Les Anciennes Baleines Ont Donné Naissance À Terre

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Les restes squelettiques d'une mère baleine avec son fœtus à l'intérieur ont été découverts.

Il y a plus de 47 millions d'années, une baleine était sur le point de mettre au monde son petit… sur terre. C'est ce qui ressort des restes du squelette d'une cétacée gravide dont le fœtus était placé tête en bas, comme c'est le cas pour les mammifères terrestres mais pas pour les baleines aquatiques.

Les dents du fœtus étaient si bien développées que les chercheurs qui ont analysé les fossiles pensent que le bébé serait né en quelques jours si sa mère n'était pas décédée.

La découverte du fossile marque la première combinaison d'extraits de baleines et de fétus connue à ce jour, mettant en lumière le mode de vie des anciennes baleines lors de leur transition de la terre à la mer à l'époque éocène (il y a entre 54,8 et 33,7 millions d'années).

Philip Gingerich, un paléontologue de l’Université du Michigan, Ann Arbor, et son équipe ont découvert les restes de baleines gravides au Pakistan en 2000, puis en 2004, les coauteurs de Gingerich et d’autres ont découvert le squelette presque complet d’un homme adulte du même âge. espèces dans ces lits de fossiles. Les baleines adultes mesurent chacune environ 2,6 mètres de long et pèsent entre 280 et 390 kg (615 à 860 livres), bien que le mâle soit légèrement plus long et plus lourd que la femelle.

(Gingerich est également directeur du Museum of Paleontology de l'Université du Michigan.)

Trouver déroutant

Lors de la fouille qui a finalement abouti à la baleine enceinte, Gingerich et son équipe ont d'abord repéré ce qui ressemblait à une ligne de craie à la surface du sol, qui s'est révélée plus tard être les dents du fœtus de la baleine.

"Très vite, j'ai eu les dents du bébé", a déclaré Gingerich WordsSideKick.com. "Ensuite, j'ai continué à faire le tour, et les côtes semblaient trop grandes pour la taille de l'animal et elles allaient toutes dans le mauvais sens. Je dois donc dire que j'ai passé toute la journée à fouiller cette chose confuse au sujet de ce qui se passait dans le monde. ici."

Peu de temps après, Gingeric découvrit un autre crâne plus grand et réalisa que le fœtus était toujours à l'intérieur de sa mère.

La nouvelle espèce, maintenant appelée Maiacetus inuus, fait partie des Archaeoceti, un groupe de cétacés (un groupe d’animaux comprenant des baleines, des dauphins et des marsouins) qui précède les baleines à dents et à fanons modernes. Les archéocètes avaient la bouche pleine de plusieurs types de dents, ainsi que des narines près du bout du nez. Les deux caractéristiques sont visibles chez les mammifères terrestres, mais pas chez les baleines d'aujourd'hui.

Comme d'autres archéocètes, la baleine nouvellement découverte était équipée de quatre pattes modifiées pour la nage à pied (un peu comme monter ou grimper sur une colline escarpée mais dans l'eau). Bien que les baleines puissent probablement supporter leur poids sur leurs membres semblables à des nageoires, elles ne pourraient probablement pas aller très loin sur la terre ferme.

"Ils étaient clairement attachés au rivage", a déclaré Gingerich. "Ils vivaient à l'interface terre-mer et allaient et venaient."

Livraison terrestre

L'équipe suggère que Maiacetus nourri en mer et est venu à terre pour se reposer, s'accoupler et donner naissance.

La position tête-tête du fœtus correspond à ce que l'on trouve chez de nombreux animaux terrestres, en particulier les artiodactyles (porcs, cerfs et vaches), qui auraient donné naissance à d'anciennes baleines. Les bébés humains émergent aussi la tête la première, idéalement.

Les scientifiques supposent qu'une orientation tête en tête permet aux mammifères terrestres de respirer même s'ils restent coincés dans le canal de naissance.

Ce n'est pas le cas sous l'eau. "Si vous êtes né dans l'eau, vous ne voulez pas que la tête sorte de la mère avant qu'elle ne soit libérée, parce que vous ne voulez pas qu'elle se noie", a déclaré Gingerich.

De plus, l'accouchement avec la première queue chez les baleines et les dauphins modernes garantirait que le bébé soit face à la même direction que sa mère qui est probablement en train de nager. Pour empêcher la mère et son bébé de se séparer, un premier accouchement serait optimal, a déclaré Gingerich.

La recherche, publiée dans le numéro du 4 février du journal en ligne PloS ONE, a été financé par la Commission géologique du Pakistan, la National Geographic Society, la National Science Foundation et la Fondation Alexander von Humboldt.

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