Bizarres Bugs Liés Au Genre-Bender Baffle Scientists

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Les scientifiques étudient les raisons pour lesquelles certains insectes peuvent changer de sexe.

Les scientifiques ont découvert un véritable insecte sexiste, une espèce dans laquelle la plupart des femmes se font passer pour des hommes.

Des recherches antérieures avaient déjà révélé que les insectes mâles possédaient de faux organes génitaux féminins.

"Nous avons fini par découvrir un foyer de tromperie", a déclaré le biologiste de l'évolution Klaus Reinhardt à l'université de Sheffield en Angleterre. "Rien de tel n'existe nulle part ailleurs dans le règne animal."

Reinhardt et ses collègues ont enquêté sur des grottes de chauves-souris éloignées et dangereuses en Afrique de l’Est pour le virus de la punaise africaine qui chasse le sang (Afrocimex constrictus), un proche parent de la punaise de lit. Les chauves-souris auraient été des hôtes du virus Ebola et d'autres virus mortels.

"Nous avons dû travailler dans des combinaisons de confinement avec des respirateurs à masque complet, soumis à des températures étouffantes pendant des heures à la fin", a déclaré Reinhardt.

Les rapports sexuels entre les punaises de chauve-souris (comme les punaises de lit) sont violents. Pendant la copulation, les mâles de ces espèces percent les abdominaux de leurs partenaires avec leurs organes génitaux et éjaculent directement dans leur sang.

Les chercheurs ont initialement décidé d’examiner les punaises des chauves-souris dans l’espoir de faire la lumière sur "l’un des phénomènes les plus étranges de la nature: la raison pour laquelle les hommes ont des organes génitaux féminins", a déclaré Reinhardt.

Contrairement aux punaises de lit, les punaises de chauve-souris africaines de sexe masculin ont de faux organes génitaux féminins - un fait que les scientifiques qualifient librement de "bizarre". Des recherches antérieures ont montré qu'ils se mariaient entre eux ainsi qu'avec les femelles. Bien que les organes génitaux factices soient d'une complexité convaincante, ils ne sont pas couverts comme les véritables organes génitaux féminins.

Étonnamment, les scientifiques ont maintenant découvert que les punaises de la chauve-souris africaines pratiquaient aussi la flexion des sexes en imitant les hommes. Seule une femme sur six possédait des organes génitaux féminins conventionnels, tandis que les autres avaient des organes génitaux similaires à ceux des hommes.

En se faisant passer pour des hommes, les femmes bénéficient de moins d'attention sexuelle. Étant donné que le sexe engendre des blessures chez ces insectes, Reinhardt et ses collègues suggèrent d'éviter tout traumatisme lié au sexe. En effet, les chercheurs ont découvert que les femmes imitant des hommes avaient beaucoup moins de femmes que les femmes conventionnelles.

Quant aux raisons pour lesquelles les femmes conservent encore des organes génitaux conventionnels à cause des blessures qu'elles accumulent - "aucune idée", a déclaré Reinhardt WordsSideKick.com. Les femelles normales pourraient pondre plus d'œufs, "mais pour répondre à cette question, vous auriez besoin d'études en laboratoire contrôlées, et nous n'avons pas encore réussi à élever ces animaux."

Il reste également un mystère de savoir pourquoi les hommes possèdent des organes génitaux féminins simulés. Les scientifiques pensent que les mâles pourraient poignarder par un organe génital tout insecte de chauve-souris adulte. Il est donc conjectural de savoir pourquoi les hommes ont créé de faux organes génitaux féminins, ce qui implique de guider les coups de poignard vers des parties relativement sûres de l'anatomie.

"Nos résultats suggèrent que la bataille des sexes est une force évolutive très puissante qui peut entraîner des adaptations très bizarres", a déclaré Reinhardt.

Reinhardt et ses collègues détailleront leurs conclusions dans un prochain numéro de la revue Naturaliste américain.

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