Les Bébés Rorquals À Bosse Pourraient Bientôt Remplir Les Mers Antarctiques

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Selon une nouvelle étude, les baleines à bosse femelles antarctiques ont connu un nombre élevé de grossesses ces dernières années.

Beaucoup de bébés rorquals à bosse peuvent être sur leur chemin, si les dernières années sont une indication.

Selon une étude publiée aujourd'hui (2 mai) dans la revue Royal Society Open Science, un nombre inhabituellement élevé de baleines à bosse vivant dans l'océan Austral autour de la péninsule antarctique occidentale sont tombées enceintes. Les chercheurs espèrent que la population se remettra des années de chasse commerciale à la baleine qui les ont presque anéanties au 20ème siècle.

Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, les rorquals à bosse mettent bas tous les deux ou trois ans et ont une grossesse qui dure environ onze mois. Une fois que le bébé est né, la mère est très "protectrice" et "affectueuse" envers ses petits, selon la NOAA.

Les baleines à bosse, enceintes ou non, étaient des cibles faciles pour les baleiniers en raison de leur abondance dans les baies et de leur tendance à flotter lorsqu'elles sont tuées, selon l'étude. Avec les traités mis en place à la fin du 20ème siècle, la baleine s'est arrêtée et les populations ont lentement commencé à se reconstituer. Selon le New York Times, les rorquals à bosse dans l'océan Austral autour de l'Antarctique ne sont pas considérés comme étant en voie de disparition.

Les chercheurs ont collecté entre 2010 et 2016 des échantillons de peau et de graisse de 268 femmes sans méfiance. Ils ont testé les échantillons pour la progestérone - une hormone qui régule le système de reproduction et la grossesse chez la plupart des mammifères, y compris les humains. Si les niveaux de progestérone correspondaient à ceux observés auparavant chez les baleines à bosse gravides, les chercheurs pourraient indiquer si ces géants "attendaient".

Ils ont constaté que les taux de grossesse variaient considérablement d'une année à l'autre, passant de 36% en 2010 à 86% en 2014. Toutefois, dans tous les échantillons de tissus, en moyenne, 63,5% des femmes étaient enceintes. Selon l'étude, cela représente 48% des femmes enceintes identifiées entre 1950 et 1956 dans les zones de chasse à la baleine de l'Antarctique.

Mais cette bonne nouvelle pourrait être de courte durée, selon le New York Times.

La température de l'air dans la Péninsule Antarctique occidentale a augmenté de près de 12,6 degrés Fahrenheit (près de 7 degrés Celsius) depuis les années 1950, selon le journal. Un air plus chaud signifie une plus grande fonte de la glace de mer recouvrant l'océan Austral. Cette région a connu l’un des plus grands effets du changement climatique sur le réchauffement. Et même si, au début, cela pourrait aider les baleines et leur fournir 80 jours de chasse supplémentaires avant que la banquise ne recouvre leur habitat, les bons moments ne dureront probablement pas, selon les chercheurs.

Les baleines pourraient s'étendre dans davantage de zones auparavant recouvertes de glace et "les proies augmenteront probablement", ont écrit les chercheurs, évoquant les petits crustacés appelés krill, qui constituent l'essentiel du régime alimentaire des rorquals à bosse. "Les tendances à long terme, cependant, peuvent être plus problématiques." Selon un article du New York Times, une réduction de la glace de mer peut mettre en danger le krill.

Publié à l'origine sur Science en direct.


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