Pourquoi Les Chauves-Souris Sont Si Douées Pour Avaler (Halloween) Prey

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Imaginez que vous mangiez tous les bonbons que vous achetez à halloween chaque année en une seule nuit. Si vous êtes chauve-souris et que l’hiver approche, ce défi ne pose pas de problème.

Catherine Haase est chercheuse postdoctorale à la Montana State University et travaille avec la WCS (Wildlife Conservation Society). Haase a publié cet article dans Expert Voices: Op-Ed & Insights de WordsSideKick.com.

Imaginez que vous mangiez tous les bonbons que vous achetez à Halloween chaque année en une seule nuit. Si vous êtes une chauve-souris et que l'hiver approche, ce défi ne pose pas de problème: les chauves-souris doivent consommer énormément de calories pour survivre pendant les prochains mois d'hiver sans nourriture. De nombreuses espèces de chauves-souris passent l'été et l'automne à se gaver de proies d'insectes pour s'approvisionner en graisses pour le long hiver.

Une seule chauve-souris peut consommer jusqu'à 30% de son poids en une journée. C'est comme manger plus de 36 kg. (16 kilogrammes) de bonbons d'Halloween. Ce serait impensable pour nous, mais pour les chauves-souris, la capacité de stocker des réserves de graisse avant l'hiver est une question de vie ou de mort. S'ils sont incapables de prendre suffisamment de poids (en particulier pour un hiver exceptionnellement long), ils risquent la famine et la mortalité.

Heureusement, de nombreuses espèces de chauves-souris passent en hibernation pendant l'hiver pour réduire leurs besoins en énergie et conserver tout leur poids en hiver. En hibernation, les chauves-souris entrent dans un état comportemental appelé torpeur en réduisant leur métabolisme et en abaissant leur température corporelle jusqu'à 40 degrés Fahrenheit (22 degrés Celsius). En maintenant leur température corporelle à proximité de celle de leur lieu d'hibernation, ou hibernaculum, la chaleur perdue est minime, ce qui permet aux chauves-souris de brûler très peu de graisse. [Mammifères volants: Galerie des chauves-souris effrayantes]

Chauve-souris à longues oreilles (Myotis evotis).

Chauve-souris à longues oreilles (Myotis evotis).

Crédit: Catherine Haase (MSU)

Cela fonctionne à cause d'une physique simple: la chaleur passe d'un corps chaud à un corps froid. Par exemple, si vos mains sont froides et que vous prenez une tasse de café chaud, la chaleur qui se déplace de la tasse à café chaude les réchauffera. De même, une chauve-souris fraîche dont la température corporelle est proche de celle de l'air perd moins de chaleur et brûle moins de graisse qu'une autre dont la température corporelle est supérieure à celle de l'air ambiant.

Ce qui est moins connu, c'est que les chauves-souris ne restent pas dans la torpeur pendant toute la période d'hibernation. Au lieu de cela, ils ramènent périodiquement la température de leur corps à la normale dans ce qu'on appelle un éveil. Les raisons pour lesquelles les chauves-souris suscitent ne sont pas complètement comprises, mais les scientifiques pensent que c’est parce qu’elles ont besoin de se débarrasser des déchets corporels accumulés pendant la torpeur et / ou de boire pour reconstituer l’eau perdue par évaporation.

Ces excitations sont très coûteuses en énergie. Bien que les chauves-souris ne dépensent qu'environ 5% de la totalité de l'hiver à une température corporelle normale pendant ces réveils, elles peuvent brûler jusqu'à 95% de leur graisse corporelle pendant cette période.

Une petite chauve-souris brune (Myotis lucifugus) sur un terrain au Montana.

Une petite chauve-souris brune (Myotis lucifugus) sur un terrain au Montana.

Crédit: Dave Bobbit (USFS)

Malheureusement, un champignon et les coûts énergétiques de ces cycles torpeur-éveil ont conduit de nombreuses espèces de chauves-souris d'Amérique du Nord à faire face à un déclin sévère de leur population. Une maladie mortelle appelée syndrome du nez blanc (WNS) modifie leur comportement d'hibernation en augmentant le nombre d'éveils - ce qui oblige les chauves-souris à brûler leurs réserves de graisse à un rythme plus rapide que la normale et à entraîner la famine.

Le syndrome du nez blanc est causé par un champignon qui aime se développer dans des environnements froids et humides, tels que les grottes de chauve-souris. Les scientifiques ont découvert le champignon dans une grotte de New York en 2006. Il a depuis causé la mort de quelque 5,7 millions de chauves-souris dans l'est des États-Unis et du Canada. En tant que consommateurs d'insectes, les chauves-souris jouent un rôle essentiel dans les écosystèmes naturels - un atout qui permet au secteur agricole d'économiser des milliards de dollars en lutte antiparasitaire chaque année.

Les scientifiques de tout le pays se sont efforcés de mieux comprendre en quoi le WNS modifie le comportement en hibernation. J'ai eu la chance de rejoindre une équipe interdisciplinaire de biologistes sur le terrain, de physiologistes spécialistes des chauves-souris, d'écologistes des maladies et de modélisateurs écologiques, dans le cadre d'un projet de recherche d'une durée de quatre ans financé par le Programme de recherche et de développement environnemental stratégique du ministère de la Défense.

Notre objectif principal est de prédire quelles espèces seront fortement touchées et vulnérables au déclin généralisé de la population alors que le WNS s'étendra plus à l'ouest. Actuellement, deux autres biologistes spécialistes des chauves-souris et moi voyageons dans l'ouest des États-Unis, du Texas au Montana, avec un laboratoire mobile pour collecter des données de base sur plusieurs espèces de chauves-souris. [En Photos: Rare Chauves-souris Conjointes]

Des chercheurs de la Wildlife Conservation Society (WCS) pénètrent sur le terrain d'une chauve-souris au Nevada.

Des chercheurs de la Wildlife Conservation Society (WCS) pénètrent sur le terrain d'une chauve-souris au Nevada.

Crédit: Catherine Haase

Sur chaque site, nous utilisons des filets à mailles fines pour attraper les chauves-souris qui pullulent autour des entrées d’hibernacle au coucher du soleil. Après avoir identifié l'espèce, nous amenons les chauves-souris dans notre laboratoire mobile où nous mesurons leur masse corporelle, leur masse graisseuse, l'état de leurs ailes et leur taux métabolique. Ces données nous aident à comprendre les différentes stratégies d'hibernation parmi les espèces de chauves-souris afin de mieux prévoir les espèces sur lesquelles doivent porter les efforts de conservation pour lutter contre les SNB.

Si les chauves-souris sont capables d'abattre suffisamment d'insectes et de prendre du poids, elles peuvent alors être en mesure de lutter contre les coûts énergétiques excessifs du WNS. Alors, alors que vous trompez ou que vous réglez cette fête d’Halloween et que vous vous éloignez de choses qui ne se passent pas très vite dans la nuit, prenez un moment pour apprécier nos amis chauve-souris et soyez heureux de ne pas avoir besoin de manger 30 kg. des chocolats et des bonbons au maïs pour arriver au printemps prochain.

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