large du Japon et peu de temps après, d'autres cercles ont été découverts à proximité. Certains ont comparé ces formations à des "crop circles sous-marins". Les formations géométriques allaient et venaient mystérieusement et pendant plus de dix ans, personne ne savait ce qui les créait.

Finalement, le créateur de ces formations remarquables a été trouvé: une espèce de poisson-globe récemment découverte. Des études plus poussées ont montré que ces petits poissons-poissons faisaient des cercles ornés pour attirer les compagnons. Les mâles agitent laborieusement leurs nageoires pendant qu'ils nagent le long du fond marin, ce qui entraîne une perturbation des sédiments et des motifs circulaires étonnants. Bien que les poissons ne mesurent que 12 centimètres (5 pouces) de long, les formations qu’ils forment mesurent environ 2 mètres (7 pieds) de diamètre.

Lorsque les cercles sont terminés, les femmes viennent les inspecter. S'ils aiment ce qu'ils voient, ils se reproduisent avec les mâles, a déclaré Hiroshi Kawase, conservateur de la branche côtière du Musée et institut d'histoire naturelle de Chiba, au Japon. Mais personne ne sait exactement ce que les femmes recherchent dans ces cercles ni quels traits elles trouvent désirables, a déclaré Kawase à WordsSideKick.com. [Voir la vidéo de Pufferfish Making Seafloor Circles]

Cercles uniques

L'accouplement du poisson-globe implique que les femelles pondent leurs œufs dans les sédiments fins situés au centre des cercles, puis que les mâles les fécondent à l'extérieur. Ensuite, les femelles disparaissent et les mâles restent encore six jours, peut-être pour garder les œufs, a noté l'étude.

Un poisson-globe mâle creusant une vallée dans le fond de la mer avec ses nageoires le 23 avril 2012.

Un poisson-globe mâle creusant une vallée dans le fond de la mer avec ses nageoires le 23 avril 2012.

Crédit: K. Ito

Les mâles de certaines espèces de cichlidés (un type de poisson) sont connus pour construire des monticules en forme de cratère que les femelles visitent pour faire féconder leurs œufs, a déclaré Kawase. Par exemple, des cichlidés à plumes mâles dans le lac Tanganyika, en Afrique, construisent de petites vasques dans le sable et les montrent aux femmes avant de s'y accoupler, a déclaré Alex Jordan, un chercheur de l'Université du Texas à Austin qui n'a pas participé à cette étude.

Mais les motifs géométriques de ce nouveau poisson-globe ont trois caractéristiques jamais vues auparavant. Premièrement, elles impliquent des crêtes et des vallées alignées radialement à l'extérieur du site du nid. Deuxièmement, le mâle décore ces crêtes avec des fragments de coquilles. Troisièmement, le mâle rassemble des sédiments fins pour donner à la formation résultante un aspect et une coloration distinctifs, a déclaré Kawase. [Photos: Pufferfish fait des cercles de fonds marins pour s'accoupler]

Etrangement, le mâle "rassemble" les sédiments fins en utilisant le motif circulaire lui-même, a déclaré Kawase. Un test de dynamique des fluides utilisant un modèle de demi-taille de l'un de ces cercles a montré que la partie amont du cercle entraînait l'eau et les sédiments fins vers le centre. Ensuite, les pics et les vallées en aval entraînent l’eau vers l’extérieur. La vitesse de l'eau a été ralentie de près de 25% dans le centre, où les œufs sont pondus, a noté l'étude.

Bowerbirds de la mer?

Le poisson-globe prend environ sept à neuf jours pour construire les cercles. Les poissons-poissons mâles ne maintiennent pas ces formations et les courants sous-marins les lavent assez rapidement. Kawase a déclaré qu'ils abandonneraient probablement leurs anciennes formations car les cercles épuisent les sédiments fins de la région et doivent donc être reconstruits dans des zones de sédiments frais.

Lorsque Jordan a entendu parler des cercles pour la première fois, il a supposé qu'un poisson beaucoup plus gros les aurait fabriqués. Le fait qu'un si petit animal forme une si grande formation est "plutôt cool, et suggère une raison biologique sous-jacente à la taille, comme une visibilité réduite en profondeur, ou une distance entre individus qui oblige les mâles à faire de grands nids pour être trouvés par les femelles ", at-il déclaré à WordsSideKick.com.

L'une des formations circulaires à divers stades d'achèvement.

L'une des formations circulaires à divers stades d'achèvement. "A" représente le stade précoce, B le stade intermédiaire et C le stade final. D montre le même cercle une semaine après le frai.

Crédit: Y. Okata

Des recherches décrivant les formations de poisson-globe ont été publiées en juillet dans la revue Scientific Reports. «C’est une bonne étude, car elle apporte une réponse définitive à la question - ce qui est très rare en biologie», a déclaré Jordan.

Les formations ressemblent beaucoup à ce que l'on appelle des "tonnelles" - des sites d'exposition construits par divers animaux, comme des bowerbirds, dans lesquels ils se pavanent avant de s'accoupler. Dans ce cas, les formations peuvent uniquement servir à la collecte de sédiments fins, que les femmes pourraient utiliser pour choisir leur partenaire, a déclaré Jordan.

Mais jusqu'à ce que cette idée soit testée, personne ne le saura. "La seule mise en garde que je fasse est qu'il n'y a aucune preuve que les femmes se soucient de rien de plus que du sable fin, et même cela ne va pas bien", a déclaré Jordan. "Les lignes et la structure magnifiques pourraient uniquement servir à canaliser ces particules vers le centre et n'ont aucun but esthétique."

Bien que Jordan ait dit qu'il ne pense pas que ce soit le cas, l'idée que les sédiments fins sont importants pour les femmes serait "biologiquement intéressante, car cela suggérerait que la fonction est plus importante que l'apparence", a-t-il déclaré.

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