Comment Les Écureuils Se Souviennent-Ils De L'Endroit Où Ils Ont Enterré Leurs Noix?

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Les écureuils enterrent des milliers de noix au cours de leur vie. Comment ont-ils l'esprit pour les retrouver tous?

Écureuil voler une noix.

Les écureuils ne sont que des cinglés.

Peu de choses symbolisent aussi bien le début de la chute que la vue d'un écureuil rampant autour d'un parc, enterrant industriellement des noix. À mesure que le temps se refroidit et que les feuilles tournent, les écureuils adoptent ce comportement frénétique pour se préparer à la pénurie d'hiver à venir.

Mais vous êtes-vous déjà demandé quelle pouvait être l'efficacité du projet de garde-manger d'extérieur de l'écureuil? Après avoir déployé tous ses efforts pour dissimuler sa réserve hivernale, comment l’écureuil retrouve-t-il réellement le trésor enfoui, quand il en a le plus besoin?

D'abord, revenons un peu en arrière, car la manière dont les écureuils enterrent leur nourriture fournit des indices intéressants. Les animaux qui stockent des aliments pour survivre à l'hiver ne le font pas simplement au hasard: ils utilisent généralement l'une des deux stratégies suivantes. Soit ils stockent toute leur nourriture au même endroit, soit ils éparpillent une réserve, ce qui signifie qu'ils répartissent leur prime et la stockent dans de nombreux endroits différents. [Les 12 plus grands "petits" mystères de l'automne - résolus!]

La plupart des espèces d'écureuils sont des accumulateurs dispersés - d'où leur fringlant caractéristique entre différentes piles de nourriture enterrée. "Ce style de stockage des aliments a probablement évolué car il réduit le risque de subir une perte majeure", a déclaré Mikel Maria Delgado, stagiaire postdoctoral à la School of Veterinary Medicine de l'Université de Californie à Davis, qui a étudié le comportement des écureuils depuis plusieurs années. En d'autres termes, plus la nourriture est dispersée, moins le risque qu'un concurrent affamé découvre la totalité de l'offre de l'écureuil et la détruise d'un coup.

Dans une étude récente publiée dans la revue Royal Society Open Science, Delgado a montré que les écureuils arrangeraient et enterreraient leur cachette en fonction de certains traits, tels que le type de noix. C'est ce que l'on appelle le "découpage en morceaux", et les recherches montrent que chez d'autres espèces, un tel comportement permet aux animaux d'organiser mentalement leurs réserves, ce qui peut les aider à se souvenir de l'endroit où elles se trouvent plus tard.

Cela bannit toute idée selon laquelle les écureuils jettent par hasard des morceaux de nourriture dans des trous dans le sol et espèrent simplement le retrouver plus tard. "Je pense que les recherches sur la manière dont les écureuils gèrent et enterrent les aliments démontrent clairement que leur comportement n'est pas aléatoire", a déclaré Delgado à WordsSideKick.com. Au contraire, il semble y avoir une stratégie minutieuse derrière la façon dont ils stockent les aliments.

Comment cela se traduit-il dans la façon dont ils trouvent leur cachette astucieusement dissimulée? Selon les recherches, les écureuils sont généralement capables de récupérer jusqu'à 95% de leur nourriture enfouie et le type de noix. Il y a donc clairement plus de chance derrière ce processus.

On croyait depuis longtemps que les écureuils comptaient simplement sur leur odorat pour trouver leur nourriture. Mais alors que l'odeur y entre définitivement, de plus en plus de recherches suggèrent que la mémoire joue un rôle beaucoup plus crucial.

Un article de recherche de 1991, publié dans la revue Animal Behavior, a montré que même lorsque plusieurs écureuils gris (Sciurus carolinensis) enterrent leur cachette à proximité les uns des autres, les individus de cette espèce se souviennent et reviennent aux emplacements précis de leur cache personnel. Cela est repris dans de nombreuses autres études, montrant que la mémoire spatiale des écureuils les aide à cartographier le territoire qui les entoure pour trouver leur nourriture. Dans certaines conditions, comme lorsque les noix sont enfouies sous la neige, l'odorat ne les aide pas toujours à trouver de la nourriture. Il est donc logique que les écureuils puissent s’appuyer sur d’autres signaux. [Pourquoi les écureuils se poursuivent-ils?]

"Les écureuils qui accumulent des objets volants utilisent probablement leur odorat pour localiser les caches, mais ils se souviennent de leurs caches. Nous ne connaissons pas les mécanismes exacts, mais cela inclut probablement des repères spatiaux dans l'environnement", a confié Delgado à WordsSideKick.com.

Pizza Ka Yee Chow, chercheuse postdoctorale à l'université d'Hokkaido au Japon, qui étudie la cognition des écureuils, est du même avis. "D'après mes propres observations, je pense qu'ils utilisent des points de repère. Ils reconnaissent les arbres et mesurent la distance qui les sépare, l'arbre et leurs propres nids", a-t-elle déclaré.

Le comportement d'organisation, que Delgado a identifié pour la première fois chez des écureuils, peut également servir à fournir des indications mémorables sur les aliments qu'ils enterrent. Cette tactique pourrait "réduire la charge de mémoire", en aidant les écureuils à se rappeler où ils l'ont mise, a écrit Delgado dans une étude de la Royal Society Open Science. "Personne n'a directement testé les avantages potentiels du découpage en morceaux pour les écureuils, mais nous prévoyons que cela pourrait faciliter la récupération future des caches", a-t-elle déclaré.

Les chercheurs ont constaté que, lorsque les écureuils se dispersaient dans des zones confinées, ils semblaient également capables de se souvenir de l'emplacement de leurs caches les uns par rapport aux autres, ce qui leur suggérait de créer une carte mentale détaillée de leur nourriture.

D'autres études sur le comportement des écureuils ont ajouté du poids à l'idée que la mémoire sous-tend les compétences de récupération de noix des écureuils. Dans l'étude de Chow sur les écureuils, publiée en 2017 dans la revue Animal Cognition, elle a montré qu'une mémoire impressionnante permettait aux écureuils de rappeler avec succès la solution à une tâche difficile (manipuler des leviers pour ouvrir une trappe qui libère une noisette prisée) plus de deux ans après. ils l'ont d'abord appris. "Ils trouvent toujours le moyen de faire ce qu'ils veulent", a déclaré Chow à WordsSideKick.com. "Ils sont tellement dévoués!" Cela indique également que la mémoire à long terme fait partie des raisons pour lesquelles les écureuils peuvent ainsi rappeler précisément l'emplacement de leur prime aux noisettes.

Au fil des décennies, une pléthore d’études a révélé que les écureuils ne se résument pas à ce qu’il nous semble. Par exemple, les chercheurs pensent que les écureuils peuvent même contrôler la qualité de leur prime. Les animaux ont été observés piaffant sur les noix et les graines pendant de longues périodes avant de les enterrer - ce qui pourrait les aider à sélectionner des noix avec le plus haut contenu nutritionnel et les moins susceptibles de périr sous terre.

Les écureuils réarrangent aussi méticuleusement les feuilles sur un sol perturbé pour masquer leurs lieux de sépulture. Généralement, ils prétendent également enterrer des noix alors que d'autres écureuils l'observent - puis se dirigent vers un endroit secret où ils cachent leurs trésors comestibles.

Essentiellement, les écureuils peuvent dissimuler secrètement leurs noix, mais ce comportement n’a rien de dingue. Chow dit: "Nous pensons que ces petites créatures peuvent être beaucoup plus intelligentes que nous le pensions."

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Publié à l'origine sur Science en direct.


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