Élevage Du Thon Rouge Surexploité

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La pisciculture de thon progresse, mais une réglementation stricte de la pêche pourrait être le seul espoir pour ce poisson sushi.

Le thon rouge de l'Atlantique est tellement prisé pour les sushis gastronomiques qu'il a été surexploité au bord de l'effondrement commercial. Les scientifiques étudient maintenant comment élever ces géants en captivité, ce qui pourrait réduire la pression exercée sur le thon sauvage.

Ce n’est pas tout le monde qui appuie la recherche, qui a récemment connu son premier succès modeste. Certains experts estiment que les habitudes des poissons sont trop idiosyncrasiques pour la pisciculture commerciale et que les efforts d'élevage détournent l'attention du problème plus urgent de la surpêche.

Même dans ce cas, la demande de sushi bleu est si intense que d’autres disent que le puissant thon suivra inévitablement le saumon, le poisson-chat et d’autres poissons plus petits pour une aquaculture commerciale réussie.

"Je pense que dans 10 ans environ, nous allons permettre au thon rouge de se reproduire via des écloseries terrestres", a déclaré Yonathan Zohar, directeur du Centre de biotechnologie marine de l'Université du Maryland. "Ce n'est qu'une question de temps et de ressources."

Premièrement, les chercheurs devront contourner certains faits problématiques concernant le comportement du thon rouge. Il faut parfois jusqu'à 12 ans à ces thons pour atteindre leur maturité sexuelle, contre environ trois ans pour le poisson-chat, et il est difficile de les faire se reproduire en dehors de leur habitat naturel. La vie dans une cage flottante ou un aquarium géant ne fournit apparemment pas les bons signaux environnementaux pour dire au poisson d'activer ces hormones sexuelles et de produire une autre génération.

Un projet de l’Union européenne a récemment commencé à lever ces obstacles. Zohar a collaboré au document publié dans le numéro de juillet 2007 de Reviews in Fisheries Science, qui utilisait des implants de drogue pour que le thon rouge produise des œufs fertilisés en captivité. À l’avenir, cette technique pourrait aider les scientifiques à surmonter les obstacles pratiques et financiers à l’élevage de thons rouges en faisant en sorte que le thon se reproduise plus jeune.

Zohar compare ses recherches à une pratique de gynécologie pour les poissons. Les cerveaux du thon captif ne produisant pas assez d'hormones qui ordonnent normalement aux corps du poisson de se reproduire, Zohar a donc mis au point un traitement médicamenteux imitant l'hormone qui se trouve en haut de la chaîne de commande: l'hormone libérant des gonadotrophines.

La taille massive du thon rouge exigeait de la créativité dans la délivrance de médicaments. Pour administrer des injections périodiques de drogue à un saumon, les chercheurs se contentent d’attraper un réservoir et de le ramasser. Pour le thon, qui mesure environ six pieds de long et peut peser plus de 1000 livres, les plongeurs ont dû leur injecter des implants à libération prolongée avec des fusils à lances. La drogue s'est ensuite répandue dans le corps des poissons pendant environ une semaine.

Des recherches clés sur l'élevage du thon ont également été menées au Japon, chef de file de la sélection du thon rouge depuis environ 30 ans. Cependant, la longue attente pour la maturité sexuelle a rendu l'entreprise financièrement impraticable. Les scientifiques de l'université de Kinki, par exemple, ont laissé la variété de thon rouge du Pacifique se reproduire naturellement dans des enclos. Ces éleveurs en captivité ont produit des poissons capables de fabriquer leurs propres œufs, mais de manière inégale.

Certains scientifiques sont sceptiques quant aux perspectives d’élevage du thon rouge, et les environnementalistes affirment que les efforts d’élevage sont une distraction coûteuse. "C’est un moyen très coûteux de ne pas résoudre un problème, à savoir la surpêche de thon rouge", a déclaré Tom Grasso, directeur des politiques de conservation marine au WWF, une organisation de protection de la nature qui soutient actuellement une interdiction mondiale de la pêche au thon rouge en Atlantique et encourage les gens à manger d'autres types de thon à la place.

Les faibles stocks de poisson sont particulièrement devenus un problème pour la Nouvelle-Angleterre. Les experts en pêche s'accordent pour dire que l'industrie commerciale du thon rouge dans l'est des États-Unis est en train de s'effondrer. Jusqu'en 2002, le thon rapportait chaque année entre 10 et 20 millions de dollars aux pêcheurs de la Nouvelle-Angleterre. En 2006, ce chiffre était tombé à seulement 1,7 million de dollars.

