Les Oiseaux Peuvent Voir Les Champs Magnétiques De La Terre

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Les cellules de détection du magnétisme des oiseaux sont connectées à la région visuelle du cerveau.

Les oiseaux peuvent parcourir le monde sans les gadgets dont dépendent les humains, et une nouvelle étude suggère: Nos amis à plumes pourraient "voir" le champ magnétique de la Terre.

Alors que d'autres mécanismes sont censés aider les oiseaux à naviguer, y compris les cellules magnétiquement sensibles dans leur bec, les régions de leur cerveau responsables de la vision sont en pleine vitesse pendant la navigation magnétique, ont déclaré des chercheurs.

"Si vous regardez dans le cerveau d'un oiseau lors de l'orientation avec un compas magnétique, seul le système visuel est très actif", a déclaré le co-auteur de l'étude, Henrik Mouritsen, biologiste à l'université d'Oldenburg en Allemagne, soulignant que la plupart des oiseaux migrateurs le faisaient à nuit. "D'autres régions du cerveau ne le sont pas. Les oiseaux pourraient donc utiliser la vision pour" voir "le magnétisme de la Terre et s'orienter."

Les conclusions de Mouritsen et de ses collègues sont détaillées en ligne dans un numéro récent de la revue PLoS ONE.

Chimie magnétique

Les chercheurs ont précédemment découvert des molécules appelées cryptochromes, qui changent leur chimie en présence d'un champ magnétique, dans la rétine des yeux d'oiseaux migrateurs.

"Lorsque la lumière frappe ces molécules, leur chimie change et le magnétisme peut les influencer", a déclaré Mouritsen. Les molécules pourraient ensuite affecter les cellules photoélectriques de la rétine pour créer des images, ce qui aiderait le cerveau à naviguer pendant le vol, a-t-il ajouté.

Une connexion directe entre les cellules spécialisées et la région du cerveau de l'oiseau active au cours de l'orientation magnétique n'avait cependant jamais été démontrée auparavant.

Mouritsen et son équipe ont récemment découvert de telles connexions entre les cellules rétiniennes contenant un cryptochrome et la région du "cluster N" du cerveau des oiseaux migrateurs, située dans une partie du cerveau responsable de la vision.

"Le groupe N est très actif pendant l'orientation du champ magnétique la nuit, lorsque les oiseaux migrateurs volent", a-t-il déclaré, expliquant que les oiseaux non migrateurs ne semblent pas l'utiliser pendant le vol de nuit. "Nous ne pouvons évidemment pas voir ce que les oiseaux voient, mais ils risquent de créer une sorte d’ombrage dans leur vision nocturne qui servira de boussole."

Non fumeur

Mouritsen a noté que, même si le travail est passionnant, cela ne prouve pas directement qu'ils peuvent réellement "voir" le magnétisme de la Terre lors de vols migratoires nocturnes.

"Si nous pouvions écouter les connexions neuronales entre les cellules rétiniennes et le groupe N, et montrer qu'elles envoient des signaux magnétiquement influencés au cerveau", a déclaré Mouritsen, "ce serait une preuve irréfutable qu'elles peuvent le voir".

Même si les oiseaux migrateurs peuvent voir le champ magnétique de la Terre, a-t-il noté, de nombreux mystères demeurent pour expliquer leur navigation déroutante.

"Les oiseaux utilisent également le soleil et les étoiles pour naviguer, mais nous ne savons pas comment," a déclaré Mouritsen. "Comment calculent-ils toutes ces informations et aboutissent-ils à une direction dans laquelle ils vont voler? Il y a tellement d'étapes dans ce processus que nous ignorons tout simplement."

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