Animaux Vivant Sans Oxygène Découverts Pour La Première Fois

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Un animal multicellulaire a été trouvé vivant sans oxygène au fond de la mer méditerranée.

Des animaux vivant sans oxygène ont été découverts pour la première fois au fond de la mer Méditerranée.

Une grande variété d'organismes unicellulaires vivant en anaérobiose ou sans oxygène avaient été découverts dans le passé, généralement sous l'eau ou sous terre. Mais les chercheurs n’avaient pas trouvé d’animal multicellulaire ou métazoaire jusqu’à présent: les vers géants à tube qui vivent par des cheminées hydrothermales, par exemple, dépendent de l’oxygène dissous.

Au cours des dix dernières années environ, le chercheur Roberto Danovaro de l’Université polytechnique des Marches d’Ancona, en Italie, et ses collègues ont mené trois expéditions au large de la côte sud de la Grèce à la recherche de traces de vie dans des échantillons de boue de bassins profonds et hyper salés de la mer Méditerranée à plus de 3 000 mètres de profondeur. Ces bassins sont complètement anoxiques ou sans oxygène et chargés en sulfures toxiques.

Dans ces cas extrêmes, les enquêteurs ne s'attendaient à voir que des virus, des bactéries et d'autres microbes. Les corps d’animaux multicellulaires avaient déjà été découverts dans ces sédiments "mais on pense qu’ils y ont sombré des eaux supérieures oxygénées", a expliqué Danovaro.

Au lieu de cela, "nos résultats indiquent que les animaux que nous avons récupérés étaient en vie", a déclaré Danovaro. "Certains, en fait, contenaient également des œufs."

Ces créatures, qui mesurent moins de 1 millimètre de long, sont appelées loriciferans. Elles ressemblent un peu aux méduses naissant d'une coquille conique.

La microscopie électronique a révélé les trois nouvelles espèces de loricifères que les chercheurs ont découvertes dépourvues de mitochondries, d'organites producteurs d'énergie ou de composants de nos cellules qui nous permettent de générer de l'énergie à partir d'oxygène, entre autres fonctions. Au lieu de cela, ils possèdent un grand nombre d'organelles ressemblant à des hydrogénosomes - des formes anaérobies de mitochondries - qui avaient déjà été observées chez des organismes unicellulaires vivant dans des environnements sans oxygène.

Ces nouveaux animaux pourraient faire la lumière sur ce à quoi la vie aurait pu ressembler avant l’augmentation des niveaux d’oxygène dans les profondeurs de l’océan et l’apparition des premiers grands animaux dans les archives fossiles il ya environ 550 millions à 600 millions d’années, ont noté les scientifiques.

Les implications de cette découverte pourraient également s'étendre bien au-delà de la mer Méditerranée, a expliqué Lisa Levin, océanographe biologique, de la Scripps Institution of Oceanography de San Diego, qui n'a pas participé à cette recherche.

Cette nouvelle découverte inattendue "offre la promesse alléchante de la vie métazoaire dans d'autres contextes anoxiques - par exemple, dans l'océan sous-marin situé sous les bouches hydrothermales, les zones de subduction ou dans d'autres bassins anoxiques", a déclaré Levin, faisant référence aux zones de subduction. Une plaque de terre appelée plaque tectonique plonge sous une autre et conduit parfois à des tremblements de terre.

"Le bassin de Cariaco et la mer Noire, ainsi que les nombreux bassins limitrophes situés au large de la Californie du Sud et de la Basse-Californie, pourraient constituer de bons endroits pour regarder."

"Y a-t-il des métazoaires sur d'autres planètes avec des atmosphères différentes de la nôtre?" Levin ajouté. "Notre capacité à répondre à cette question serait considérablement renforcée par des études plus approfondies sur les interactions entre animaux et microbes dans des environnements extrêmes de notre propre espace intérieur - les profondeurs de l'océan."

Danovaro et ses collègues ont détaillé leurs conclusions en ligne le 6 avril dans le journal BMC Biologie.

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