Les Plumes Des Oiseaux Anciens Avaient Une Lueur Irisée

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Les microstructures dans les fossiles de plumes montrent que les plumes sont irisées.

Les paléontologues expliquent que les nanostructures conservées dans des fossiles de plumes datant de plus de 40 millions d'années montrent que ces plumes étaient autrefois d'une couleur vive et irisée.

L'irisation est la qualité d'une couleur qui change en fonction de l'angle d'observation. C'est ce qui vous fait voir un arc-en-ciel dans une marée noire.

De nombreux insectes, tels que les papillons, affichent des couleurs irisées sur leurs ailes, ainsi que de nombreux oiseaux modernes sur leurs plumes.

Les couleurs de plumes irisées les plus simples sont produites par la dispersion de la lumière sur la surface de la plume et par une surface lisse de granules de pigment mélanique au sein de la protéine de plume.

Les scientifiques ont découvert au microscope électronique des couches lisses de ces structures mélaniques, appelées mélanosomes, lorsqu'ils ont examiné les fossiles de plumes du schiste de Messel en Allemagne.

"Ces plumes ont produit un fond noir avec une couleur métallique verdâtre, bleuâtre ou cuivrée à certains angles - un peu comme les couleurs que nous voyons aujourd'hui dans les étourneaux et les quiscales", a déclaré Richard Prum de l'Université de Yale, qui faisait partie de l'équipe qui a étudié les fossiles..

Pendant plus de 25 ans, les paléontologues ont pensé que ces fossiles de plumes semblables étaient des bactéries qui avaient digéré les plumes au moment de leur fossilisation. L'équipe avait précédemment découvert que ces structures n'étaient en réalité pas des bactéries mais des mélanosomes, ce qui leur permettait ensuite de documenter les motifs de couleur d'origine. Faisant suite à cette nouvelle découverte, ils tentent de découvrir quelles caractéristiques de coloration supplémentaires peuvent être trouvées dans les plumes fossiles.

"La découverte de détails ultra-structurels dans des fossiles de plumes ouvre des possibilités remarquables pour l'étude d'autres caractéristiques des fossiles à corps tendre, comme la fourrure et même les organes internes" qui, autrement, ne sont généralement pas préservées, a déclaré Derek Briggs, membre de l'équipe d'étude, également Yale.

La découverte pourrait ouvrir la voie à la détermination des caractéristiques de couleur d’autres oiseaux anciens et même de dinosaures, a déclaré l’équipe.

Les nouvelles découvertes sont détaillées dans l'édition en ligne du 26 août de la revue Biology Letters. L'étude a été financée par la National Science Foundation, la National Geographic Society et l'Université de Yale.

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