Le Mégalodon A Passé Des Dizaines De Millions D'Années À Peaufiner Ses Dents Mortelles Comme Un Couteau

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Le plus grand requin à avoir jamais nagé dans les océans avait des dents énormes, tranchantes et dentelées qu'il pouvait utiliser pour saisir sa proie à la manière d'une poignée de couteaux.

Mais la nature n'a pas simplement remis ces armes de destruction instantanée à ces requins préhistoriques, appelés mégalodons. Selon une nouvelle étude publiée le 1er mars dans le Journal of Vertebrate Paleontology, les dents ont pris des millions d’années avant de se transformer en leur forme létale finale.

Pour comprendre l'évolution des dents meurtrières du mégalodon, des chercheurs du Musée d'histoire naturelle de Floride ont procédé à des examens dentaires préhistoriques. Ils ont analysé 359 fossiles de dents trouvés - principalement par des collectionneurs de fossiles amateurs - sur les falaises de Calvert, situées sur la côte de la baie de Chesapeake, dans le Maryland. [Photos: Ces animaux étaient des géants]

Il y a environ 20 millions à 7,6 millions d'années, cette région faisait partie de l'océan, selon une déclaration du musée. Mais maintenant, ces collines sèches abritent des dizaines de dents fossilisées des deux requins gigantesques qui nageaient dans les eaux à cette époque: le mégalodon et son ancêtre le plus immédiat, un requin appelé Carcharocles chubutensis.

Des recherches antérieures ont montré que le plus ancien ancêtre du mégalodon, appelé Otodus obliquus, qui vivait entre 60 et 40 millions d’années, avait des dents lisses avec des "cusplets", ou mini-dents, qui bordaient l’un ou l’autre des côtés de la dent principale. Selon la déclaration, ces dents à trois dents auraient pu être utilisées comme une fourchette pour saisir et déchirer une proie.

La mégadon

Les dents en forme de couteau du mégaladon ont évolué au cours de millions d'années. Le plus ancien ancêtre du mégaladon, le Otodus obliquus, a eu des cusplets, ou "mini dents" de chaque côté (gauche). Un autre ancêtre, carcharocles auriculatus, avait aussi des cusplets, mais sa dent principale présentait de petites bosses, ou dentelures, autour de ses bords (milieu). Le mégadolon avait des dents plates, en forme de lame, dentelées, sans canule (à droite).

Les fossiles des falaises ont révélé que les requins commençaient à perdre ces cusplets avec le temps. Les chercheurs ont découvert qu'environ 87% des requins qui vivaient entre 20 et 17 millions d'années avaient ces couettes, alors qu'il y a 14,5 millions d'années, seuls 33% des requins les possédaient. Selon l'étude, il y a 7,6 millions d'années, les canules avaient complètement disparu des archives fossiles.

Les chercheurs ont également découvert que certaines dents avaient de minuscules bosses ou dentelures sur les bords, tandis que d'autres n'en avaient pas.

La transition de dents à trois dents à des dents larges et plates avec des dentelures uniformes "était un processus très long et fastidieux, aboutissant finalement à un outil de coupe parfait", l'auteur principal de l'étude, Victor Perez, étudiant en post-doctorat en géologie à la Musée d'histoire naturelle de Floride, a déclaré dans la déclaration. "On ne sait pas encore pourquoi ce processus a pris des millions d'années et pourquoi la fonctionnalité [du cusplet] a été perdue."

Cependant, les chercheurs ont émis l’hypothèse que la transition avait quelque chose à voir avec un changement dans la manière dont les requins préhistoriques chassaient, et peut-être même dans ce qu’ils mangeaient. Alors que des dents à trois dents auraient pu être utiles pour saisir des proies telles que les poissons qui se déplaçaient rapidement ou même pour empêcher les aliments de rester coincés dans les dents (même les anciens requins pourraient attraper une maladie des gencives), les dents dentelées sans cusplet auraient pu être utilisées pour abattre immédiatement la proie, a déclaré Perez.

Les nouvelles dents en forme de couteau auraient également été utiles pour éliminer les proies charnues comme les baleines et les dauphins, a déclaré Perez. Des dents dentelées auraient permis une "tactique de frappe unique", dans laquelle le mégalodon mord dans sa proie et lui permet de se vider de son sang. Donc, si au lieu de cela, le requin continuait à saisir sa proie dans sa gueule, la baleine ou le dauphin aurait pu se débattre et blesser le requin.

Quel que soit leur but, la raison de la transition des dents à trois dents aux dents en dents de scie est "toujours un mystère", a déclaré Perez. "Nous nous demandons si quelque chose a été modifié dans la voie génétique du développement des dents."

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Publié à l'origine sur Science en direct.


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