Les Oiseaux De Dodo N'Étaient Pas Des "Dodos" Après Tout

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Les dodos éteints n'étaient pas particulièrement stupides, découvrent de nouvelles recherches. Leur rapport cerveau-corps était similaire à celui des pigeons actuels.

Les Dodos n'étaient pas aussi bêtes que leur réputation le laisse supposer. Une nouvelle recherche montre que ces oiseaux éteints et incapables de voler étaient probablement aussi intelligents que les pigeons modernes et avaient un meilleur sens de l'odorat.

Dodos (Raphus cucullatus) avaient disparu en 1662, moins de 100 ans après que leur île natale, Maurice, devint une destination pour les explorateurs hollandais. Les oiseaux, peu familiers avec les humains, étaient au début intrépides. Cela les rendait faciles à cueillir pour les chasseurs et renforçait également leur réputation de dullards.

Une nouvelle tomodensitométrie (TDM) d'un crâne dodo intact et rare révèle que ces oiseaux avaient une taille allant du cerveau au corps similaire à celle des pigeons modernes. [En Photos: Le célèbre Dodo Incollable]

"Ce n'est ni très grand ni très petit - c'est exactement la taille que vous auriez prévue pour sa taille", a déclaré la chercheuse Eugenia Gold de l'Université Stony Brook dans un communiqué, évoquant le cerveau du dodo. "Donc, si vous prenez la taille du cerveau comme indicateur indirect de l'intelligence, les dodos avaient probablement un niveau d'intelligence similaire à celui des pigeons."

Et les pigeons ne sont pas si bêtes. Les études montrent qu'ils sont capables de reconnaître et de retenir les visages humains. Ils sont également très faciles à entraîner et ont des capacités mathématiques similaires à celles des singes rhésus.

Gold, un anatomiste, souhaitait en apprendre davantage sur l'écologie du dodo, cet oiseau étant principalement connu à travers les récits contemporains des marins et des colons qui ont provoqué sa disparition. Quelques dodos vivants ont été ramenés en Europe, ont écrit aujourd'hui, le 23 février, ses collègues et elle-même dans le Zoological Journal de la Société linnéenne. Mais ces animaux ont été confinés et nourris avec de la nourriture humaine, les rendant gras. Les dodos sauvages n'ont peut-être pas ressemblé aux oiseaux corpulents vus dans les illustrations européennes.

Gold et ses collègues ont procédé à un scanner du crâne en dodo, qui se trouvait au Natural History Museum de Londres. Ils ont également scanné le crâne du plus proche parent du dodo, le solitaire Rodrigues (Pezophaps solitaria). Cet oiseau incapable de voler vivait sur l'île de Rodrigues, dans l'océan Indien, et s'est éteint dans les années 1700 en raison d'une chasse excessive et d'autres activités humaines. À l'aide des scans, les chercheurs ont ensuite reconstitué des "moulages" virtuels du cerveau des oiseaux.

Une distribution virtuelle du cerveau dodo, basée sur la tomodensitométrie (scan) d'un rare crâne dodo intact, est visible à droite. L'image du milieu est une distribution du plus proche parent du dodo, Rodrigues Solitaire, lui aussi disparu. Les deux oiseaux incapables de voler avaient des bulbes olfactifs élargis, étiquetés

Une distribution virtuelle du cerveau dodo, basée sur la tomodensitométrie (scan) d'un rare crâne dodo intact, est visible à droite. L'image du milieu est une distribution du plus proche parent du dodo, Rodrigues Solitaire, lui aussi disparu. Les deux oiseaux incapables de voler avaient des bulbes olfactifs élargis, portant la mention "ob." À gauche, le cerveau d'un pigeon moderne (Caloenas nicobarica).

Crédit: © AMNH / E. Or

Les scans ont montré un cerveau comparable au ratio corps à cerveau des pigeons modernes. Fait inhabituel, le bulbe olfactif du cerveau, responsable du traitement des odeurs, était particulièrement volumineux. Dodos, avec son régime de fruits, de crustacés et de petits animaux terrestres, aurait pu compter beaucoup sur l’odorat pour trouver de la nourriture, ont écrit Gold et ses collègues. En comparaison, les oiseaux qui volent ont tendance à avoir des bulbes olfactifs et des bulbes optiques plus petits, car ils dépendent davantage de la vue pour naviguer et trouver leurs proies.

Une autre caractéristique étrange était un coude extrême dans l'un des canaux semi-circulaires du dodo. Ces organes de l'oreille interne sont responsables de l'équilibre; Les chercheurs ont écrit qu'il était possible que cette courbe unique soit simplement une bizarrerie de variabilité, le résultat étant que les canaux semi-circulaires sont moins cruciaux pour un oiseau incapable de voler que pour ses parents volants. Mais pour tester cette idée, les chercheurs devraient étudier les canaux semi-circulaires de nombreux dodos.

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