Dernière Frontière De La Terre: Les Mystères De La Mer Profonde

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Sombre et profond, c'est sûr, mais des découvertes charmantes et peu attrayantes attendent, disent les scientifiques.

Plongez sous les vagues de l'océan, passez devant les eaux ensoleillées et tumultueuses près de la surface, traversez des zones déficientes en oxygène presque sans vie, descendez encore et encore jusqu'à un endroit où la pression écraserait un être humain et vous découvrirez le monde mystérieux et étranger de la mer profonde.

Il est 300 fois plus grand que l'espace habité par les espèces terrestres de la Terre. Il fait incroyablement froid et se cache dans une noirceur presque totale. Pourtant, les ténèbres sont vivantes et fourmillent d’innombrables armées de créatures fantastiques.

Certains sont ridiculement grands, certains projettent des gerbes de lumière scintillante sur leur corps, d'autres encore sont équipés de friperies menaçantes dignes d'un sinistre livre du Dr. Seuss.

Malgré le fait que ce monde extraterrestre soit relativement accessible par rapport aux planètes, même dans notre propre système solaire, les profondeurs les plus profondes de l'océan restent à peu près inexplorées, la dernière frontière mystérieuse de notre planète d'origine.

Bien que la mer profonde soit à peu près définie comme tout ce qui se situe en-dessous de 200 mètres (650 pieds), elle représente un milliard de kilomètres cubes et plus de 90% de la surface habitable de la planète, les scientifiques tentent encore de répondre aux questions les plus élémentaires. questions à ce sujet.

"Au fond, nous savons si peu sur la mer profonde que nous ne savons pas ce que nous ne savons pas. Beaucoup de choses sont encore découvertes au hasard", a déclaré Michael Vecchione, biologiste à la Smithsonian Institution, et des quelques personnes qui ont été réellement là.

Mais la mer profonde retient de plus en plus l’attention ces jours-ci, grâce à l’intérêt manifesté par plusieurs parties bien financées pour envoyer des humains dans les endroits les plus profonds de la Terre, à bord d’une série de nouveaux sous-marins. L'initiative Virgin Oceanic du magnat britannique Richard Branson est peut-être la plus connue des initiatives financées par des fonds privés, tandis que des pays tels que la Chine manifestent également de l'intérêt pour les endroits les plus inaccessibles des océans, bien que pour des raisons différentes.

Un véhicule téléguidé (ROV) a aperçu ce calmar bizarre nageant tranquillement le long de 3 300 m (11 100 pieds) au large de la côte d'Oahu. Connu sous le nom de calmar à grandes nageoires, les créatures n’ont été découvertes qu’il ya environ une décennie et beaucoup d’entre elles restent mystérieuses. On estimait que cet animal mesurait de 4 à 5 m de long.

Un véhicule téléguidé (ROV) a aperçu ce calmar bizarre nageant tranquillement le long de 3 300 m (11 100 pieds) au large de la côte d'Oahu. Connu sous le nom de calmar à grandes nageoires, les créatures n’ont été découvertes qu’il ya environ une décennie et beaucoup d’entre elles restent mystérieuses. On estimait que cet animal mesurait de 4 à 5 m de long.

Crédit: © 2001 MBARI.

Inconnus inconnus

En 2003, Vecchione est descendu à bord d'un submersible russe dans la zone de fracture de Charlie-Gibbs, une entaille du fond marin au centre du littoral de l'Atlantique d'une profondeur maximale de 4 500 mètres.

Pour mettre cela dans le contexte, la profondeur moyenne de l'océan est de 4 000 m (13 120 pieds), hauteur de nombreux sommets dans les Rocheuses et les Alpes. [Infographie: La plus haute montagne jusqu'à la plus profonde des tranchées océaniques]

Vecchione et d'autres scientifiques qui étudient les grands fonds marins affirment que l'un de leurs plus grands défis consiste à essayer de comprendre exactement ce qui vit là-bas.

Bien que le Recensement de la vie marine, une étude internationale longue de dix ans, ait révélé plus de 1 200 nouvelles espèces (à l’exclusion des microbes) dans les océans de la planète, l’étude a également montré à quel point il reste encore beaucoup à apprendre à l’humanité des profondeurs de l’océan.

