L'Air Que Vous Respirez Est Chargé De Microbes

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Selon une nouvelle étude, l'air que vous respirez regorge de plus de 1 800 types de bactéries, y compris de proches microbes associés à des attaques bioterroristes.

Selon une nouvelle étude, l'air que vous respirez regorge de plus de 1 800 types de bactéries, y compris de proches microbes associés à des attaques bioterroristes.

La découverte, détaillée en ligne cette semaine dans le journal de la Actes de l'Académie nationale des sciences, permettra aux scientifiques de créer une base de référence par rapport à laquelle les futurs chercheurs pourront mesurer les changements dans les populations bactériennes dus à des facteurs tels que le changement climatique. De plus, en sachant ce qui se passe généralement dans les airs, les scientifiques pourraient faire la distinction entre des fluctuations normales et suspectes, signe d'une attaque bioterroriste.

"Avant cette étude, personne ne connaissait la diversité des microbes dans l'air", a déclaré Gary Andersen, responsable de l'étude, à la division Earth and Sciences du Lawrence Berkeley National Laboratory, en Californie.

Les chercheurs ont prélevé de l'air tous les jours pendant 17 semaines à San Antonio et à Austin, au Texas, puis ont envoyé les échantillons au laboratoire de Berkeley pour analyse. Les deux villes sont comparables à bien des égards - en ce qui concerne la densité de population, l’altitude et la topographie - et ne diffèrent que par le fait qu’elles sont distantes d’environ 60 milles. Les résultats montreraient ainsi si les niveaux de fond de bactéries en suspension dans l'air diffèrent d'une ville à l'autre.

Dans le passé, les scientifiques utilisaient des cultures bactériennes pour identifier les microbes dans les échantillons d'air. Cette approche, cependant, ne permet pas de détecter des organismes incapables de survivre dans la culture, ce qui peut représenter jusqu'à 99% des bactéries d'un échantillon.

Au lieu de cela, Andersen et ses collègues ont utilisé un microréseau d’ADN pour sonder des échantillons d’air afin de détecter un gène impliqué dans la production d’une protéine, appelée ARNr 16S, qui se trouve dans toutes les bactéries. Surnommé "PhyloChip", ce dispositif au quart de sa taille peut détecter jusqu'à 9 000 versions uniques de ce gène, chacune appartenant à un type de bactérie différent.

Le test a mis en évidence plus de 1 800 types de bactéries en suspension dans l’air. Il a également montré que la localisation n’était pas aussi importante que la localisation pour déterminer la diversité microbienne au même moment que la saison et le temps. Par exemple, dans des conditions plus chaudes et plus sèches, ils ont constaté une augmentation des niveaux de bactéries formant des spores.

Les résultats aideront les scientifiques à déterminer si la présence d'un agent pathogène est liée à la météo ou au signe d'une attaque bioterroriste. "Un pic peut ne pas être dû à une attaque biologique, mais à des fluctuations météorologiques normales entraînant les bactéries dans leur réservoir naturel", a déclaré Eoin Brodie, membre de l'équipe d'étude, également de la division Terre et Sciences de Berkeley Lab.

L’équipe a détecté des proches de Francisella tularensis, une bactérie naturelle causant la tularémie, également appelée fièvre de lapin. Présent dans tous les États-Unis, à l’exception d’Hawaï, cette bactérie puissante a été désignée comme une arme bioterroriste potentielle. Si les scientifiques pouvaient déterminer si la quantité de F. tularensis détectée dans l'air était dans les limites de la normale, ils pourraient éviter de déclencher de fausses alarmes lors d'une attaque à l'arme biologique.

Un recensement mondial des bactéries en suspension dans l’air permettrait également aux scientifiques de mieux suivre les effets du changement climatique sur les populations microbiennes dans l’atmosphère. Par exemple, des scientifiques ont récemment établi un lien entre la poussière soufflée par le vent provenant du désert du Sahara en Afrique qui atteint l’Amérique du Nord [image] et l’augmentation du nombre d’asthmes dans les Caraïbes.

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