Les Rats «Aveugles» Peuvent Voir, Confirme Une Étude

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Jadis considérées comme aveugles, deux espèces de rats-taupes réagissent à la lumière blanche et colorée

Les rats-taupes passent presque toute leur vie sous terre, mais ils ne sont pas aveugles comme on le pensait longtemps et sont même sensibles à la couleur, ont confirmé de nouvelles recherches.

Des recherches anatomiques ont montré que les yeux minuscules de ces créatures souterraines ne convenaient pas à leurs activités consistant à naviguer dans des tunnels sombres et à effectuer de rares déplacements au-dessus du sol.

Cependant, les rats-taupes bouchent aussi leurs tunnels pour se protéger des prédateurs. Selon une étude tchèque, deux espèces de rats-taupes africains semblent utiliser leur vision limitée pour le faire.

Détecter la lumière des trous dans leurs tunnels permet aux rats-taupes de boucher rapidement les trous pour empêcher les prédateurs tels que les blaireaux et les humains.

"Les rats-taupes sont un aliment traditionnel dans de nombreuses régions africaines", a écrit dans un e-mail le chercheur Ondřej Kott, doctorant à l'université de Bohême du Sud.

En plus de détecter la lumière, les rats-taupes ont montré une sensibilité limitée aux couleurs au cours des expériences des chercheurs. Ils ont réagi à la lumière bleue et vert-jaune, mais pas au rouge. Il n'était pas clair s'ils pouvaient distinguer le bleu du vert ou du vert jaune.

Dans le labyrinthe

Pour simuler un scénario de bouchage de trous, les chercheurs ont placé le rat taupe argenté et le rat taupe géant dans un labyrinthe de tunnels en plexiglas contenant de la tourbe horticole. Une fois les animaux à l'intérieur, les chercheurs ont couvert le labyrinthe, mais ont illuminé l'extrémité d'un tunnel avec une ampoule à incandescence de 40 watts. Ils ont ensuite enregistré si les rats-taupes avaient utilisé la tourbe pour bloquer la lumière.

Le rat-taupe géant a tenté de boucher le trou dans 80% des essais et le rat-taupe argenté l'a fait 85% du temps.

Dans un test connexe, les rats-taupes recevaient de la nourriture et du matériel de nidification et pouvaient choisir entre deux nichoirs, l'un sombre et l'autre éclairé par une lumière blanche ou monochromatique. Après 60 et 90 minutes, les chercheurs ont vérifié les boîtes de nidification pour voir où les rats-taupes s'étaient installés.

Les rats-taupes ont préféré la boîte noire, en évitant les boîtes éclairées par une lumière blanche, bleue ou vert-jaune. Cependant, ils semblaient n'avoir aucune préférence entre une boîte noire et une boîte éclairée au rouge, suggérant que les animaux ne pouvaient pas détecter le rouge.

La vie sous terre

Selon Kott, les premières preuves comportementales selon lesquelles les rats-taupes peuvent faire la distinction entre la lumière et l'obscurité ont été rapportées en 2006. Avec cette dernière étude, la capacité de faire la distinction entre la lumière et l'obscurité est documentée chez cinq espèces de rats-taupes africains. Des recherches distinctes ont caractérisé l'anatomie oculaire et neurale chez 11 des 22 espèces connues.

"De manière générale, toutes les espèces sont bien équipées pour la vision, mais leur acuité visuelle est extrêmement limitée", a déclaré Kott à WordsSideKick.com. Dans cette famille de rongeurs, "le cerveau ne résout qu'une image" pixelisée "grossièrement du monde extérieur".

Il existe de nombreuses autres preuves que ces rongeurs souterrains ne se sont pas adaptés pour utiliser leurs yeux dans des tunnels sombres ou en surface. La plupart des rats-taupes africains ont de petites lentilles dans leurs yeux qui ne captent pas efficacement la lumière et ne disposent pas des adaptations observées chez les mammifères nocturnes pour une vision en basse lumière. Ils semblent également mal équipés pour s’orienter dans l’environnement tridimensionnel qu’ils rencontreraient sur le terrain, selon Kott.

Les rats-taupes africains ne sont pas les seuls à posséder une vision limitée parmi les mammifères souterrains. Le comportement d'évitement de la lumière a été documenté chez les taupes et chez le rat taupe aveugle nommé de manière trompeuse. (Les rats-taupes aveugles ne font pas partie de la famille des rats-taupes africains.)

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