"Il doit y avoir beaucoup d'animaux, peut-être de gros animaux, là-bas que nous ne connaissons pas", a déclaré Edith Widder, PDG et scientifique principale de l'Ocean Research and Conservation Association.

Au cours des dernières décennies, des scientifiques ont découvert des créatures étranges et massives, telles que le requin mégamouth, un filtre-filtre pouvant atteindre 5 mètres de long. Seules des dizaines ont été vues depuis leur découverte dans les années 1970.

"Quand ils ont été découverts, c'était une surprise totale, personne ne savait qu'ils existaient même", a déclaré Vecchione à OurAmazingPlanet. Au cours des 10 dernières années, deux grandes espèces de calamars ont été découvertes, a-t-il déclaré, "et il y a d'autres grandes choses dans la mer profonde que nous avons entrevues mais que nous n'avons jamais capturées, nous ne savons donc pas ce que nous allons faire. découvrir."

Vecchione et Widder étudient tous deux la biologie des eaux libres de l'océan profond, que les chercheurs appellent la colonne d'eau, une région encore moins explorée que le fond de l'océan et dont les habitants sont plus difficiles à trouver.

Ce petit cténophore est parfois appelé

Ce petit cténophore est parfois appelé "groseille de mer". Contrairement aux méduses (ce que la plupart des gens considèrent comme des méduses), les ctenophores ont des tentacules collantes qui capturent les petits animaux et les particules, mais ne piquent pas leurs proies.

Crédit: © 1992 MBARI.

Difficile à attraper

"Des trucs qui sont en bas, certains bougent, mais pas très vite, et beaucoup sont coincés au même endroit", a déclaré Vecchione. "Mais dans la colonne d'eau, les choses bougent."

Et, dit Widder, ces choses peuvent dépasser le filet de chalutage d'un chercheur.

Jusqu'au développement relativement récent des submersibles habités et des robots marins télécommandés, les filets constituaient l'un des rares outils à la disposition des scientifiques qui tentaient d'échantillonner la vie de l'obscurité des profondeurs.

Et ces filets manquaient plus que de simples animaux rapides comme le calmar. Bruce Robison, scientifique spécialiste des recherches, a raté toute une classe de créatures qui semblent être l’une des formes de vie dominantes dans les profondeurs de la mer, qualifiant ainsi "d’une des plus grandes découvertes que nous ayons faites au cours des dix dernières années".

"Ce n'est pas avant que nous commencions à descendre que nous nous sommes rendus compte que nous étions une vache sacrée. Il y a un nombre étonnant d'animaux gélatineux ici", a déclaré Robison, scientifique senior à l'Institut de recherche sur l'aquarium de Monterey Bay, dans une interview.

L'océan profond est un univers étrange de méduses et de leurs relations, formant parfois des chaînes de plusieurs mètres de long, souvent éclairées par des scintillements de bioluminescence. Il s'avère qu'ils représentent 25% de la biomasse dans les profondeurs.

"Peut-être plus," dit Robison. "Mais nous ne le savions pas, car si vous traînez un filet dans les eaux profondes, tous ces animaux gélatineux sont déchiquetés, ils se transforment en une telle quantité ou passent à travers le filet."

Ctenophore lobé rouge. Les organismes gélatineux fantaisistes comme celui-ci sont beaucoup plus nombreux dans les grands fonds qu'on ne le pensait auparavant.

Ctenophore lobé rouge. Les organismes gélatineux fantaisistes comme celui-ci sont beaucoup plus nombreux dans les grands fonds qu'on ne le pensait auparavant.

Crédit: Kevin Raskoff © 1999 MBARI.

Relations profondes

Robison a dit qu'en plus de comprendre quoi vit là-bas, les scientifiques tentent également de comprendre Comment les choses vivent là-bas, comment les nutriments se déplacent du monde de la surface vers un vaste système coupé de la portée du soleil. (Très peu de lumière solaire pénètre au-delà de 650 pieds de profondeur, ou 200 mètres. En dessous de 3 300 pieds, ou 1 000 mètres, il fait totalement noir.)

