Éléphants Anciens Adoraient L'Eau

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Les premiers éléphants vivaient partiellement dans l'eau.

Selon de nouvelles recherches, les éléphants, ces grands et lourds paysans, vivaient en partie dans l’eau.

Une étude récente a révélé qu'un ancien ancêtre d'éléphant appelé Moeritherium passait le plus clair de son temps dans les rivières et les marécages.

Les scientifiques savaient que les éléphants étaient liés aux créatures aquatiques modernes telles que les lamantins, mais ils n'avaient jamais identifié un ancien parent d'éléphant vivant dans l'eau. Maintenant, le lien évolutif est là.

"Je pense que c'est la première preuve réelle qu'il existe une lignée semi-aquatique pour les éléphants", a déclaré Alexander Liu, étudiant de troisième cycle en paléobiologie à l'Université d'Oxford. "C’est quelque chose que les gens s’attendaient mais n’ont pas pu montrer."

Moeritherium avait un grand corps, de petits yeux fixés haut sur son long museau et les tout débuts de ce qui allait devenir une malle.

Liu, avec Erik Seiffert de l’Université Stony Brook et Elwyn Simons de l’Université Duke, a analysé l’émail des dents de Moeritherium, qui a vécu à l'époque éocène, il y a plus de 37 millions d'années. En mesurant les signatures chimiques dans l'émail, les chercheurs ont pu savoir ce que l'animal mangeait et si sa nourriture provenait principalement de la terre ou de l'eau.

"Nous avons constaté que son régime alimentaire était très similaire à celui des animaux entièrement aquatiques", a déclaré Liu WordsSideKick.com. "Mais nous savons qu'ils ne peuvent pas avoir été entièrement aquatiques, car les os que nous avons montrent qu'ils ont dû marcher et mettre du poids sur leurs pieds."

le Moeritherium des fossiles ont été trouvés en Egypte, qui aurait été une forêt tropicale humide lorsque l'animal était en vie. Les chercheurs pensent que la créature aurait eu un mode de vie similaire à celui d'un hippopotame, passant du temps dans les rivières et les marécages, plutôt qu'un animal marin comme une baleine.

Il pesait probablement entre 500 et 700 livres (225 à 350 kg). Même s'il n'avait pas de très grandes oreilles ni de trompe, il avait une lèvre supérieure préhensile qui allait évoluer pour devenir la trompe de l'éléphant moderne.

"Les éléphants sont très avancés et beaucoup de biologistes et de zoologistes le considèrent comme une lignée d'animaux très intelligente. Il est donc agréable de pouvoir en apprendre un peu plus sur leur histoire", a déclaré Liu.

Les chercheurs détailleront leurs conclusions le 14 avril dans le journal Actes de l'Académie nationale des sciences. Le projet a été financé par le département des sciences de la Terre de l’Université d’Oxford et le St. Peter's College de l’Université d’Oxford, ainsi que par des subventions de la US National Science Foundation et de la Leakey Foundation.

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