Avant Les Crocodiles, Le Coyote Sans Poil

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Une équipe de paléontologues a découvert un chaînon manquant entre la famille des crocodiles et ses ancêtres petits et gracieux.

Une équipe de paléontologues a découvert un chaînon manquant entre la famille des crocodiles et ses ancêtres petits et gracieux.

Le reptile ressemblait à un coyote sans poil avec des écailles, explique Catherine A. Forster, paléontologue à l’Université Stony Brook, qui fait partie d’une équipe qui a analysé le fossile récemment découvert de ce que l’on surnomme Junggarsuchus sloani.

Il avait "de longs membres minces, un museau étroit avec des dents pointues et pointues, une queue modérée" et était "en train de faire du jogging à la recherche d'un repas", a déclaré Forster.

Ne vous laissez pas berner par la beauté. Cette créature éteinte avait également dans sa mâchoire les muscles classiques du crocodile conçus pour écraser des proies. Il vivait il y a environ 210 millions d'années.

Les conclusions, rédigées en collaboration par James M. Clark de l'Université George Washington et Xing Xu et Yuan Wang de l'Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie de Beijing, ont été publiées dans un numéro récent de la revue La nature.

La créature doit son nom au bassin de Junggar, une région désertique de Chine où le fossile a été trouvé, et à Chris Sloan, rédacteur en chef de National Geographic magazine qui a trouvé le spécimen, a déclaré Clark.

Avant la découverte de Junggarsuchus, les paléontologues avaient la ferme idée que les ancêtres de la famille des crocodiles comprenaient un groupe de gracieux reptiles terrestres appelés sphenosuchians.

Les Sphénosuchiens avaient des dents pointues et étaient des carnivores prédateurs, comme les crocodiles d'aujourd'hui et leurs proches tels que les alligators, les caïmans et les gavials (la famille peut être appelée crocodylienne).

Contrairement aux crocodyliens plus évolués, qui ont des jambes courtes qui s'étendent latéralement à partir de leur torse, les jambes plus longues des sphénosuchiens pendaient directement sous leur corps. Leurs têtes étaient comprimées d'un côté à l'autre plutôt que de haut en bas, comme chez les crocodiles vivants. Et ils manquaient de crânes rigides et de larges surfaces pour croquer les muscles de la mâchoire trouvés dans les crocs vivants. Donc, la preuve des os pour l'ascendance était trouble.

Junggarsuchus clarifie cela maintenant. Le crâne fossile a ces larges zones pour l'attachement musculaire et indique que le muscle pour fermer la mâchoire était significatif.

En analysant les caractéristiques du fossile et en les comparant statistiquement avec celles d’autres reptiles, Clark, Forster et leurs collègues ont déterminé que Junggarsuchus est un sphenosuchian et l'ancêtre le plus proche de crocodyliens vivants.

Junggarsuchus était un spectacle à voir. Ses mains étaient alignées sur ses membres antérieurs, au lieu d'être évasées comme chez des crocodiliens vivants. Il n’avait que quatre orteils, l’extérieur se recourbant vers les autres, très rapprochés. Junggarsuchus marché sur ses trois orteils fonctionnels. Ces caractéristiques suggèrent toutes que le reptile de coyote et ses petits parents pré-crocodiles n’ont jamais tiré de mouvements de sous-marins et ont préféré traquer leurs proies sur la terre ferme.

Les crocodiliens qui se déplaçaient dans l'eau ont évolué plus tard, il y a environ 140 millions d'années.

La découverte de Junggarsuchus a également permis aux paléontologues de montrer que ce reptile et ses plus proches parents représentaient une phase de l'évolution des crocodyliens au cours de laquelle le groupe s'est fortement adapté à la vie sur terre.

Si la route qui mène du coyote au crocodile ressemble à une idée extravagante, rappelez-vous que "tout doit évoluer à partir de quelque chose d'autre", a déclaré Forster. "Par exemple, les oiseaux ont évolué à partir d'animaux qui ne volaient pas. Les baleines ont évolué à partir d'animaux qui vivaient sur la terre."

Les animaux fossiles semblent souvent inconnus, car plus de 95% de tous les animaux ayant déjà vécu sont maintenant éteints - nous n'avons jamais vu de telles choses.

"Quand vous regardez l'histoire des fossiles de crocodyles, ils étaient très divers en taille, forme et mode de vie", a déclaré Forster. "Les crocs vivants sont assez terne en comparaison, car ils sont tous très similaires les uns aux autres."


Supplément Vidéo: Skinning the Wolf.




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