"Nous ne savons pas à quoi ressemble le réseau alimentaire", a déclaré Robison. "Nous ne savons pas comment ces matières organiques sont transférées à travers l'immense réseau alimentaire jusqu'au fond de l'océan, nous savons que cela va du début à la fin, mais quant à la façon dont il y parvient, nous sommes toujours dans l’obscurité, au sens propre et figuré. "

Pour survivre et communiquer dans le crépuscule perpétuel ou la nuit permanente des profondeurs, que ce soit pour trouver de la nourriture, trouver un partenaire, ou pour éloigner un assaillant, de nombreux habitants fabriquent leur propre lumière. La bioluminescence est la spécialité d'Edith Widder et elle affirme que les scientifiques commencent seulement à comprendre ce qu'elle appelle "ce langage de la lumière".

Selon Widder, vu le volume impressionnant de la mer profonde, une grande partie des animaux de notre planète sont bioluminescents, et pourtant, la myriade de connaissances des organismes sur leur utilisation de la lumière fabriquée par eux-mêmes est mal comprise. Widder dit qu'elle se sent très chanceuse d'avoir été témoin des spectaculaires spectacles sous-marins.

"C'est magique", dit-elle à OurAmazingPlanet. "Harry Potter a tout ce qu'il faut pour avoir ces explosions de lumière autour de lui. Il est absolument à couper le souffle, et bien sûr, plus vous en savez, plus il est excitant de pouvoir reconnaître les animaux par leur étalage."

Mamas mollusques: Ce n'est que récemment que l'on a découvert que ces petits calmars, Gonatus onyx, gardaient leurs œufs pendant des mois avant de naître dans les grands fonds. La masse d'oeufs est suspendue à des crochets sous les bras du calmar.

Mamas mollusques: Ce n'est que récemment que l'on a découvert que ces petits calmars, Gonatus onyx, gardaient leurs œufs pendant des mois avant de naître dans les grands fonds. La masse d'oeufs est suspendue à des crochets sous les bras du calmar.

Crédit: © 2002 MBARI.

Cycles climatiques profonds

Bien que la biologie des grands fonds puisse manquer de sensations esthétiques (qui peut résister à une créature fragile qui peut projeter de la lumière sur le chemin d’un calmar qui se soulève?), De nombreux scientifiques se tournent également vers les profondeurs pour tenter de résoudre certaines grandes rôle qu'il joue dans le climat de la Terre.

"Les océans absorbent une énorme quantité de chaleur résultant du réchauffement planétaire. Nous savons assez bien à quel point l'océan se réchauffe, mais nous ne connaissons pas aussi bien le réchauffement de l'océan profond", a déclaré Gregory Johnson, océanographe du laboratoire de l'environnement marin du Pacifique de l'Administration nationale des océans et de l'atmosphère.

Comprendre comment les changements de température se déplacent dans l'océan profond a des implications pour les habitants de l'océan et les habitants de la terre. [Connexe: Quelles créatures prospéreront dans des océans plus chauds?]

"Afin de prédire combien et à quelle vitesse la Terre va se réchauffer à l'avenir en raison de changements dans les concentrations de gaz à effet de serre et d'autres changements, nous devons savoir combien d'énergie elle consomme maintenant", a déclaré Johnson. "C'est une contrainte très importante pour les prévisions. Et les océans absorbent la grande majorité de la chaleur."

Les scientifiques dépendent de navires et, dans une certaine mesure, d’un réseau de bouées océaniques en croissance, mais relativement petit, pour pouvoir mesurer les conditions dans les profondeurs océaniques, de la température à la salinité (teneur en sel) en passant par la chimie de l’eau.

Comme les biologistes, les océanographes et les climatologues n’ont pas accès à une grande partie de ce qu’ils essaient d’étudier.

"Nous sommes tellement limités en observation en ce moment", a déclaré Johnson. "Il est encore beaucoup de temps pour l'exploration et la découverte."

Une baudroie, à environ 1 460 mètres (4 800 pieds) au large de la côte californienne. Ce poisson utilise un leurre brillant qui pend de sa tête pour attirer les proies à une distance frappante de sa grande bouche.

Une baudroie, à environ 1 460 mètres (4 800 pieds) au large de la côte californienne. Ce poisson utilise un leurre brillant qui pend de sa tête pour attirer les proies à une distance frappante de sa grande bouche.

Crédit: © 2004 MBARI.

Grandes découvertes à venir?

