Dinosaur-Era Shark Nabbed Flying Reptile, Perdant Une Dent

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Une dent voyous laisse deviner une rencontre primordiale entre ciel et mer.

L'évidence fossile décrit une scène paléontologique d'une bataille entre un requin et un reptile volant appelé un ptéranodon.

L'évidence fossile décrit une scène paléontologique d'une bataille entre un requin et un reptile volant appelé un ptéranodon.

Il y a plus de 80 millions d'années, un reptile ailé appelé pteranodon bercait placidement les vagues de la Voie maritime intérieure de l'ouest, qui traversaient ce qui est aujourd'hui l'Amérique du Nord. Soudainement, l'eau sous le reptile volant a éclaté en mousse, en dents et en peau de requin. Lorsque le chaos a disparu, le ptéranodon était mort et il manquait une dent à un monstre de requin.

C’est l’image d’un nouveau papier publié en ligne dans la revue PeerJ le 14 décembre, à propos d’un curieux fossile: un squelette partiel d’un pteranodon du Crétacé supérieur avec une dent de requin de près de 24 cm de long, incrustée dans son cou.

Certes, les chercheurs ont écrit, l'histoire pourrait être un peu plus banal. Peut-être que le requin a simplement nettoyé la carcasse flottante d'un ptéranodon déjà mort. De toute façon, le fossile est un disque rare de la rencontre de la mer et du ciel à l’époque des dinosaures.

"Nous avons des preuves directes qu'un requin de bonne taille a pris une partie d'un gros reptile volant il y a plus de 80 millions d'années", a déclaré Michael Habib, co-auteur de l'étude, paléontologue à la Keck School of Medicine de l'Université de Californie du Sud.. "C'est vraiment cool." [Photos de Pterosaures: Vol à l'ère des dinosaures]

Un mystère à pleines dents

Le fossile avec la dent incrustée est exposé au Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles, mais il a été découvert au Kansas en 1965. Au Crétacé supérieur, l'actuel Kansas était situé sous la faible profondeur de la Western Interior Seaway, qui couvrait le centre de l'Amérique du Nord. L'espèce de ptéranodon dans cette découverte est inconnue, mais elle a probablement vécu entre 86 et 83 millions d'années. C'était un grand animal, avec une envergure d'environ 5 mètres (16,4 pieds) de large.

Les scientifiques ont découvert une dent de requin incrustée dans les vertèbres du cou (B) d'un fossile de ptéranodon (A).

Les scientifiques ont découvert une dent de requin incrustée dans les vertèbres du cou (B) d'un fossile de ptéranodon (A).

La dent de requin appartenait à une espèce appelée Cretoxyrhina mantelli, qui est maintenant éteint. Les requins de cette espèce auraient pu atteindre 7 mètres de long, mais selon la taille de la dent, Habib et ses collègues ont estimé que celui qui mordait le pteranodon avait une longueur d'environ 2,5 mètres.

Habib et ses collègues ont décidé d'étudier le spécimen une fois celui-ci sorti de son stockage et exposé en permanence au musée. Les guides touristiques ont fait remarquer la dent aux visiteurs, a déclaré Habib, et les visiteurs ont demandé comment les paléontologues savaient que la dent provenait d'une morsure, plutôt que de simplement dériver dans la carcasse du ptéranodon pendant la fossilisation. C'était une bonne question, a déclaré Habib. L'équipe de recherche a donc décidé de s'y attaquer. (Habib est chercheur associé au musée.)

Requin contre ptéranodon

L'équipe a tout d'abord constaté que le fossile capturait très probablement un moment de requin contre ptéranodon. La dent est bien coincée sous l’une des saillies d’une vertèbre, dit Habib, ce qui nécessiterait beaucoup de courant si elle y dérivait simplement. Les sédiments où les fossiles ont été trouvés, cependant, indiquent des eaux relativement placides.

"Il n'y a aucun moyen pour qu'il dérive dans cette position", a déclaré Habib.

Bien qu'il n'y ait jamais moyen de savoir avec certitude si le requin a chassé ou pavé le ptéranodon, les auteurs ont présenté une reconstitution de la scène possible, montrant un requin fuyant l'eau pour s'emparer de sa proie. Les requins modernes le font parfois, a déclaré Habib. Ils s'emportent à toute vapeur pour frapper un oiseau de mer flottant aussi vite et aussi fort que possible, brisant la surface de l'eau lorsqu'ils attrapent l'oiseau.

Habib a déclaré que l'ancien requin aurait probablement également chassé de cette manière, car des études de biomécanique sur les ptéranodons suggèrent que les créatures auraient pu décoller de l'eau en une seconde et demie environ. C'est assez lent pour qu'un requin attrape une telle proie, mais le poisson à dents devrait être rapide.

"Ce que nous pouvons dire, c'est que la morphologie du corps, la taille et la forme de ces requins devraient leur permettre de le faire", a-t-il déclaré. "C'est probablement un très bon moyen d'attraper un reptile volant comme celui-ci."

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Publié à l'origine sur Science en direct.


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