Les Espèces De Fourmis Restent En Bonne Santé Avec Des Antibiotiques Fabriqués Par Leurs Soins

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Les antimicrobiens fabriqués par les fourmis pourraient-ils aider les humains à combattre les maladies?

Les maladies peuvent se propager rapidement parmi des populations denses d'organismes, qu'il s'agisse de personnes vivant dans des villes surpeuplées ou de groupes d'insectes sociaux tels que les colonies de fourmis. Mais certaines espèces de fourmis utilisent des "antibiotiques" d'origine familiale pour se défendre.

Pour empêcher la propagation des maladies, certaines espèces de fourmis sont connues pour leur fabrication d'antimicrobiens - des composés chimiques qui tuent les agents pathogènes - et des chercheurs se sont récemment interrogés sur la fréquence de cette stratégie chez ces insectes.

Dans une nouvelle étude, les scientifiques ont étudié les espèces réparties dans l’arbre généalogique des fourmis. Bien que l’on soupçonne largement que toutes les fourmis produisent au moins un certain nombre d’antimicrobiens, les chercheurs ont découvert que seulement 60% environ des espèces sur lesquelles ils avaient enquêté utilisaient des agents antimicrobiens pour renforcer l’immunité de leur colonie.

Connaître les branches des lignées de fourmis qui produisent des antimicrobiens pourrait aider à affiner la recherche sur les antimicrobiens (y compris les antibiotiques) pouvant être utilisés chez l'homme, ont rapporté les scientifiques. [Galerie d'images: Fourmis du Monde]

Lorsque des êtres humains - ou d'autres animaux dotés d'une colonne vertébrale et de mâchoires - sont infectés par un agent pathogène, le système immunitaire produit des protéines appelées anticorps qui se rallient à la défense de l'organisme. Les insectes tels que les fourmis ne fabriquent pas d'anticorps, mais utilisent d'autres méthodes pour repousser les envahisseurs microbiens, a expliqué le co-auteur de l'étude, Adrian Smith, professeur adjoint de recherche en sciences biologiques à la North Carolina State University, dans un courrier électronique.

L'une de ces méthodes est celle des composés antimicrobiens, que les fourmis appliquent à leur propre corps, à celui de leurs compagnons de nid et à leurs nids, a expliqué Smith.

Ces composés peuvent être acquis à partir de bactéries antimicrobiennes; par exemple, les fourmis coupeuses de feuilles sont connues pour cultiver sur leur corps des bactéries qui les protègent contre les infections causées par des parasites se nourrissant du champignon qu'elles développent comme nourriture. D'autres espèces de fourmis produisent des antimicrobiens à partir de différentes glandes internes ou récoltent les ingrédients à partir de matériaux contenus dans leurs habitats, tels que la résine d'arbre.

Partager ces antimicrobiens au sein de la colonie est un aspect important du comportement communautaire des insectes, a déclaré Smith.

"Le succès d'une personne dépend du succès de sa colonie", a-t-il déclaré. "Avoir un moyen de contrôler socialement la maladie se propager au-delà d'une résistance interne et personnelle est crucial pour le maintien d'une société prospère."

Repérer la protection contre les agents pathogènes

Des recherches antérieures ont documenté et décrit l'utilisation d'antimicrobiens par les fourmis, mais n'avaient pas encore évalué son étendue parmi les espèces de fourmis, ont rapporté les scientifiques dans cette nouvelle étude. Pour le savoir, ils ont examiné 20 espèces de fourmis collectées autour de Raleigh, en Caroline du Nord, afin de vérifier si les composés présents sur leur corps auraient une incidence sur la croissance d'une bactérie appelée Staphylococcus epidermidis.

Et les fourmis ont réservé quelques surprises aux scientifiques.

Les auteurs de l'étude s'attendaient à voir toutes les fourmis sociales produire un certain type de composé antimicrobien, mais 40% des fourmis ne semblaient pas en avoir du tout. Les scientifiques ont également supposé que les antimicrobiens les plus puissants se trouveraient chez les plus grosses fourmis, ou chez les fourmis vivant dans les grandes colonies, qui seraient plus vulnérables aux épidémies. Cependant, les chercheurs ont rapporté que la force des cocktails chimiques des fourmis ne correspondait pas à la taille de leur corps ou de la taille de leur colonie.

En fait, l'antimicrobien le plus puissant a été produit par l'une des plus petites fourmis de l'étude - Solenopsis molesta, également connue sous le nom de fourmi voleuse - qui vit également dans certaines des plus petites colonies.

Alors, que font ces autres fourmis pour se protéger, ainsi que leurs colonies, si elles ne cultivent pas d'antimicrobiens? Il est difficile de dire avec certitude, mais des recherches plus approfondies pourraient révéler des méthodes actuellement inconnues de protection des agents pathogènes, ce qui pourrait ouvrir de nouvelles perspectives pour lutter contre les maladies chez l'homme, a déclaré Smith.

"Certaines des leçons les plus utiles que nous puissions apprendre sur la résistance des fourmis aux maladies pourraient être celles que nous nous attendons le moins à apprendre", a-t-il déclaré. "Mon pari est que les" résultats négatifs "de notre étude ouvrent la voie à des informations encore plus intéressantes sur l'écologie des maladies."

Les résultats ont été publiés en ligne le 7 février dans la revue Royal Society Open Science.

Article original sur Science en direct.


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