Et comme on sait si peu de choses sur l’océan profond et les mécanismes qui le régissent, les possibilités de faire de grandes découvertes sont légion. Une question primordiale à laquelle sont confrontés les scientifiques des fonds marins de nombreuses disciplines concerne les ingrédients et les mécanismes de la planète dans son ensemble: comment nos activités ici affectent-elles les océans profonds et comment les océans profonds affectent-elles les choses ici?

"De manière très réelle, l'océan profond est comme le volant moteur de la planète. Il domine le flux de carbone organique sur la Terre. Et sa magnitude est si grande que je pense que nous ne l'apprécions pas", a déclaré Robison, de MBARI,. "Mais si nous commençons à l'altérer, et nous le sommes clairement, nous pourrions alors assister à de très grands changements dans la partie de la planète où nous vivons."

Cindy Lee Van Dover, scientifique de la marine et professeur à la Duke University, a déclaré que la façon dont le carbone est recyclé par les animaux vivant dans les océans profonds revêt une grande importance. Il affecte la chimie des profondeurs, ce qui affecte les océans en général, l’atmosphère et vice-versa.

"La mer profonde, l'océan, l'atmosphère, nous essayons encore de comprendre comment tous ces éléments sont connectés", a déclaré Van Dover.

Mis à part les grandes ambitions d’une théorie unificatrice, les scientifiques ne font actuellement que tenter de déterminer ce qui existe, at-elle ajouté.

Un calmar vampire. Cette étrange créature vit dans des zones profondes, limitées en oxygène, d'une profondeur d'environ 2 000 à 3 000 pieds (600 à 900 m). Il présente des extrémités de tentacules incandescentes et deux points lumineux sur les côtés de son corps. Quand il est dérangé, le calmar vampire peut émettre une bave rougeoyante.

Un calmar vampire. Cette étrange créature vit dans des zones profondes, limitées en oxygène, d'une profondeur d'environ 2 000 à 3 000 pieds (600 à 900 m). Il présente des extrémités de tentacules incandescentes et deux points lumineux sur les côtés de son corps. Quand il est dérangé, le calmar vampire peut émettre une bave rougeoyante.

Crédit: © 2004 MBARI.

Frontière finale

"C’est aussi fondamental que Lewis et Clark cartographiant les habitats à l’ouest du Mississippi et ils ont l’avantage de pouvoir voir les choses", a déclaré Van Dover. "Je ne veux pas exagérer, mais je pense que nous sommes dans cette phase d'exploration. Les Yellowstones sont toujours à découvrir."

Vecchione acquiesça: "Nous explorons toujours dans l'espace et nous devrions continuer à explorer également dans les profondeurs de l'océan."

Plus de 12 hommes au total ont marché sur la lune par rapport aux régions les plus profondes de notre planète.

Seuls deux d'entre eux ont la particularité de visiter le point le plus profond de la planète, le Challenger Deep, dans la fosse des Mariannes, située à 11 500 mètres (11 000 mètres) sous la surface de l'océan Pacifique occidental. En 1960, le lieutenant de la marine américain Don Walsh et Jacques Piccard, de nationalité suisse, montaient sur un énorme navire de métal jusqu’au fond de la mer et y passaient 20 minutes dans l’obscurité.

À ce jour, les humains ne sont pas revenus.

Bien que l'exploration par intérêt soit importante, de nombreux scientifiques affirment que les enjeux pour comprendre ce qui se passe dans les abysses sont élevés pour tout le monde, pas seulement pour les milliardaires ayant un penchant pour les voyages exotiques ou les nations attentives aux ressources de l'océan.

"Nous n'en savons pas assez sur le fonctionnement de l'océan pour être en mesure de prédire des choses", a déclaré Robison. "C’est pourquoi je pense que nous devons continuer à étudier la mer profonde et la mer en général, car il ne fait aucun doute que nous changeons les choses et que nous les changeons profondément et rapidement. Et si nous le faisons sans pouvoir prédire la conséquences, ce n'est pas très brillant. "

Vous pouvez suivre Andrea Mustain, l'écrivain d'OurAmazingPlanet sur Twitter:@andreamustain. Suivez OurAmazingPlanet pour les dernières nouvelles sur les sciences de la Terre et l'exploration sur Twitter. @OAPlanet et sur Facebook.


Supplément Vidéo: Un gigantesque OCEAN découvert à l'intérieur de la terre confirme le déluge biblique.




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