Les Fourmis Défont Les Éléphants Pour Sauver Un Arbre

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Le tronc d'un éléphant est rempli de terminaisons nerveuses, rendant les essaims de fourmis particulièrement épineux.

Des fourmis dans ton pantalon? Ce n'est rien comparé aux fourmis dans le museau. Et c’est ce à quoi doivent faire face les éléphants de la savane africaine lorsqu’ils essaient de prendre un repas dans un certain type d’acacia.

En fait, les animaux agaçants empêchent les éléphants d’Afrique de dévorer les soi-disant Acacia drepanolobium une nouvelle étude suggère que les arbres comme ils ont été à d'autres espèces d'arbres dans la région.

"Les fourmis fourmillant sur le visage d'un herbivore ont souvent tendance à se diriger vers les parties sensibles telles que les narines avant de croquer et de mordre dans l'animal incriminé", a déclaré Todd Palmer, professeur de biologie à l'université de Floride. "Tandis que l'extérieur du tronc d'un éléphant est très difficile, l'intérieur du tronc est très sensible et plein de terminaisons nerveuses. Il semble que les éléphants n'aiment tout simplement pas les fourmis qui fourmillent à l'intérieur du tronc."

Fourmis

Palmer et son collègue Jacob Goheen, de l'Université du Wyoming, menaient des recherches dans les hauts plateaux du centre du Kenya, où les éléphants ont détruit une grande partie de la couverture forestière. Ici le A. drepanolobium les arbres semblaient être indemnes des géants affamés.

Cet arbre en particulier entretient une relation intime avec les fourmis, qui vivent à plein temps dans ses branches. "Les fourmis protègent l'arbre en échange des logements qu'il produit sous la forme d'épines creuses bulbeuses, ainsi que de la nourriture sous la forme d'un nectar sucré qui est sécrété à la base des feuilles", a déclaré Palmer.

Mais les chercheurs n'étaient pas sûrs que les éléphants se soient écartés à cause des fourmis ou d'un autre facteur. Ils ont donc mis en place une expérience dans un orphelinat pour la faune, où ils ont donné le choix aux éléphants entre le A. drepanolobium arbres avec et sans fourmis sur les branches, et leur nourriture préférée, Acacia mellifera, auquel les chercheurs ont ajouté des fourmis à certaines de ses branches autrement exemptes de fourmis.

"Nous avons constaté que les éléphants aiment manger les arbres de la" fourmi "tout autant qu'ils aiment manger leur espèce d'arbre préférée, et que lorsque l'une ou l'autre des espèces d'arbres avaient des fourmis, les éléphants évitaient ces arbres comme un enfant évite le brocoli," Dit Palmer.

Talon d'Achille d'éléphant

Les girafes, les gazelles et les autres mammifères de la savane semblent être inconscients des essaims de fourmis, un phénomène qui, selon les chercheurs, a tout à voir avec la longueur du nez des animaux.

Les girafes avaient un nez relativement court et une très longue langue. "Ainsi, lorsque les fourmis commencent à fourmiller vers le nez d'une girafe, celle-ci semble utiliser sa longue langue dure pour les écarter avant d'être mordues", a déclaré Palmer. "Un éléphant, par contre, a un très long" nez ", qui est sa trompe. Et c'est cette trompe qu'il utilise pour se nourrir, et donc la trompe entre en contact avec ces essaims de fourmis qui piquent."

"Contrairement aux dégâts catastrophiques causés par les éléphants, toutefois, ces espèces de mammifères ont tendance à effeuiller leurs feuilles ou à pincer les pointes des arbres, de sorte que leurs dégâts sur les acacias sont moins graves", a expliqué Palmer.

Les résultats, qui sont détaillés cette semaine dans la revue Current Biology, pourraient avoir des conséquences sur l’évolution de la savane dans la mesure où les sécheresses deviennent plus fréquentes, ce qui est prédit en raison du réchauffement de la planète.

"Avec l'augmentation du nombre de sécheresses, le nombre d'éléphants détruisant et supprimant les arbres peut augmenter et potentiellement remettre les écosystèmes dans les prairies", a déclaré Palmer. Le rôle des fourmis dans la sauvegarde des arbres pourrait donc être crucial.

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