Selon la Commission internationale pour la conservation des thonidés de l'Atlantique, la population de thon rouge de l'Atlantique Ouest a chuté de plus de 90% depuis les années 1970. L'année dernière, les pêcheurs américains ont rapporté moins de 15% de leurs captures autorisées.

"La récolte dans le Massachusetts au cours des deux dernières saisons a été morne", a déclaré Bradford Chase, biologiste à la Division of Marine Fisheries du Massachusetts, plaque tournante de la pêche au thon rouge de l'Atlantique aux États-Unis. "Cela ne peut pas être pire et rester une pêcherie."

Certaines opérations commerciales, dit-il, sont tellement désespérées qu’elles envoient des avions pour essayer de repérer des bancs de thon rouge, mais n’ont pas beaucoup de chance de les trouver. La situation est tout aussi mauvaise pour les pêcheurs traditionnels à la recherche de thon avec des cannes ou des harpons, a déclaré Chase.

La surpêche dans l'Atlantique Est et en Méditerranée a probablement influencé le déclin précipité de la population en Nouvelle-Angleterre, car le thon peut voyager à travers l'océan.

Bien que le thon rouge qui fraye ou lâche ses œufs dans le golfe du Mexique et ceux qui fraient en Méditerranée soient des populations distinctes, les recherches montrent qu’ils peuvent traverser l’océan Atlantique. Auparavant, on pensait que les deux populations étaient entièrement séparées, raison pour laquelle le système actuel réglemente les groupes selon des règles différentes.

Cependant, tout le monde ne suit pas les règles. Alors que les pêcheurs américains ont généralement respecté leurs limites strictes, la surpêche illégale à travers l’Atlantique sévit depuis des décennies, selon des experts de la pêche.

"Le thon rouge est vraiment un symbole de la cupidité myope dans certaines parties de l'industrie de la pêche", a déclaré Steven Teo, biologiste à l'Université de Californie à Davis et membre de l'équipe qui a découvert les migrations de thon rouge de l'Atlantique.

"Ce n'est pas la cupidité qui est à l'origine de cela, c'est une mauvaise gestion" par les autres nations, a déclaré Rich Ruais, directeur de la East Coast Tuna Association, qui représente les pêcheurs de thon. "Les pêcheurs américains sont irréprochables dans cette crise. Nous avons suivi la science. Nous avons fait beaucoup plus que notre part équitable pour conserver cette ressource, et nous ne bénéficions pas du crédit que nous devrions obtenir des groupes environnementaux." Les pêcheurs américains ont perdu au moins un milliard de dollars en limitant leurs prises au fil des décennies, a-t-il estimé, tandis que les pêcheurs d'autres pays ont continué à pêcher en excès.

La délégation des États-Unis a préconisé un moratoire de trois à cinq ans sur la pêche du thon rouge dans l'Atlantique Est et la Méditerranée lors de la réunion annuelle de la Commission internationale du thon à l'automne dernier. Ruais soutient pleinement cette mesure, mais décrit la proposition comme "morte à l'arrivée" en raison de l'absence d'éthique en matière de conservation de la part de la communauté européenne.

Même si la pêche était arrêtée, il serait peut-être déjà trop tard pour que le thon se rétablisse. "Parfois, lorsque nous surexploitons la population, cela peut changer de régime", a déclaré Teo. "L'ensemble de l'écosystème peut tellement changer qu'il est très difficile pour la population de se rétablir."

C'est pourquoi certains chercheurs disent que les études de reproduction doivent continuer, peu importe les restrictions en matière de pêche. Zohar pense que le poisson d'élevage pourrait être à la fois directement vendu comme aliment et utilisé pour reconstituer les populations sauvages de la mer. Mais d'autres scientifiques soulignent que les poissons élevés en captivité pourraient s'adapter à cet environnement créé par l'homme, puis faire plus de dégâts que de bien lorsqu'ils sont rejetés à la mer.

Bien que le débat sur le thon rouge porte en grande partie sur ses perspectives commerciales, ceux qui ont travaillé avec lui à l’état sauvage soulignent que le fait de satisfaire la demande de sushi n’est pas la seule raison de protéger le poisson.

"Ils doivent être l'un des plus beaux animaux de la mer", a déclaré Molly Lutcavage, qui étudie les migrations de thon en tant que professeur de zoologie à l'Université du New Hampshire. "Ils sont simplement majestueux et rien qu'en les regardant, on peut presque sentir leur pouvoir."

Cet article est fourni par Scienceline, un projet du programme de reporting sur les sciences, la santé et l'environnement de l'université de New York.


Supplément Vidéo: Thon rouge de l'Atlantique: itinéraire d'une espèce menacée.




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