La Vie Pourrait-Elle Exister Sur Icy Moon Europa De Jupiter?

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Une nouvelle étude suggère qu'europa, la lune glacée de jupiter, pourrait être encore plus propice à la vie qu'on ne le pensait auparavant.

Selon les scientifiques, Europa, la lune glacée de Jupiter, remplit non pas une mais deux des conditions essentielles à la vie.

Depuis des décennies, les experts savent que le vaste océan souterrain de la Lune pourrait accueillir des organismes vivants. Une étude montre maintenant que l’océan reçoit régulièrement des apports d’énergie nécessaire à la vie par le biais de processus chaotiques près de la surface de la Lune.

Les scientifiques ont discuté des implications de la nouvelle étude, publiée en ligne mercredi 16 novembre dans la revue Nature, lors d’un point de presse tenu en après-midi au siège de la NASA à Washington.

L'auteur principal Britney Schmidt, géophysicien à l'Université du Texas à Austin, a expliqué que son équipe avait étudié les glaces et les volcans souterrains sur Terre afin de modéliser la formation de caractéristiques inhabituelles appelées «terrains de chaos» qui apparaissent partout en Europe. Les chercheurs ont déterminé qu'il s'agissait de la chaleur provenant de la profondeur de l'océan souterrain de la lune et de la fonte des glaces près de la surface, créant des lacs salés à l'intérieur de l'épaisse couche de glace de la lune, qui auraient pu causer l'effondrement de ces structures grossièrement circulaires au-dessus d'eux.

Ces scientifiques dynamiques, qui fondent et gèlent au cours de centaines de milliers, voire de millions d'années, recouvrent jusqu'à 50% de la surface de l'Europe, ont déclaré les scientifiques. [Les lacs ensevelis de Jupiter Moon évoquent l'Antarctique]

L'astrobiologiste Tori Hoehler, chercheuse principale au centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie, qui n'a pas participé à la nouvelle étude, a fourni une perspective extérieure sur ses implications pour la vie.

L’eau de mer d’Europa "répond à l’une des conditions essentielles de la vie", a déclaré M. Hoehler, soulignant que sa chimie de la mer était réputée apte à préserver les êtres vivants. "Et ce que Britney vous raconte aujourd’hui concerne une deuxième exigence cruciale, à savoir le besoin d’énergie."

On pense que la genèse de la vie sur Terre a nécessité une sorte d'injection d'énergie dans l'océan, peut-être à la suite d'un coup de foudre. Et depuis les 3,8 milliards d’années qui suivent, l’existence de la vie a été tributaire de l’afflux continu d’énergie du soleil.

Coupé du soleil, l'océan souterrain d'Europe aurait besoin d'une autre source d'énergie pour maintenir la vie. Selon Hoehler, les observations des engins spatiaux montrent qu'il y a une énorme quantité d'énergie stockée dans la croûte riche en minéraux d'Europa, mais celle-ci est séparée de l'océan liquide par au moins 10 km de glace. Comme les deux bornes d'une batterie, l'énergie ne peut circuler du matériau de surface vers l'océan que si les deux sont en quelque sorte connectés, a-t-il déclaré.

Europa ressemble un peu à une batterie: ses deux terminaux sont un océan souterrain et des matériaux de surface riches en minéraux. Les scientifiques disent qu'ils peuvent être connectés.

Europa ressemble un peu à une batterie: ses deux terminaux sont un océan souterrain et des matériaux de surface riches en minéraux. Les scientifiques disent qu'ils peuvent être connectés.

Crédit: Tori Hoehler, Centre de recherche Ames de la NASA

«Ce dont vous entendez parler ici aujourd’hui serait un moyen de récupérer ce matériau en surface, de le transporter potentiellement dans l’océan et de tirer parti de la batterie d’Europa. Lorsque vous exploitez cette batterie, vous quittez un système qui vérifie l’une des conditions requises. pour la vie à un système qui vérifie une deuxième condition essentielle pour la vie, et je pense que cela a vraiment un impact sur la façon dont nous considérons l'habitabilité sur Europa. "

La vie à Europan n’est pas encore chose faite. L'eau et l'énergie ne sont pas les seuls ingrédients de la liste de contrôle pour la vie, et les scientifiques ne savent pas si Europa possède les autres, tels que les produits chimiques organiques nécessaires.

Louise Prockter, scientifique planétaire au laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins à Laurel, dans le Maryland, a déclaré que les régions chaotiques d'Europa "vont être des cibles extrêmement importantes et futures de l'exploration".

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Supplément Vidéo: La NASA confirme l’existence de jets de vapeurs sur Europe une lune glacée de Jupiter.




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